Wielerploegen eisen overleg tussen Tour en UCI

Erik van der Walle

De professionele wielerploegen hebben gisteren, staand aan de rand van de afgrond, een stap opzij gedaan. In een ultieme poging om een grote crisis te vermijden hebben de ploegen, verzameld in de IPTC, de internationale wielerunie UCI en de organisatoren van onder meer de Tour de France en de Giro „formeel en dringend uitgenodigd” om maandag de vele problemen uit te spreken.

„Ik kan me niet herinneren dat het wielrennen er zo slecht voor stond. Dit is een ultieme oproep van de ploegen aan iedereen om het gezond verstand te gebruiken”, aldus Theo de Rooij, directeur van de Rabobankploeg en bestuurslid van de IPTC, gisteren aan de vooravond van een nieuw wielerseizoen. Mochten de onderhandelingen op niets uitlopen, dan is de kans groot dat de ProTour-competitie – de basis van het huidige profwielrennen – in rook opgaat. De UCI (initiatiefnemer van de ProTour) aan de ene kant en de Ronde-organisatoren in Frankrijk (ASO), Italië (RCS) en Spanje (Unipublic) aan de andere kant vechten al twee jaar om de macht in het wielrennen.

Na het gesprek tussen de UCI, de ASO en vertegenwoordigers van de profteams bepalen de wielerploegen maandag of ze op 11 maart zullen deelnemen aan Parijs-Nice. De UCI heeft de ploegen verboden aan die wedstrijd (van de ASO) deel te nemen, maar de meeste ploegen willen rijden. „Natuurlijk willen we rijden. Maar ik kan nu niet zeggen of we echt zullen starten in Parijs-Nice”, aldus De Rooij.

Door de partijen aan tafel te dwingen, lijken de ploegen uiteindelijk de kant van de ASO te kiezen. Veel ploegen hebben al in min of meer bedekte termen laten weten toch wel in Parijs te willen starten. En dan staat de UCI verder machteloos. Wie niet bij Parijs-Nice start, hoeft niet op een uitnodiging voor de Tour de France te rekenen, zo heeft de Franse directie van ASO keer op keer laten weten. En dat kan geen directeur aan zijn sponsor uitleggen.

Het is daarom niet vanzelfsprekend dat de teams zich aan het startverbod van de UCI (in Parijs-Nice) houden, indien er geen akkoord wordt bereikt. „Ik heb met de sponsor afgesproken om – als het echt oorlog wordt – eerst te overleggen of we starten”, aldus De Rooij.

Tot nog toe hebben de ploegen de UCI altijd gesteund in een poging de ProTour gestalte te geven. Deze competitie wordt door wielerbestuurders graag vergeleken met de succesvolle Champions League voetbal, waarbij sponsoring, marketing en televisierechten gezamenlijk worden geregeld. Anders dan de UEFA in het voetbal heeft de UCI een veel kleinere machtsbasis: de organisatoren van de succesvolle rondes en klassiekers – ook Parijs-Roubaix en de Waalse Pijl worden bijvoorbeeld door de ASO georganiseerd – zijn al jaren gewend hun eigen (financiële) zaken te regelen. Directe aanleiding van het huidige conflict is de toelating van de nieuwe ProTourploeg Unibet.com. De UCI wil dat deze ploeg in de belangrijkste wedstrijden start, ASO wil – naast de andere achttien ProTour-ploegen – liever naar eigen inzicht ploegen uitnodigen.

Dat zowel de UCI als de ASO via dreigementen communiceert, ergert de ploegdirecteuren. „Ik heb het gevoel dat ik naar een tenniswedstrijd zit te kijken”, verklaarde Patrick Lefevere, voorzitter van de IPTC en directeur van Quickstep. „Nee, mijn stijl is het niet.”

De Rooij ontkende gisteren dat de ploegen te lang passief zijn geweest. Vandaag al wordt de Omloop het Volk (geen ProTour) verreden en volgende week de rittenkoers Parijs-Nice. „We hadden lang de hoop dat de partijen eruit zouden komen. Dat was ook een paar keer bijna het geval. We zijn altijd loyaal geweest aan de UCI, maar nu staan we in een doodlopende straat. We kunnen geen kant meer op”.