Test voor investeerders

Participatiemaatschappijen zijn gewend te krijgen wat ze willen hebben. Dat komt doordat de voornaamste belanghebbenden bij de sector tot nu toe beleggers, bedrijfsbesturen en topmanagers zijn geweest. Zij hadden een gemeenschappelijke prikkel: zoveel mogelijk geld verdienen. Maar de bedrijvenopkopers beginnen nu te merken dat het te vriend houden van de rest van de wereld nog niet zo eenvoudig is. De overname van het Texaanse nutsbedrijf TXU voor 44 miljard dollar (34 miljard euro) zal op dat vlak de grootste test ooit zijn.

Kohlberg Kravis Roberts en Texas Pacific zijn de peetvaders van de sector van bedrijvenopkopers. Zij hebben allemaal te maken gehad met partijen die niet overgenomen willen worden en met kritische vakbonden, politici en milieuactivisten. Bij de TXU-overname gaat het om een mix van bovenstaande partijen. Als het niet lukt om een van deze belanghebbenden tevreden te stellen, kan dat het einde betekenen van de grootste overname ooit.

Maar de investeerders zijn niet dom. Zelfs voordat het bestuur van TXU met de overname had ingestemd, hadden ze al plannen terzijde gelegd om 8 tot 11 op kolen gestookte elektriciteitscentrales te bouwen, die TXU in aanvaring hadden laten komen met milieugroepen. De oppositie tegen deze centrales had een brede coalitie op de been gebracht, waarvan ieder lid de goedkeuring van de overeenkomst door de toezichthouder had kunnen frustreren.

Dat is slechts één obstakel. Texas mag dan vooroplopen bij het dereguleren van zijn elektriciteitsnetwerk, maar één probleem mag niet onderschat worden: lokale politici moeten worden gesust die verantwoording moeten afleggen aan kiezers die boos zijn over de stijgende elektriciteitsprijzen. Een andere grote overname in de energiesector ging niet door toen een consumentenorganisatie de toezichthouder onder druk had gezet om de overeenkomst af te wijzen.

Maar hoewel toezichthouders en consumentenorganisaties de lastigste partijen zijn om tevreden te stellen, moeten de bieders ook de aandeelhouders van TXU nog overtuigen. Een Amerikaans advocatenkantoor kondigde al een onderzoek aan, omdat het het bod te laag vindt. Dit zou een opmaat kunnen zijn voor een eventuele rechtszaak, maar het is illustratief voor de vele hindernissen die KKR en Texas Pacific zullen moeten overwinnen om deze nieuwste overtreffende trap in de geschiedenis van de bedrijfsovernames tot een goed einde te brengen.

Rob Cox

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com.Vertaling Menno Grootveld