Stenson eerste Zweedse golfer met een wereldtitel

Henrik Stenson heeft gisteren op de Gallery Golf Club bij Tucson in Arizona het wereldkampioenschap matchplay gewonnen. De 30-jarige Zweed versloeg in de finale de Australiër Geoff Ogilvy, de winnaar van vorig jaar. Stenson is de eerste Zweed die dit toernooi op zijn naam schreef wat hem 1,35 miljoen dollar opleverde. Hij maakte afgelopen najaar het beslissende punt in de Ryder Cup, de tweejaarlijkse strijd tussen de teams van Europa en de VS.

Het toernooi werd zoals gebruikelijk bij matchplay volgens een knock-outsysteem gespeeld. De beste 64 golfspelers van de wereld werden aan de hand van de wereldranglijst van 12 februari geselecteerd. Dus ook Tiger Woods, Phil Mickelson, Ernie Els, Jim Furyk, Padraig Harrington, Sergio Garcia en Henrik Stenson. Negentien Europeanen mochten meedoen en 22 Amerikanen; de rest kwam uit andere werelddelen. Een jaar geleden stonden nog 25 Amerikanen aan de start. In 1999, bij de eerste editie, waren liefst 40 van de 64 deelnemers Amerikaans.

’s Werelds beste speler Tiger Woods werd vrijdag verrassend uitgeschakeld door de Australiër Nick O’Hern. Woods won dit toernooi al tweemaal, in 2002 en 2003. Na 18 holes was de stand gelijk (ieder evenveel gewonnen holes). Woods begon slecht, hij sloeg met zijn driver de bal in het water, achter bomen en tussen cactussen. Hij liep een achterstand op, maar haalde die met een paar fraaie birdies (één onder baangemiddelde) in. Op de negentiende hole miste Woods op weg naar de overwinning een vrij gemakkelijke birdieputt van ruim een meter. Op de twintigste hole sloeg de 35-jarige O’Hern die drie jaar geleden al op het WK matchplay van Woods had gewonnen, toe. Hij putte de bal van ruim acht meter in de hole, nadat Woods van tien meter zijn birdieputt had gemist.

Door de nederlaag kwam voor Woods een einde aan de reeks van zeven achtereenvolgende overwinningen op de Amerikaanse Tour, daarbuiten verloor hij wél in Japan, China en Europa. Woods kwam om die reden niet dichtbij het record van de onlangs op 94-jarige leeftijd overleden Byron Nelson, die elf keer achterelkaar een PGA-toernooi won. Ook andere favorieten als Mickelson, Els, Furyk, Harrington, Goosen en Garcia werden al in een vroeg stadium uitgeschakeld op de golfcourse in de woestijn van Arizona. De vorige acht edities van dit Amerikaanse wereldkampioenschap werden gespeeld op La Costa, nabij San Diego. Maar omdat het weer in deze tijd van het jaar vaak niet goed is in het zuiden van Californië, werd uitgeweken naar de woestijn van Arizona, de Gallery Golf Club at Dove Mountain. Maar ook daar was het weer niet altijd goed. Vrijdag regende het soms en woei er voortdurend een ijskoude wind.

Stenson versloeg in de kwartfinale O’Hern; pas op de achttiende hole moest O’Hern zich na een bogey (één slag boven baangemiddelde) gewonnen geven. In de halve finale was de Zweed al na de zestiende hole winnaar tegen de Zuid-Afrikaan Trevor Immelman omdat hij drie holes voorsprong had. In de finale trof hij Geoff Ogilvy, vorig jaar winnaar en tevens winnaar van de US Open. De partij ging heel lang gelijk op, met wisselende voorsprong voor beide spelers. Ondanks wat afzwaaiers bij de afslag, waardoor de bal buiten de baan tussen de cactussen belandde, redde Stenson zich telkens dankzij zijn ijzersterke zenuwen. Uiteindelijk nam hij een voorsprong van twee holes. Die gaf hij niet niet meer uit handen.

Stenson was de eerste Zweed en tweede Europeaan (na Darren Clarke in 2000) die het WK Matchplay won. Het toernooi is onderdeel van vier World Golf Championships (drie keer strokeplay, een keer matchplay). Eerder won Stenson al zes toernooien op de Europese Tour. De Zweed woont in Dubai en heeft een vrouw (Fannie) als caddie. Dit jaar won hij op zijn thuisbaan de Dubai Desert Classic, waar hij Woods en Els voorbleef.