Terugkeer van besmette atlete

De sprintster Thanou maakt op de EK indoor haar rentree na een schorsing van twee jaar.

In Birmingham herleeft de tweestrijd met haar oude rivale Kim Gevaert.

Sprintster Katerina Thanou (32) is terug op de atletiekbaan, na tweeënhalf jaar de smaad van een dopingschorsing te hebben gedragen. De Griekse atlete is dit weekeinde veruit de opvallendste naam bij de Europese indoorkampioenschappen in Birmingham.

Met de internationale rentree van Thanou herleeft de tweestrijd met haar oude rivale Kim Gevaert uit België. Een opmerkelijk duel, omdat de Vlaamse sprintster zich voor de schorsing meermalen lasterlijk over Thanou had uitgelaten. De Belgische, die vorig jaar Europees kampioen op de 100 meter werd, verklaarde ondermeer na haar ‘zilveren race’ op de EK van 2002 in München meer recht op de gouden medaille te hebben dan Thanou. „Ik denk niet dat ze schoon is; ze verbergt wat”, zei ze destijds.

Twee jaar later zou Gevaert een zekere mate van morele genoegdoening krijgen. Thanou veroorzaakte kort voor de Olympische Spelen in Athene (2004), samen met haar trainingsmaatje en olympisch kampioen (200 meter) Kostas Kenteris, een schandaal wegens het missen van drie dopingtesten buiten wedstrijdverband. Die nalatigheid staat reglementair gelijk aan een positieve dopinguitslag. De rel leidde na het nodige juridische gesteggel tot een straf van twee jaar voor Thanou, die in werkelijkheid overigens nooit op doping is betrapt.

Onder druk van de internationale atletiekfederatie IAAF gaf zowel Thanou als Kenteris toe de dopingregels te hebben overtreden, waarmee zij een schikking van twee jaar accepteerden. Sinds 22 december van het vorig jaar zijn beiden weer gerechtigd in wedstrijdverband uit te komen.

Kenteris is sindsdien nog niet op de atletiekbaan gesignaleerd; hij heeft gezegd zich volledig te zullen richten op de Olympische Spelen van 2008 in Peking. Maar Thanou maakte in januari haar rentree bij de Griekse indoorkampioenschappen. Zij won de 60 meter (7,28 seconden) en kwalificeerde zich daarmee voor de EK indoor. Vorige maand liep ze bij een internationale wedstrijd in Athene weer sneller (7,24), maar bleef ze nog ver verwijderd van haar persoonlijk record (6,96) en de snelste seizoenstijd (7,15) van Gevaert.

De Belgische sprintster geeft er geen blijk van haatdragend te zijn. Gevaert reageerde sportief maar formeel toen haar recentelijk naar haar gevoelens over de terugkeer van Thanou werd gevraagd. Tegenover het Franse persbureau AFP zei ze: „Ik zal gewoon tegen haar doen. Ze heeft haar straf uitgezeten. Het feit dat ze de Spelen van Athene heeft moeten missen, die het hoogtepunt van haar carrière hadden moeten worden, maakt veel goed. Ik zal haar bekijken als elke andere concurrente.”

De vraag is niet alleen of Thanou al tegen Gevaert is opgewassen, maar vooral of ze mentaal weerbaar genoeg is. Want de EK indoor betekenen voor de Griekse haar eerste confrontatie met belangrijke buitenlandse concurrentes én die met de buitenlandse pers. De media zullen haar niet met rust laten en evenmin haar verleden laten rusten.

Thanou zal nog geregeld worden herinnerd aan die hectische dagen kort voor de Spelen in Athene, waar zij met Kenteris na een geënsceneerd motorongeluk vier dagen, zogenaamd met lichte verwondingen, in een ziekenhuis verbleef. De zaak werd wereldnieuws en hét schandaal van de Olympische Spelen, die na een afwezigheid van iets meer dan 100 jaar waren ‘thuisgekomen’.

Met het uitzitten van de schorsing zijn Thanou en Kenteris nog niet van de affaire verlost. Zij moeten zich op 24 september van dit jaar voor de Griekse rechter verantwoorden voor het plegen van meineed en het dwingen van doktoren tot afgifte van valse medische verklaringen.