Na opsluiting op Alcatraz in Ahoy’

Martin Verkerk speelde in Ahoy voor het eerst sinds 2004 weer een ATP-wedstrijd.

De voormalig finalist van Roland Garros verloor van de onbekende Rik de Voest.

Martin Verkerk tijdens zijn partij tegen Rik de Voest. Foto Bas Czerwinski 21-02-2007, ROTTERDAM. ABM AMRO TENNIS TOERNOOI. MARTIN VERKERK TIJDENS ZIJN PARTIJ TEGEN RIK DE VOEST. FOTO BAS CZERWINSKI

„De reus uit Alphen aan den Rijn is terug!”, schreeuwde de speaker van Ahoy’ gisteravond op het ABN Amro-toernooi bij de opkomst van Martin Verkerk. De spanning was van het gezicht te lezen van de 28-jarige tennisser. Voor het eerst sinds de zomer van 2004 trad de Nederlandse prof weer aan op ATP-niveau. Aan de andere kant van het net stond tegenstander Rik de Voest, een twee jaar jongere Zuid-Afrikaan wiens carrière zich tot dusver in de marge van het profcircuit afspeelde. Na ruim een uur verliet Verkerk als een opgeluchte verliezer het centre court. Op het scorebord stonden de setstanden 6-3 en 7-6. „Het was heel mooi om weer terug te zijn”, zei Verkerk die even door emoties werd bevangen. „Ik heb tweeënhalf jaar uitgekeken naar dit moment. Ik geloof dat ik nog de top vijftig kan halen.”

Verkerk kreeg van toernooidirecteur Richard Krajicek een zogenoemde wildcard. Al was het geloof van de Wimbledonkampioen van 1996 in een glorieuze terugkeer van de Nederlander op voorhand niet groot. Het jeugdige talent Thiemo de Bakker kreeg aanvankelijk de voorkeur, maar nadat Marcos Baghdatis zich terugtrok kwam er toch nog een plek vrij voor Verkerk. „Het voelde als een klap in mijn gezicht dat ik die wildcard eerst niet kreeg”, sprak Verkerk gisteren in Ahoy’. „Na alles wat ik bereikt heb had ik toch wel op wat meer respect gerekend. Maar goed, Krajicek heeft als toernooidirecteur andere belangen dan ik.”

De voormalige nummer veertien van de wereld onderbrak zijn trainingsstage in het Amerikaanse Tampa en meldde zich afgelopen weekeinde in het Rotterdamse sportpaleis. Naar eigen zeggen had hij zo’n anderhalve maand geleden nog bijna op het punt gestaan om te stoppen. In de VS vond Verkerk het geloof in eigen kunnen weer terug. „Zes weken geleden kon ik nog geen vijf meter rennen en nu sta ik toch weer hier”, stelde Verkerk. „Maar het was niet makkelijk. Af en toe voelde het net alsof ik opgesloten zat in Alcatraz.”

In de aanloop naar zijn rentree riep Verkerk de hulp in van Tjerk Bogtstra. De voormalige Davis-Cupcaptain zat gisteren vlak achter de baan toen het servicekanon de baan op kwam. Uit de boxen van Ahoy’ klonk het liedje Let me entertain you van Robbie Williams. Verkerk had op dat moment nog niet echt een idee wat hem op de baan te wachten zou staan. Twee eerdere comebacks – in april 2006 in Napels en in september 2006 in Taragona – waren namelijk op een mislukking uitgelopen. „Voor deze wedstrijd heb ik wel wakker gelegen. Voor hetzelfde geld had ik vandaag weer geblesseerd kunnen raken. Dan had ik misschien aangekondigd dat ik zou stoppen”, vertelde Verkerk na afloop.

In de partij tegen De Voest miste Verkerk zichtbaar ritme. Slechts bij vlagen wist hij met zijn sterke opslagen zijn tegenstander te verschalken. Vooral in de rally was Verkerk de mindere van de nummer 134 van de wereldranglijst. Naar mate de wedstrijd vorderde stroomde Ahoy’ langzaam vol, maar de Nederlandse nummer 1533 van de wereld kreeg het publiek niet in vervoering. Pas toen Verkerk aan het einde van de tweede set de opslag van de nerveuze Zuid-Afrikaan brak balde de voormalige winnaar van de Dutch Open zijn vuisten. Maar Verkerk wist in de tiebreak geen beslissende derde set meer af te dwingen.

De komende weken wil Verkerk een vervolg geven aan zijn terugkeer. De krachttennisser mag acht toernooien gebruikmaken van een beschermde ranking van 38. Daardoor kan de baseliner onder meer uitkomen op toernooien van Indian Wells, Miami, Monte Carlo, Rome, Hamburg en Roland Garros. „Ik heb geen tijd meer over om nu eerst challengers te gaan spelen. Bovendien zou het zonde zijn mijn beschermde status daarvoor te gebruiken. Ik moet straks wel het gevoel hebben dat er een stijgende lijn in zit. Maar ik ben er van overtuigd dat het goed komt. Fysiek voel ik me in ieder geval prima. En mijn slagen lopen nog, dat is toch het belangrijkste.”

Verkerk liet gisteren in Ahoy’ weten dat de Davis-Cupontmoeting begin april in het Engelse Birmingham tegen Groot-Brittannië wat hem betreft nog te vroeg komt. Met gevoel voor cynisme sprak de eigenzinnige tennisser: „Ik denk dat we met de jeugd Engeland wel verslaan.” En dan serieus: „Er had de afgelopen tijd wel wat meer respect voor de prestaties van Sjeng Schalken en mij mogen zijn.”