Een pick-up van de concurrent

Autoproducent DaimlerChrysler dreigt ontmanteld te worden.

General Motors zou Chrysler willen kopen, maar er zijn andere mogelijkheden.

Alleen op YouTube is hij nog te zien, de afgelopen zomer in de VS uitgezonden reclamespot waarin Dieter Zetsche, topman van DaimlerChrysler, zich positief uitlaat over het autoconcern. In de spot maakt Zetsche, als ‘Dr. Z’, met een journalist een proefrit. Met kladblok in de hand wil deze weten wat ook alweer de voordelen van de megafusie waren. Dr. Z rijdt duidelijk te hard, verhaalt breed gebarend over het samenspel van de „beste Duitse en Amerikaanse ingenieurs” en rijdt vervolgens op volle snelheid tegen een muur om de veiligheid van de auto te illustreren. De geschrokken journalist heeft nog één vraag. „Dr. Z, bent u echt arts?”

Vorige week bleek dat er aan de samenwerking tussen Daimler en Chrysler een einde komt. Zetsche zei dat „aan geen mogelijkheid voorbijgegaan wordt” om de noodlijdende Amerikaanse divisie van het bedrijf niet langer een blok aan het Duitse been te laten zijn. Zakenbank JP Morgan is ingehuurd om het veld te verkennen, wat vaak op een verkoop neerkomt. Nog voor het weekend begon, werd bekend dat Chrysler gesprekken voert met ’s werelds grootste autofabrikant General Motors. Waarover? De mogelijkheden variëren van samenwerkingen in de fabriek tot een overname van Chrysler.

In dat geval verandert de wereldwijde autosector negen jaar na de fusie opnieuw ingrijpend. En dan wordt het zelf ook verlieslijdende GM weer onbetwiste marktleider: eigenaar van 10.000 dealers in de VS, uitbater van vijftien merken en producent van 37 procent van alle in Amerika verkochte auto’s.

Niemand kan voorbijgaan aan Chryslers problemen. De producent van merken als Dodge en Jeep verkocht vorig jaar 2,7 miljoen auto’s, een daling van 5 procent ten opzichte van 2005. Terwijl de winst van de Duitse divisie dankzij Mercedes gestaag toenam, verloor Chrysler 1,4 miljard dollar (1,1 miljard euro). Chryslers marktaandeel blijft steken op 13 procent en daarmee is het op zijn Amerikaanse thuismarkt kleiner dan buitenstaander Toyota uit Japan.

Nadat Daimler in 1998 Chrysler voor 36 miljard dollar had aangekocht, zijn beide ondernemingen nooit één geïntegreerd concern geworden. De divisies moesten voor hun eigen verliezen opdraaien. Zetsche ontsloeg in 2001 al de helft van de werknemers van Chrysler. Ook moesten alle andere leden van de Amerikaanse raad van bestuur vertrekken. Behalve Zetsche zelf.

Toen in 2005 de olieprijs steeg, lieten Amerikaanse consumenten de grootverbruikers van benzine op wielen links liggen. Slecht nieuws voor een bedrijf als Chrysler, dat traditioneel voor elke verkochte kleinere personenwagen twee grotere SUV’s en pick-uptrucks verkoopt.

Er was de laatste dagen niet veel nodig om het enthousiasme van beleggers aan te spreken. Het aandeel sloot de week van het aangekondigde ingrijpen ruim 14 procent hoger af. Afgelopen vrijdag steeg de koers van Chrysler door de General Motors-geruchten met 4 procent. Hoger stond het aandeel de laatste zeven jaar niet.

Een GM-Chrysler-fusie kent nog potentiële struikelblokken. Mededingingsautoriteiten kunnen dwarsliggen, net als vakbonden die ontslagen vrezen. Bovendien dreigt overlap: bestsellers zoals de pick-ups Dodge Ram van Chrysler en Chevrolet Silverado van GM zijn nu elkaars directe concurrent. „De enige die profiteert van een samengevoegd GM en Chrysler”, zegt analist David Feinman van Havens Advisors tegen het persbureau Reuters, „is Daimler. Dat heeft zich dan van Chrysler ontdaan.”

Ondanks die twijfels zijn er naast GM meer mogelijke kandidaten om zich voor een verkennend gesprek. Er zijn private-equitybedrijven die op zoek zijn naar een goedkope investering. Ook worden Chinese autofabrikanten genoemd die een ingang tot de Amerikaanse markt zoeken. Of gewoon nieuwsgierige branchegenoten uit de VS. Zo vaak verschaft een concurrent immers geen inzage in de boekhouding.

Lees een analyse over GM op www.forbes.com. Zoek op ‘Desperation in Detroit’