Warner opnieuw uit op overname EMI

Daar gaan we weer. Er is opnieuw een bod aangekondigd op EMI door de al eerder geïnteresseerde concurrent Warner Music. De twee muziekconcerns waren vorig jaar zomer verwikkeld in een onderlinge overnamestrijd en hebben de afgelopen jaren minstens driemaal met elkaar onderhandeld. Deze keer zijn er redenen om aan te nemen dat Warner eindelijk zijn zin zal krijgen.

Wat is er veranderd? Het risico dat de toezichthouder roet in het eten gooit, lijkt nog steeds groot. De gesprekken tussen EMI en Warner werden vorig jaar immers afgebroken toen het Europees Hof de goedkeuring door de Europese Commissie annuleerde van een joint venture tussen Sony Music en de divisie voor muziekregistraties van Bertelsmann, BMG. Die uitspraak zaaide twijfel over de vraag of EMI en Warner wel het groene licht zouden krijgen.

Maar sindsdien is er veel gebeurd. De muziekmarkt is de laatste maanden aanzienlijk achteruitgegaan. De omzet daalt, met name op de Amerikaanse markt, wat erop duidt dat de grote muziekconcerns geen afspraken (meer) kunnen maken om de prijzen hoog te houden. Klaarblijkelijk zijn ze hun prijsmacht kwijt in de digitale wereld, waar de piraterij om zich heen grijpt en Apple de concerns heeft gedwongen hun songs te verkopen voor een vaste prijs. Als zowel de EU als Impala, de vereniging van muziekdistributeurs die tegen fusies in de sector heeft gelobbyd, daarvan overtuigd kan worden, lijkt een overeenkomst waarschijnlijker. De EU moet op 1 maart beslissen over toestemming voor de transactie tussen Sony en BMG.

In de tweede plaats staat EMI vandaag de dag een stuk zwakker in zijn schoenen. Een van de problemen bij de vorige fusiepoging was dat beide bedrijven aan de touwtjes wilden trekken. Maar na twee winstwaarschuwingen en een opruiming onder het hogere kader kan de huidige baas van EMI, Eric Nicoli, onmogelijk verwachten dat hij de fusiecombinatie zal mogen leiden.

Toch zal Warner het spel nog heel voorzichtig moeten spelen. Participatiemaatschappijen cirkelen al een tijdje om EMI heen. Als Warner een te laag bod uitbrengt, kunnen ze in de verleiding komen dat te overtreffen. Maar de uit een transactie voortvloeiende synergievoordelen vertegenwoordigden de vorige keer een nettowaarde van 1,5 miljard pond (2,2 miljard euro) – bijna 70 procent van de huidige marktwaarde van EMI – dus Warner kan het zich waarschijnlijk veroorloven royaal te zijn.

Fiona Maharg-Bravo

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld