Geen water te zien op planeet bij verre ster in Pegasus

Rotterdam, 22 febr. Met behulp van de Spitzerruimtetelescoop hebben Amerikaanse astronomen een infraroodspectrum gemaakt van een verre exoplaneet. Het gaat om de grote Jupiterachtige planeet HD 209458b die in het sterrenbeeld Pegasus, op een afstand van 150 lichtjaar van de aarde, dicht om zijn moederster cirkelt. Vanaf de aarde gezien schuift de planeet elke 3,6 dagen afwisselend voor en achter de ster langs. Door de twee spectra (voorlangs en achterlangs) te vergelijken, konden de astronomen het spectrum van de planeet zelf afleiden - en daaruit de samenstelling van diens atmosfeer. Die is ziedend heet, winderig, donker en droog, zo lijkt het. In het infraroodspectrum werden namelijk geen sporen van water gevonden. Wel dook een piekje op bij een golflengte die duidt op de aanwezigheid van stof. Mogelijk verhullen grote stofwolken dus (deels) de atmosfeer van de planeet - en misschien ook het water daarin (Nature, 22 februari). Op een Nasa-persconferentie toonde een tweede team enigszins vergelijkbare resultaten van een andere hete Jupiter, HD 189733b, op een afstand van 62 lichtjaar.