Shaquille O’Neal in achtervolging op de grote Abdul-Jabbar

Shaquille O’Neal is ondanks zijn veteranenstatus nog steeds een held in de NBA.

De basketballer vergrootte zijn faam door de grens van 25.000 punten te passeren.

O’Neal in actie tegen de New York Knicks. Foto AP Miami Heat's Shaquille O'Neal goes to the basket against Malik Rose, left, during the third quarter of NBA basketball action Monday, Feb. 26, 2007 at Madison Square Garden in New York. (AP Photo/Mary Altaffer) Associated Press

Miami Heat verloor met 99-93 van de New York Knicks, maar toch hadden de fans van het team uit het zuiden van Florida weer reden om een feestje te bouwen. Shaquille O’Neal bereikte al vroeg in de competitiewedstrijd de mijlpaal van 25.000 punten. Een held was hij al, maar een extra statistiek kan nooit kwaad in het land waar sportfans als geen ander gek zijn op het verzamelen van kaartjes met recordscores en andere prestaties.

De veteraan, die al vijftien jaar actief is in de Noord-Amerikaanse profcompetitie NBA, is nu de enige actieve speler die 25.000 punten of meer heeft gescoord. Hij is veertiende in het algemeen klassement, dat wordt aangevoerd door Kareem Abdul-Jabbar. Slechts zeven spelers hebben de 25.000 scorepunten ook gecombineerd met 10.000 rebounds. Uiteraard is Shaq er een van. Hij liet al 11.193 rebounds noteren.

De fans van Miami Heat kunnen dit seizoen wel een verzetje gebruiken, want het gaat niet goed met hun team. O’Neal speelde nog maar 17 van de 56 wedstrijden. De man die volgende week 35 jaar wordt, zit vaak aan de kant door een knieblessure. In wedstrijden zonder O’Neal verloor Miami 21 keer en kon de ploeg slechts 18 keer winnen. De Heat rekenen er op dat O’Neal het team naar de play-offs loodst, nu clubtopscorer Dwyane Wade lange tijd niet speelt door een schouderblessure.

Met Wade en O’Neal, samen bekend als Double Trouble, won Miami Heat vorig jaar het kampioenschap in de NBA. Dat droeg nog extra bij tot de sterrenstatus van de 2 meter en 16 centimeter lange speler, met schoenmaat 56. Want een ster was hij al toen hij zijn eerste profcontract tekende bij Orlando Magic, in 1992. Hij verdiende toen al veertig miljoen dollar aan een zevenjarig contract, en kledingfabrikant Reebok gooide er voor vier jaar nog eens 20 miljoen dollar extra tegenaan.

Die bedragen verdiende Shaq omdat hij toen al gold als de opvolger van Michael ‘Air’ Jordan, de beste basketbalspeler aller tijden. O’Neal was beroemd nog voor hij de NBA binnenwandelde, maar hij maakte zijn status ook waar onder de ring. En erbuiten, als rapper met teksten als ‘Damn I’m Good’ en acteur in films en series als Curb Your Enthusiasm. Af en toe duikt hij eens op in de videoclip van een bevriend rapper, zoals P. Diddy. En dat doet hij met zelfspot. Toen de popzanger Aaron Carter nog wat figuranten zocht voor zijn clip bij de single That’s How I Beat Shaq, bood de populaire basketbalspeler spontaan zijn medewerking aan.

En op de basketbalvloer mag hij dan als Terminator door het leven gaan, in de echte wereld doopte de societypers hem Bambi, omdat hij zo’n goedaardige en lieve uitstraling heeft. Het is een imago dat hij koester, behalve op het veld. Als hij de pers te woord staat, doet hij dat op fluistertoon. En toch is het zijn grote droom om later sheriff te worden.

Op het veld is O’Neal vaak verwoestend sterk, soms letterlijk. Als enige NBA-speler slaagde hij er in om een volledige basket te slopen. Hij bleef ‘per ongeluk’ te lang aan de ring hangen. Het incident droeg bij aan O’Neals legendevorming. De legende kan nog groter worden als hij topscorer wordt. Nog 13.373 punten.

Bekijk hoe Shaq de basket sloopt op http://nbajunkie.com/player/256