Vlaanderen zwaait hartenkoningin uit

Clijsters staat vandaag in de kwartfinales van Antwerpen.

Populaire Vlaamse hoopt op finale tegen Mauresmo.

Lutgart Gemoets (54) is er nog steeds van onder de indruk. „Dertienduizend flessen champagne”, roept de Vlaamse. „Wie dóet nou zoiets?”

De vraag was waarom tennisster Kim Clijsters zo populair is bij haar landgenoten. En waarom er op het eerste optreden van de Vlaamse, afgelopen woensdag in Antwerpen, veertienduizend mensen zijn afgekomen. „Kim is gewoon”, zegt Gemoets, die samen met haar petekind Nele (25) in een lange rij voor het Antwerpse Sportpaleis staat. „Ze heeft geen dikke nek, zoals we dat in België noemen. Toen ze vorig jaar de finale in Antwerpen had bereikt, wilde ze alle bezoekers een bedankje meegeven. Zó spontaan, dat zie je in het hedendaagse toptennis zelden.”

Volgens Tomas Mainil (29) siert het de tennisster dat zij ondanks haar sterrenstatus in haar geboorteland is blijven wonen. „Kijk naar Justine Henin”, zegt de lange Vlaming die zelf ook graag een balletje mag slaan. „Die is wegens het gunstige belastingklimaat naar Monte Carlo verhuisd. Het is misschien een bijkomstigheid, maar toch vind ik het veelzeggend.”

Een uur later wordt de ‘queen of hearts’, zoals de stadionspeaker Clijsters aankondigt, met een staande ovatie verwelkomd. Haar tegenstandster, de Russische Olga Poetskova, moet het doen met een mager applausje. Dit is Kimmekes avond, wil het publiek duidelijk maken. En wee degene die haar feestje bederft.

In de daarop volgende vijftig minuten verloopt alles volgens plan. Clijsters laat de nummer 37 van de wereld alle hoeken van de baan zien. Na twintig minuten staat het 6-0 en ook in de volgende set komt haar tegenstandster er niet aan te pas: 6-2. Dankzij haar overwinning mag de Vlaamse vandaag in de kwartfinale aantreden. De hoop is dat zij voor het tweede achtereenvolgende jaar tegenover Amélie Mauresmo in de finale komt te staan. Dit keer met een voor haar gunstige afloop.

Hoewel pas 24 jaar is Clijsters nu al bezig aan haar laatste seizoen als proftennisster. Niet alleen omdat ze later dit jaar met basketballer Brian Lynch van Bree trouwt en een gezin wil stichten. Maar ook omdat zij het afgelopen seizoen veel hinder van haar chronische heupblessure ondervindt. Twee weken geleden besloot Clijsters daarom niet deel te namen aan de Franse Open. „Misschien speel ik nog wel een extra graveltoernooi om wedstrijdritme op te doen, maar dan vooral als voorbereiding op Wimbledon”, aldus Clijsters in Het Belang van Limburg. Dat zij na Wimbledon alleen nog ‘à la carte’ wil spelen – normaal moeten speelsters voor eind mei hun volledige programma voor de tweede helft van het seizoen indienen – staat de WTA bij wijze van hoge uitzondering toe. De vrouwentennisfederatie beschouwt de populaire Vlaamse tennisster als ‘een speciaal geval’.