Japan houdt niet van ridders

Grote Japanse games zijn in het westen razend populair.

Amerikaanse en Europese spellen slaan nauwelijks aan in Japan. „Ze zitten daar niet te wachten op shooters.”

Het Japanse avonturenspel Okami is geënt op verschillende oude Japanse legendes.

Als de PlayStation 3 volgende maand in Europa verschijnt, kan de oorlog tussen spelcomputers in alle hevigheid losbarsten. Dan zijn Nintendo, Sony en Microsoft op alle drie de grote afzetmarkten vertegenwoordigd (Europa, Amerika en Japan) met respectievelijk hun spelcomputers Wii, PlayStation 3 en Xbox 360.

Maar waar de Japanse merken Nintendo en Sony wereldwijd een succes zijn, slaat de Xbox 360 in Japan nauwelijks aan. Ter vergelijking: Sony verkocht tijdens de eerste verkoopdag van de PlayStation 3 in Japan ruim 80.000 exemplaren, terwijl Microsoft nog geen 4.000 Xbox 360 spelcomputers kwijtraakte op de lanceringsdag.

Eenzelfde contrast doet zich voor bij de populariteit van computergames. Zo werden Japanse gameseries als Mario, Zelda en Final Fantasy razend populair in Amerika en Europa, ondanks de grote verschillen met westerse varianten. Daarentegen krijgen spellen uit Amerika en Europa in Japan nauwelijks een poot aan de grond.

Volgens Sven van de Perre, hoofdredacteur van Official PlayStation Magazine België (dat ook in de Nederlandse kiosken ligt), kent een spellenserie als Final Fantasy een universele aantrekkingskracht. „Ik ben zelf verslingerd aan deze rollenspellen”, zegt hij. „De vormgeving van Final Fantasy is kleurrijk en de verhalen zijn altijd groots en meeslepend. Bovendien is het spel visueel voorzien van invloeden van over de hele wereld.”

De thematiek van de meeste Amerikaanse en Europese rollenspellen slaat in Japan daarentegen nauwelijks aan, constateert Van de Perre. „Westerse rpg’s draaien vrijwel allemaal om orcs, kastelen en ridders. Daar hebben Japanner minder mee.”

Een spel waar gameliefhebbers wereldwijd wél op zitten te wachten is het Japanse avonturenspel Okami, dat onlangs verscheen. Het spel is geënt op verschillende Japanse legendes. Spelers kruipen in de huid van zonnegod Amaterasu die naar de aarde afdaalt in de gedaante van een witte wolf. Als wolf met goddelijke krachten kun je de wereld om je heen stilzetten waarna de omgeving verandert in een verfdoek. Met een grote penseel en een inktpot kun je puzzels oplossen.

Het spel wijkt af van de doorsnee games die gevuld zijn met glimmende bolides en explosies. De game oogt als een antieke Japanse prent en kreeg wereldwijd lof van critici. „Okami appelleert aan bekende Japanse folklore, Voor Amerikanen en Europeanen maakt dit spel mede door zijn leuke gameplay en originele graphics extra indruk”, denkt Van de Perre.

Daarentegen slaan schietspellen, die veel Amerikaanse spellenmakers ontwikkelen, in Japan niet aan. Het Japanse bedrijf Capcom bracht in januari daarom speciaal voor de Westerse markt het schietspel Lost Planet uit. Hoewel dit spel veel Japanse invloeden heeft, zoals Mechs (robotachtige voertuigen waar Japanners dol op zijn), lange tussenfilmpjes en grote vijanden aan het eind van ieder hoofdstuk, heeft dit spel in eigen land veel minder succes.

En voor schietspellen over de Tweede Wereldoorlog als Call of Duty, Medal of Honor and Brothers in Arms, gemaakt door Westerse bedrijven, komt men helemaal zijn bed niet uit. In Amerika en Europa is het shootergenre en dus ook Lost Planet wél populair. Volgens Van de Perre geven Japanners niet om het realisme van deze schietspellen. „De meeste Japanse gamers zitten niet te wachten op shooters waarin de realiteit zo waarheidsgetrouw mogelijk wordt nagebootst.”

Sommige Japanse titels zijn voor Europeanen aanvankelijk onbegrijpelijk. Zoals WarioWare: Smooth Moves, een Japanse partygame voor de Nintendo Wii. In dit spel vol bizarre handelingen en kwetterende muziekjes volgen korte spelletjes elkaar in razend tempo op.

Typisch Japans, stelt Van de Perre: „De hele Japanse samenleving is doordrenkt van overdreven vrolijke en kleurrijke elementen. Loop een paar uur door het centrum van Tokio en je bent lamgeslagen door neonverlichte poppetjes die schreeuwend een product aanprijzen. Die andere Japanse cultuur heeft zijn weerslag op hun gamedesign.”