Af en toe een schandaal houdt bankiers scherp

Het is ironisch, maar het jongste schandaal rond handel met voorkennis op Wall Street kon wel eens goed zijn voor de financiële sector. De actie tegen het door zakenbanken aan hedgefondsen doorsluizen van aanbevelingen om bepaalde aandelen te kopen, heeft wijdverbreid misbruik aan het licht gebracht. Dat zou ernstige politieke, juridische en reputatieschade met zich kunnen meebrengen voor beurshandelaren.

Maar er kan ook sprake zijn van een lichtpuntje: het toont aan dat de bestaande regulering volstaat om illegale activiteiten op te sporen.

De Amerikaanse beursautoriteit SEC en het ministerie van Justitie hebben gisteren klachten ingebracht over handel met voorkennis tegen 13 handelaren, advocaten en anderen die werkzaam zijn bij hedgefondsen en beursmakelaars, onder wie een voormalig medewerker van Morgan Stanley en een lid van een beoordelingscommissie van UBS, in de vorm van opzetjes die een nettowinst van minstens 15 miljoen dollar opleverden.

De bankfunctionarissen verkochten naar verluidt de veranderingen in de aandelenaanbevelingen van hun firma’s, evenals informatie over aanstaande fusies en overnames. Zij worden er eveneens van beticht geld te hebben gekregen voor het toewijzen van aandelen bij de beursgang van populaire bedrijven. De SEC heeft ook de beschuldiging geuit dat drie hedgefondsen, Chelsey Capital, Q Capital en Jasper Capital, het meest van de opzetjes hebben geprofiteerd.

Bovendien is dit pas het begin. SEC-voorzitter Christopher Cox heeft van het beëindigen van de handel met voorkennis door hedgefondsen zijn topprioriteit gemaakt. De beurshandelaren bereiden zich dus voor op het ergste. Het feit dat zij strikte regels hanteren tegen het lekken van voorkennis mag hen niet beschermen tegen de toorn van politici, advocaten en andere cliënten aan de vraagzijde.

Het grootste risico is dat het schandaal tot nieuwe verstikkende wetgeving zal leiden, op dezelfde manier waarop dat gebeurde na de schandalen rond Enron en Worldcom. Politici roepen al op tot strengere regulering van de bloeiende hedgefondssector.

Toch is de campagne zelf het bewijs dat Wall Street geen behoefte heeft aan nog meer regels, maar wel aan meer van dit soort acties, want die volstaan om het vertrouwen in de markten te herstellen. En ze zorgen ervoor dat de jonge zakenbankiers zich wel tweemaal zullen bedenken voor ze de lijn overschrijden.

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com.Vertaling Menno Grootveld