‘Laurus was een rups, maar is straks een vlinder’

Jan Brouwer is de zoveelste topman bij Laurus. Weet hij het supermarktbedrijf weer winstgevend te krijgen? „Ik proef een grote hunkering naar een betere toekomst.”

Amsterdam, 3 Maart. - Weer leed supermarktbedrijf Laurus (Super de Boer) vorig jaar verlies, ditmaal 45 miljoen euro. Dit jaar maakt het bedrijf ook geen winst, zei Laurus gisteren. Tot dusver niets nieuws.

Nu gaat de zevende topman van Laurus in zeven jaar tijd, Jan Brouwer, proberen het resterende deel, Super de Boer, goed te laten draaien. Hij trad drie maanden geleden aan. De tien jaar daarvoor was hij bestuursvoorzitter van concurrent Schuitema (C1000).

Waarom denkt u Laurus wèl winstgevend te krijgen?

Jan Brouwer: „Dit bedrijf is binnenkort totaal anders. Je kunt het dus niet vergelijken. We hebben te maken met een bedrijf dat binnenkort nog maar één formule heeft.”

Uw voorgangers dachten om andere redenen ook telkens dat Laurus levensvatbaar zou zijn. Ole van der Straaten maakte van de supermarkten één formule. In die zeven jaar zakte het aantal winkels van 1.500 in 2001 naar 380 vorig jaar. Nu zijn het er 355 en komende zomer zakt dat naar ongeveer 300.

„Ik ben nooit voorstander geweest van een bedrijf dat meerdere formules had, omdat het te veel complexiteit met zich meebrengt, veel inefficiëntie en een gebrek aan focus.

„Als je meerdere formules hebt in je bedrijf, wordt er binnenshuis altijd gevochten om de beste assortimenten, de beste voordeelacties en de beste afspraken met leveranciers. Al die formules hebben ook allemaal weer hun eigen logistiek.

„Na de verkoop van Konmar en Edah is Laurus daarvan verlost. We stoten de komende maanden nog vijftig panden af van Super de Boer die geen toekomstperspectief hebben. We reorganiseren de hoofdkantoren en distributiecentra en daarna is Laurus een slagvaardige organisatie.

„Ik zie het zo: Laurus was vroeger een rups, zit nu in een pop en in het derde kwartaal komt er een vlinder uit. Dan is het oude Laurus passé. We gaan dan bijna zeker onze naam veranderen. Het ligt in de lijn van de verwachtingen dat die nieuwe naam Super de Boer gaat worden. Die naamswijziging is het ultieme teken dat we het verleden achter ons hebben gelaten.”

Wat gaat u doen om nieuwe klanten naar Super de Boer te trekken en om het bedrijf winstgevend te maken?

„We gaan de prijsperceptie van Super de Boer verbeteren. Het assortiment verse producten, de kwaliteit en service zijn goed, maar Super de Boer moet prijsagressiever. Daarom gaan we de komende tijd elke week tientallen producten in prijs verlagen, in totaal 400 à 500 artikelen. We zullen in de winkels laten zien dat we prijs belangrijk vinden.”

Kunt u zeggen hoeveel het prijsniveau bij Super de Boer gemiddeld zal dalen? Belangrijk, omdat onderzoek vaak uitwijst dat het de duurste supermarkt is van Nederland.

„Ik zeg niet hoeveel we goedkoper worden, dat is concurrentiegevoelige informatie. Het gaat mij om de prijsperceptie. Het aantal producten dat in prijs wordt verlaagd is laag, maar deze maatregel heeft als effect dat artikelen die de consument belangrijk vindt, een goede prijs hebben.

„Het is niet de bedoeling een prijzenoorlog te beginnen. Van belang is een goed evenwicht tussen assortiment, service, kwaliteit en prijs. In feite herstellen we de balans tussen prijs en kwaliteit.

„Ook breiden we het aantal producten onder ons luxe huismerk uit en introduceren we 150 voordeelverpakkingen: grotere porties tegen relatief lage prijzen.”

Waarom zou een klant bij Super de Boer moeten gaan winkelen? Albert Heijn bijvoorbeeld heeft een groter assortiment, is een stuk goedkoper en heeft meer huismerkproducten.

„We hebben voldoende Super de Boers waar de balans klopt. Het is de uitdaging om ervoor te zorgen dat er meer winkels komen met dit evenwicht.”

U doopt Laurus om in Super de Boer, maar had u niet beter díe naam kunnen wijzigen? Super de Boer is vaak geassocieerd met een kwijnend Laurus en heeft een duur imago.

„Ik druk me voorzichtig uit als ik zeg dat alles wat er is gebeurd bij Laurus geen bijdrage is geweest aan het imago. Maar Super de Boer heeft een uitstekend imago op gebied van kwaliteit en huismerken. Het is een uitstekend basis om mee verder te gaan. Er was geen enkele aanleiding om niet verder te gaan met de naam Super de Boer.”

Sperwer (Plus) heeft eind vorig jaar gezegd medio 2007 met u te willen praten over fusie of overname. Heeft u al een telefoontje gehad van topman Jaap Lagerweij of van andere supermarktbedrijven?

„Ik ga niet vertellen of ik telefoontjes heb gehad. De consolidatieslag is wegens drie redenen niet voorbij: de omvang van deze branche, het grote aantal supermarktformules en de winstmarges die na de prijzenoorlog niet zo hoog zijn. Ik sluit niet uit dat Super de Boer in de toekomst een rol speelt in deze consolidatieslag.

„Voor dit jaar zijn onze prioriteiten heel duidelijk: we willen dat reorganisatieproces afronden en Super de Boer sterker op de kaart zetten. Naar verwachting draait Super de Boer in 2007 break-even en elk jaar moet er een verbetering te zien zijn.”

Het Franse supermarktconcern Casino is grootaandeelhouder. Dit bedrijf heeft Laurus drie keer gered met in totaal honderden miljoenen euro aan financiële steun. Nu zegt u tegen hen: we willen niet meer samenwerken.

„Dat contract voor de levering van diensten en kennis liep op 1 januari van dit jaar af. Dat hebben we in goed overleg met elkaar niet meer verlengd.

„Wij kregen know-how en betaalden daarvoor een vergoeding aan Casino. In het verleden hebben mensen van Casino bij Laurus gewerkt en een aantal dingen ontwikkeld, zoals Happy Euro, een assortiment aan de onderkant van de markt.

„Deze samenwerking is voorbij. Dit is de beste structuur en de beste rolverdeling. Casino is nu alleen nog aandeelhouder. Zowel zij als wij zijn daar zeer content mee. Als we willen, kunnen we gebruik maken van hun expertise, maar daarvoor ligt het initiatief bij Laurus. De nieuwe situatie betekent niets voor de twee vertegenwoordigers van hen in de raad van commissarissen van Laurus.”

Van wie kwam het initiatief voor het op afstand zetten van Casino? Is dit een voorbode voor een verdere verwijdering van Casino?

„Ik zeg niet wie het initiatief nam. Laurus proeft veel vertrouwen van die aandeelhouder. Dat was te zien aan de verstrekking van die achtergestelde lening enkele maanden geleden tijdens de herfinanciering van de onderneming. Casino heeft veel vertrouwen in het toekomstplan voor Super de Boer.

U bent de zoveelste topman met het zoveelste toekomstplan. Hoe krijgt u het personeel gemotiveerd om mee te werken aan deze reorganisatie?

„Ik werk drie maanden bij Laurus en ik heb gesproken met veel medewerkers, mensen in de winkels en fabrikanten. Er is een sterke wil om nu eindelijk succesvol te zijn. Men wil af van het het niet-succesvolle verleden. Ik proef een grote hunkering naar een betere toekomst.

„Laurus verandert nu van een rups in een pop. Die pop, dat is het overgangsjaar 2007. Straks in het najaar komt die vlinder er eindelijk uit.”