Reed Elsevier presteert beter zonder lesboeken

Reed Elsevier is nooit een zeer opwindend media-aandeel geweest, maar daar zou wel eens verandering in kunnen komen. De Brits-Nederlandse uitgever wil zijn educatieve divisie verkopen om zich volledig te kunnen richten op zijn drie andere, harder groeiende divisies voor elektronische uitgaven op juridisch, medisch en natuurwetenschappelijk gebied. Reed zou dan een winstgroei met dubbele cijfers moeten kunnen bereiken – een zeldzaamheid in de hedendaagse mediasector.

Reeds divisie Harcourt Education zorgt slechts voor 11 procent van de operationele winst. Maar de divisie was wel de voornaamste oorzaak van de relatief ondermaatse prestatie van het concern de afgelopen twee jaar. De educatieve sector was de enige waar Reed niet de eerste of tweede plaats innam. Bovendien moet er in deze divisie de komende jaren zwaar worden geïnvesteerd, nu de sector zich steeds meer gaat toeleggen op elektronische uitgaven. Reed publiceert nu 5 procent van de educatieve uitgaven via internet, tegen zo’n 70 procent van zijn natuurwetenschappelijke uitgaven.

Het zou Reed niet zoveel moeite mogen kosten om Harcourt, dat mogelijk een waarde van 2 miljard pond (3 miljard euro) vertegenwoordigt, te verkopen. De concurrenten Thomson en Wolters Kluwer stoten weliswaar eveneens hun educatieve divisies af, maar die zijn op andere markten actief. Participatiemaatschappijen zullen belangstelling hebben voor de kasstroom van Harcourt. Branchegenoten als het Ierse softwarebedrijf Riverdeep, dat onlangs het Amerikaanse Houghton Mifflin heeft overgenomen, zouden synergievoordelen kunnen verwezenlijken. Het feit dat er in de Verenigde Staten de komende drie jaar een nieuwe generatie schoolboeken nodig zal zijn, maakt een verkoop wellicht eenvoudiger, ook al zou Reed die opleving van de vraag dan aan zijn neus voorbij moeten laten gaan.

Na drie jaar worstelen om dubbelcijferige groei te bereiken, zou Reed nu geen moeite meer mogen hebben om zijn doel van een winstgroei van minimaal 10 procent te overtreffen. De resterende activiteiten zijn snelgroeiend, vergen weinig extra investeringen en zijn zeer stabiel, omdat ze op abonnementen zijn gebaseerd. Daarom verdient het concern het waarschijnlijk om tegen een hogere koers-winstverhouding te worden verhandeld. De kans op een bod van een participatiemaatschappij neemt er ook door toe.

Men zegt dat een goede opleiding heel wat waard is. Maar in het geval van Reed is schoolverlaten ook geen slechte optie.

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com.Vertaling Menno Grootveld