Vlaanderen zwaait hartenkoningin uit

De Vlaamse Kim Clijsters (24) staat vanavond in de kwartfinales van het tennistoernooi van Antwerpen. Het is haar laatste toernooi in eigen land. „Kim is gewoon. Ze heeft geen dikke nek.”

Kim Clijsters Foto AFP Belgian Kim Clijsters serves to Russian Olga Poutchkova during their second round match at the Proximus Diamond Games WTA tennis tournament in Antwerp, 14 February 2007. AFP PHOTO BELGA PHOTO ERIC LALMAND AFP

Danielle Pinedo

Lutgart Gemoets (54) is er nog steeds heel erg van onder de indruk. „Dertienduizend flessen champagne liefst”, roept de Vlaamse. „Wie dóet er nou toch zoiets?”

De vraag was waarom tennisster Kim Clijsters zo populair is bij haar landgenoten. En waarom er op het eerste optreden van de Vlaamse, afgelopen woensdag in Antwerpen, veertienduizend mensen zijn afgekomen. „Kim is gewoon”, zegt Gemoets, die samen met haar petekind Nele (25) in een lange rij voor het Antwerpse Sportpaleis staat. „Ze heeft geen dikke nek, zoals we dat in België noemen. Toen ze vorig jaar de finale hier in Antwerpen had bereikt, wilde ze alle bezoekers een bedankje meegeven. Zó spontaan, dat zie je in het hedendaagse toptennis zelden.”

Volgens Tomas Mainil (29) siert het de tennisster dat zij ondanks haar sterrenstatus gewoon in haar geboorteland is blijven wonen. „Kijk eens naar Justine Henin”, zegt de lange Vlaming die zelf ook graag een balletje mag slaan. „Die is wegens het gunstige belastingklimaat naar Monte Carlo verhuisd. Het is misschien een bijkomstigheid, maar toch vind ik het wel veelzeggend.”

Een uur later wordt de ‘queen of hearts’, zoals de stadionspeaker Clijsters aankondigt, met een staande ovatie verwelkomd. Haar tegenstandster, de Russische Olga Poetskova, moet het doen met een mager applausje. Dit is Kimmekes avond, wil het publiek duidelijk maken. En wee degene die haar feestje bederft.

In de daarop volgende vijftig minuten verloopt alles volgens plan. Clijsters laat de nummer 37 van de wereld werkelijk alle hoeken van de baan zien. Na twintig minuten staat het 6-0 en ook in de volgende set komt haar tegenstandster er niet aan te pas; met 6-2 wordt zij aan de kant gezet. Dankzij haar overwinning mag Clijsters vanavond in de kwartfinale aantreden tegen de Servische Ana Ivanovic. De hoop is dat zij voor het tweede achtereenvolgende jaar tegenover Amélie Mauresmo uit Frankrijk in de finale komt te staan. Dit keer dan wel met een voor haar gunstige afloop.

Hoewel nog maar 24 jaar is Clijsters nu al bezig aan haar laatste seizoen als proftennisster. Niet alleen omdat ze later dit jaar met basketballer Brian Lynch van Bree trouwt en een gezin wil stichten. Maar ook omdat zij het afgelopen seizoen veel hinder van haar chronische heupblessure heeft ondervonden.

Twee weken geleden besloot Clijsters – die in totaal 34 toernooien in het enkelspel won en in 2005 de US Open op haar naam schreef, haar enige grandslamtitel – daarom niet deel te namen aan de Franse Open op Roland Garros, dit voorjaar. „Misschien speel ik nog wel een extra graveltoernooi om wedstrijdritme op te doen, maar dan vooral als voorbereiding op Wimbledon”, aldus Clijsters in de krant Het Belang van Limburg.

Dat zij na de Open Engelse kampioenschappen op Wimbledon alleen nog ‘à la carte’ wil spelen – normaal moeten speelsters voor eind mei hun volledige programma voor de tweede helft van het seizoen indienen – staat de WTA bij wijze van hoge uitzondering toe. De vrouwentennisfederatie gaf enkele maanden geleden te kennen dat zij de zeer populaire tennisster als ‘een speciaal geval’ beschouwt.