Meer show dan sport in Las Vegas

Artiesten en basketballers komen jaarlijks samen in het All Star Weekend van de NBA. Showtime voor acrobaten, zangers, guards, centers en dunkers. Dit weekeinde in Las Vegas, de stad van vermaak die zelf geen profbasketbalploeg heeft.

De kleine Nate Robertson (1,75 meter) vliegt in de dunkerscontest naar de basket. Foto AP Nate Robinson, of the New York Knicks, goes up to dunk the ball during the the slam dunk contest at NBA Saturday Night, a part of NBA All-Star weekend in Las Vegas on Saturday, Feb. 17, 2007. Gerald Green won the contest. (AP Photo/Mark J. Terrill) Associated Press

Las Vegas, in welke stad is het All Star Weekend van de National Basketball Association (NBA) tegenwoordig meer op zijn plaats? In de stad van de grenzeloze begeerte mogen ’s werelds beste basketballers gedurende drie dagen hun vaardigheden vertonen, ten overstaan van vurige bewonderaars en andere volgelingen van de sport. Showtime voor de beste guards, centers en dunkers in de enige prominente stad van Noord-Amerika die nog niet over een NBA-team beschikt, laat staan over een team in welke grote sport dan ook.

Het wekt verwondering dat het reizende circus van de NBA nooit eerder Las Vegas heeft aangedaan. Dollars, sterren, casino’s, theaters en andere centra van vermaak, maar geen sportarena met een professionele basketbalploeg. Mede daarom besloot de NBA het jaarlijkse All Star Weekend dit keer in Las Vegas te laten plaatsvinden.

Meer dan 450.000 bezoekers waren afgelopen weekeinde in Las Vegas, driemaal zoveel als in een doorsnee weekeinde. Dat betekende 30 miljoen dollar extra omzet in de stad. Het valt niet te ontkennen dat het NBA-basketbal met zijn sterren veel teweeg brengt in Noord-Amerika. Wat vroeger vooral een vakantieweekend was voor de profbasketballers en hun trouwe volgers van de media – met onderlinge wedstrijdjes etcetera – is nu een hype. Sam Smith van de Chicago Tribune, al jaren volger van de NBA, schreef: „Het All Star Weekend gaat niet meer alleen over basketbal, het gaat niet meer over onze basketbalwereld, het gaat over show, over Chinees vuurwerk, Japanse acrobaten, kinderen die aandacht behoeven, een zanger die kan piano spelen en over nog niet ontdekte sterren. Het is show, show en nog eens show.”

Las Vegas werd de afgelopen dagen ook overspoeld met groupies. In de dure hotels zaten opvallend veel vrouwen. Ze bevolkten de lounges van de hotels waar de spelers logeerden, om maar een glimp op te vangen van LeBron James, Kobe Bryant, Dwyane Wade, Nate Robinson, Shaquille O’Neal, Gerald Green, Dirk Nowitzky of van de oudjes Michael Jordan, Charles Barkley, Dr. Julius Ervin, Scottie Pippen, Vince Carter, Earvin ‘Magic’ Johnson en al die anderen. „It’s the Groupie Super Bowl”, zei Tony Meja van CBS Sportsline.

Las Vegas zat de afgelopen drie dagen vol met basketbalgekken. Al maanden hadden zij via internet kunnen beslissen over het weekend. Fans konden door stemming het basisteam van vijf spelers samenstellen voor de All Star Game, de wedstrijd tussen de Eastern Conference en Western Conference. LeBron James, de absolute ster van de NBA én de Cleveland Cavaliers, vergaarde de meeste stemmen: 2 miljoen 516 duizend en 49 stemmen. De Chinees Yao Ming van de Houston Rockets kreeg 2.451.718 stemmen. Helaas moest Ming door een blessure verstek laten gaan, evenals de altijd publiek trekkende Alan Iverson. De coaches van de teams zijn de succesvolste van het moment in de Eastern- en de Western Conference. Meer dan 60 miljoen stemmen werden uitgebracht.

En zo konden basketbalfans over de hele wereld (tweehonderd televisiezenders) getuigen zijn van het drie dagen durende feestje in de Thomas & Mack Arena die 16.000 toeschouwers kan bevatten. Vrijdag mochten de rookies (eerstejaars van de NBA) het opnemen tegen de sophomores (tweede jaars). All Star Saturday was de dag van de Slam Dunk Contest, de Three-points Shoot-out, de Shooting Stars en de Skills Challenge voor jonge basketballers, oude basketballers en vrouwelijke basketballers (uitkomend in de WNBA). Kortom, alle basketballers van naam en faam vertoonden hun kunstjes. Showtime, basketballers afgewisseld door zangers, acrobaten en cheerleaders – van elk team de beste, ook gekozen door de fans.

In de jury van de dunk-contest keken Kobe Bryant, Michael Jordan, Julius Erving, Vince Carter en Darring Wilkins toe hoe Gerald Green en Nate Robinson in de finale beslechtten wie de meest spectaculaire dunk kon laten zien. Green, in de groene outfit van de Boston Celtics, sprong over een jurytafel en smeet de bal verwoestend in het net. Snel, hard en spectaculair.

De oude Julius Erving en Michael Jordan zagen het aan en dachten vast aan vroeger. Op beeldschermen werden opnamen vertoond van ‘Dr. J.’, de man die als de uitvinder van de dunk te boek staat, en M.J., de basketballer met de langste hangtime. Michael Jordan kon vliegen, op weg naar de drie meter en vijf centimeter hoge basket. Jordan zat daar achter de jurytafel op zijn 44ste verjaardag te glanzen in zijn zwartleren kostuum en keek naar de kleine Robertson (1,75 meter) en zag hem springen en vliegen, maar niet winnen. Want Green sprong en dunkte gedurfder, met meer spektakel dus.

De 44-jarige Charles Barkley, de oude vedette die tegenwoordig in casino’s zijn geld vergokt, mocht op de parketvloer hardlopen tegen de 67-jarige scheidsrechter Dick Bavetta. Hij had ervoor getraind en won spelenderwijs van de oude arbiter. Op de tribune zaten Amerikaanse sterren uit de showbusiness en filmwereld zich uit te sloven met exhibitionistisch gedrag, want wie er bij wil horen laat zich zien.

Artiesten willen aandacht, of ze nu in een film excelleren of in een sportwedstrijd. In de Verenigde Staten liggen die werelden dicht bij elkaar. De manier waarop Jason Kapono de three-pointers-contest won voor Gilbert Arenas en de Duitser Dirk Nowitzky (vorig jaar winnaar) was indrukwekkend. Indrukwekkender dan de dunkers-contest.

Met Prince, Arnold Schwarzenegger, Jack Nicholson, Rupert Murdoch, Cameron Diaz en andere prominenten op de tribune werd het NBA-feestje afgesloten met de All Star Game, de wedstrijd tussen de besten van Oost tegen de besten van West. Shaq O’Neal, Dwyane Wade, LeBron James, Vince Carter, Gilbert Arenas en anderen, met coach Eddie Jordan van de Washington Wizards, tegen Kobe Bryant, Dirk Nowitzky, Tony Parker, Tim Duncan en anderen, met coach Mike D’Antoni van de Phoenix Suns.

Het team van de Western Conference won met 153-132. Meer show dan sport, maar geen toeschouwer die klaagde. Alle geselecteerde basketballers kregen evenveel speeltijd. De beste was Kobe Bryant, met 31 punten en zes assists. De speler van de Los Angeles Lakers werd dan ook uitgeroepen tot MVP, Most Valuable Player. Zoals in 2002, toen hij in Philadelphia ook tot de beste werd uitgeroepen.

Volgend jaar doet het All Star-circus New Orleans aan, de stad van de Hornets die zich langzaam herstelt van de gevolgen van de verwoestende orkaan Katrina. De Hornets zijn sinds de orkaan ontheemd en spelen nu hun thuiswedstrijden in Oklahoma City onder de naam de New Orleans/Oklahoma City Hornets. Want de NBA gaat met zijn All Star Weekend niet voor niets op bezoek. Commissioner David Stern heeft altijd een missie. New Orleans moet weer een NBA-stad worden. Zoals de NBA nu Las Vegas warm heeft proberen te maken voor zijn eerste professionele basketbalteam.