Ben, even in de gratie

Ruim een jaar na zijn opvolging van de legendarische Alan Greenspan staat hij stevig in zijn schoenen: Ben Bernanke, de voorzitter van de Amerikaanse centrale bank, de Fed. Vooral zijn besluit om sinds de herfst van vorig jaar de rente niet langer te verhogen, maar onveranderd te laten op 5,25 procent, gaat er goed in bij het Amerikaanse publiek en de beleidsmakers. Bernanke kreeg dan ook alle lof vorige week, toen hij optrad voor commissies van de Amerikaanse Senaat en het Congres. Een onverwacht compliment kreeg hij van de Democraat Melvin Watt, die hem toevoegde: „Ik vond uw voorganger erg aardig hoor, maar ik begreep nooit een damned thing van wat hij zei. U bent een tochtje frisse lucht.”

Uit Europa krijgt hij lof uit de hoogste kringen. „Ben heeft volkomen gelijk gekregen met zijn visie op de Amerikaanse economie”, zegt een nogal belangrijke centrale bankier. Die visie houdt in dat de VS een zachte landing doormaken, met een inflatie die binnen de perken blijft. Dat is een bericht dat iedereen uiteraard graag hoort, en waarmee een centrale bankier zichzelf snel populair maakt.

Het zou kunnen inhouden dat de Fed tijdens de eerstvolgende vergadering van 20 maart de rente opnieuw onveranderd laat. Of zelfs verlaagt, want tot gisteren werd op de Amerikaanse rentetermijnmarkt een stijgende kans waargenomen dat de rente daalt naar 5 procent.

Let wel: tot gisteren. Eerder deze week wierp een winstdaling met 28 procent bij Home Depot, Amerika’s grootste doe-het-zelfketen, al een schaduw over de gezondheid van de huizenmarkt. Gisteren bleek dat de inflatie in de VS zich toch niet zo keurig gedraagt als gehoopt. Geheel tegen de verwachting in bleek de inflatie over januari 2,1 procent te zijn.

Dat viel nog mee, maar de zogenoemde kerninflatie, zonder voedingsmiddelen en energie, liep op naar 2,7 procent. Dat kan volgens het Britse analistenbureau Lombard Street Research nog tot problemen leiden. De loonkosten per eenheid product stijgen in de VS op dit moment met 3 procent, de werkloosheid is met 4,6 procent lager dan het niveau van rond 5,3 procent waarop inflatiedruk doorgaans al ontstaat en de economie produceert nog steeds boven haar capaciteit.

Dat zijn niet direct omstandigheden om een dalende inflatie van te verwachten. Zit de oplopende prijsdruk dus al ‘ingebakken’? Dat zou Bernankes klus veel moeilijker maken. Want als een centrale bank de rente moet verhogen terwijl de economie verder vertraagt, is het met de populariteit snel gedaan. Of je nu duidelijk spreekt of niet.

Maarten Schinkel