2007 wordt het zoveelste jaar van de waarheid voor Ad Veenhof

Wessanen kan opnieuw zijn omzet- en winstdoelen niet halen. Verbeteringen zetten traag door. Dat valt private-equityinvesteerders ook op. Ze willen praten met de top of het niet wat sneller kan.

Weer moeten aandeelhouders van voedingsconcern Wessanen wachten. De winstmarge van het bedrijf groeit niet volgens plan en het duurt langer tot zijn groothandel in de Verenigde Staten geld opbrengt. En opnieuw belooft het concern dat volgend jaar echte verbetering zal optreden.

Wessanen staat al jaren bekend om de winstwaarschuwingen, herstructureringen en affaires. Voormalig topman Mac Zondervan besloot vier jaar geleden op te stappen na zes winstwaarschuwingen. Op zijn laatste dag, in mei 2003, nam hij passend afscheid met een zevende winstwaarschuwing.

Zijn opvolger Ad Veenhof ging daarna meteen heftig reorganiseren. Hij stootte ook bedrijfsonderdelen af en kwam in het najaar van 2003 met een vierjarenplan. Beleggers werd groei van marges, omzet en nettowinst beloofd.

Dat vierjarenplan loopt eind dit jaar af. Maar naarmate Wessanen dat punt nadert, begint het bedrijf opnieuw met winstwaarschuwingen. Augustus vorig jaar liet Wessanen weten dat de omzet van de Europese merkproducten en de Amerikaanse groothandel „ietwat achterblijven” bij de verwachting. Die twee onderdelen zijn verreweg de belangrijkste van de onderneming: ze zijn samen goed voor 80 procent van de omzet. Topman Veenhof gaf toen zijn eerste winstwaarschuwing.

Drie maanden later moest hij opnieuw zijn verwachtingen voor 2006 bijstellen. Behalve de groothandel in de Verenigde Staten zou ook de Europese groothandel zijn doelstellingen niet halen. Het concern beloofde eerder dat de Europese groothandel zou groeien met 4 procent, maar dat werd 2 à 3 procent. De Amerikaanse groothandel zou toenemen met 2 à 4 procent en kwam uit op een kleine 2 procent.

Ook een tegenvaller was dat de winstmarge in het derde kwartaal niet verder kon stijgen. Bovendien moest Wessanen aan het eind van vorig jaar onverwachts 3,3 miljoen euro aan bijzondere lasten afboeken in verband met de afronding van het tweede herstructureringsplan van Veenhof, getiteld Build on the Roots.

Als aan het einde van dit jaar het vierjarenplan afloopt, zijn drie van de vier doelen gehaald, merkte hij vanochtend op bij de presentatie van de jaarcijfers. Probleem: Wessanens belangrijkste onderdeel, de Amerikaanse groothandel, zou die doelstelling missen. Deze tak, Tree of Life genaamd, is goed voor 60 procent van de omzet van het bedrijf.

De bestuursvoorzitter wilde voor Tree of Life in 2007 een omzetgroei van 4 procent behalen, maar weet nu al dat dat niet lukt, zei hij vandaag. Zelfs niet bij een gemiddelde marktgroei in de VS die dubbel zo groot is. Toch blijft Wessanen zonnig kijken naar de toekomst. In welk jaar is niet duidelijk, maar „ooit zullen we die gemiddelde marktgroei in de VS wel halen”, verwacht Veenhof.

De kans is aanwezig dat private-equityfirma’s minder geduld hebben. Zij zien mogelijkheden om Wessanen beter te laten presteren. Ze willen hierover praten met het management. Enkele partijen hebben zich al gemeld, maar onbekend is of ze een aandelenbelang hebben in het bedrijf.

Private-equitypartijen zien dat Wessanen al jaren reorganiseert en vaak zijn verwachting niet haalt. Ook bestaat het bedrijf uit vier onderdelen in twee continenten – wat mogelijkheden tot opsplitsing biedt. Bovendien is 32 miljoen euro winst over 2006 bij een omzet van 1,6 miljard euro bescheiden. Tot nu toe zegt de top van Wessanen niet te willen praten met private-equitybedrijven.

Veenhof zei niet waarom hij deze partijen niet wil spreken, alleen dat hij bemoeienis onnodig vindt. Ondanks dat financieel bestuurder Doede Vierstra – zijn voorganger moest vertrekken wegens een boekhoudfout in de VS – zich niet meer kon herinneren in welk jaar de belangrijke Amerikaanse groothandel voor het laatst nettowinst boekte.

Tevreden merkte Vierstra op dat Tree of Life volgend jaar echt winst zal maken. Dan komt er een einde aan de jarenlange zware verliezen. Als dat gebeurt, geeft dat bij Wessanen een winstversnelling, want het bedrijf heeft in het verleden in de VS voor een bedrag van 90 miljoen dollar (68 miljoen euro) aan compensabele verliezen vergaard. Dat geld mag Wessanen eerst met de fiscus verrekenen, voordat het weer belasting hoeft te betalen.

Rectificatie / Gerectificeerd

In het artikel 2007 wordt het zoveelste jaar van de waarheid voor Ad Veenhof (27 februari, pagina 13) staat dat Doede Vierstra financieel bestuurder is bij Wessanen . Han Wagter vervult die functie.