Al bij het tweede slachtoffer murw

230.000 doden bij de tsunami in Zuidoost-Azië, twee miljoen vluchtelingen in en rond Darfur. Dat mensen zeggen murw te worden van zoveel ellende is een bekend gegeven.

Psycholoog Paul Slovic van de universiteit van Oregon, gespecialiseerd in onverschilligheid, laat in een recent experiment zien dat gevoelloosheid al begint als er twee medemensen benadeeld zijn in plaats van één.

Slovic presenteerde zijn nog niet gepubliceerde werk afgelopen vrijdag op het jaarlijkse publiekscongres van de Amerikaanse uitgever van het wetenschapsblad Science.

Slovic en Zweedse collega’s gaven een groep Zweedse studenten een folder over het Malinese zevenjarige meisje Rokia, „vreselijk arm en bedreigd met ernstige honger”, en vroegen om een donatie voor haar dorp. De studenten gaven gemiddeld 25,2 Zweedse kronen (2,75 euro).

Maar als de onderzoekers ook vertelden over een tweede hongerige zevenjarige uit hetzelfde dorp, weer met een triest verhaal en een fotootje, werden de studenten niet vrijgeviger. Integendeel: nu gaven ze nog slechts 21,5 kronen (2,3 euro) voor de Malinese dorpsgemeenschap. De studenten hadden ook minder positieve gevoelens over hun donatie.

De resultaten bouwen voort op een vorig jaar gepubliceerde studie van dezelfde psycholoog, ook met het meisje Rokia. Die toonde aan dat het voor hongercollectes geen meerwaarde heeft om naast de foto van het kind nog cijfers over miljoenen kinderen in Afrika te noemen.

Israëlische onderzoekers met hetzelfde specialisme kwamen twee jaar geleden ook met vergelijkbare resultaten. Zij toonden aan dat donateurs meer bij willen dragen aan een fonds als daarmee één kind met ongeneeslijke ziekte gered kan worden, dan als dezelfde hoeveelheid geld voldoende is om acht zieke kinderen te genezen.

De acht patiëntjes wekten ook minder gevoelens van medelijden op. Slovic: „Mijn werk laat zien dat we niet kunnen vertrouwen op onze morele intuïtie.”