Hedgefondsen blijven met restje Versatel zitten

Tele2 en Versatel kunnen eindelijk fuseren. Centaurus en de andere hedgefondsen die de fusie anderhalf jaar blokkeerden, zitten nu vast aan waardeloze aandelen. Tele2 is voorlopig niet van plan ze te bevrijden.

Tele2 heeft gewonnen, Centaurus en drie andere hedgefondsen hebben verloren. Althans, daar lijkt het sinds gisteren op. Het Zweedse Tele2 wil sinds anderhalf jaar het Nederlandse kabelbedrijf Versatel inlijven. Dat gaat nu gebeuren. Centaurus en de andere speculatieve beleggers wilden snel rendement halen op hun investeringen in Versatel. Maar voorlopig mogen ze al blij zijn als ze hun geld terugkrijgen.

In de zomer van 2005 kondigde Tele2 aan Versatel te willen kopen, om het netwerkbedrijf samen te voegen met Tele2 Benelux. Tele2 was toen vooral verkoper van goedkope telefoontikken, maar wilde uitgroeien tot een internet-, telefoon- en televisieaanbieder. Daarvoor had het bedrijf het netwerk van Versatel nodig.

De overname leek een inkoppertje. Het investeringsvehikel van John de Mol, toen nog Talpa geheten, had 42 procent van Versatel en ging akkoord met het bod. Maar een groep minderheidsaandeelhouders verenigd onder de naam Telenee vond het bod te laag. Ook de hedgefondsen Centaurus, Amber, Mellon en Dorchester gingen ervan uit dat Tele2 zou worden gedwongen zijn bod van 2,20 euro per aandeel te verhogen. Om daarvan te profiteren kochten zij aandelen Versatel bij, deels voor een hogere prijs dan de biedprijs.

Maar Tele2 verhoogde zijn bod niet. Dus de fondsen verkochten hun aandelen niet. Uiteindelijk werd 80 procent van Versatel aan Tele2 verkocht en moest Tele2 een manier verzinnen om 100 procent te verwerven en de fusie te kunnen doorzetten.

Zo wilde het bedrijf een juridische fusie van Tele2 Benelux en Versatel bewerkstelligen. Met 80 procent van de aandelen en alle commissarisposten van Versatel dacht Tele2 dit te kunnen doorzetten. Maar de hedgefondsen vochten dat met succes aan bij de ondernemingskamer. Eerst oordeelde de rechter al dat het onrechtmatig was dat alle commissarissen van Tele2 afkomstig waren en stelde hij drie onafhankelijke commissarissen bij Versatel aan. Vervolgens verbood de kamer de juridische fusie zoals Tele2 die voorstelde.

Zo konden de hedgefondsen met vijf gangen naar de ondernemingskamer en één naar de gewone rechtbank de fusie tegenhouden. Tot gisteren.

Tele2 krijgt Versatel nu via een ingewikkelde constructie alsnog in handen. Officieel koopt Versatel Tele2 Benelux, in plaats van andersom. Een laatste poging van de hedgefondsen om nog een slaatje uit deze constructie te slaan strandde gisteren bij de ondernemingskamer. Een uur na deze uitspraak begon de aandeelhoudersvergadering waar de omgekeerde overname werd goedgekeurd.

De hedgefondsen zijn hier niet blij mee, want inmiddels dreigen zij hun aandelen niet meer kwijt te raken. Versatel is nog aan de beurs genoteerd, maar er wordt nauwelijks meer in het aandeel gehandeld. Als de hedgefondsen hun aandelen op de beurs zouden aanbieden, keldert de prijs en krijgen ze hun inleg nooit terug. De periode dat zij hun aandelen aan Tele2 konden aanbieden tegen de oorspronkelijke biedprijs is verstreken. En nu het bedrijf aan de winnende hand is, is Tele2 niet bepaald happig om de hedgefondsen uit Versatel te ‘bevrijden’. Tijdens de aandeelhoudersvergadering gisteren zei Tele2 voor het eerst dat het voorlopig niet per se 100 procent van Versatel in handen hoeft te krijgen. Met andere woorden: het bedrijf hoeft de aandelen van de hedgefondsen niet. En als Tele2 ze al niet wil, wie dan wel?

Op de vraag hoe lang hij de hedgefondsen denkt te laten zweten, moest topman Lars-Johan Jarnheimer van Tele2 gisteren lachen. „Wíj zijn degenen die lang hebben moeten zweten.” Het langdurige conflict heeft Tele2 ook schade berokkend. Het bedrijf heeft de afgelopen anderhalf jaar niet kunnen profiteren van de synergievoordelen die het door de overname wilde behalen, zei Jarnheimer. Neem daarbij alle juridische kosten die het bedrijf heeft moeten maken. Jarnheimer: „In ieder geval heeft de Nederlandse advocatuur dankzij Versatel goed kunnen eten.”

Het is afwachten hoe Centaurus en de andere hedgefondsen hier vanaf komen. Tegen welke prijs is Tele2 bereid hun aandelen te kopen? Komt de rechter ze alsnog te hulp? Want de fusie mag nu doorgaan, er lopen nog allerlei procedures om te redden wat er te redden valt. Hoe dan ook, de kansen van de hedgefondsen op snel rendement – toch hun kernactiviteit – zijn in ieder geval verkeken.