De trucs van Tele2 hebben toch gewerkt

Na anderhalf jaar steggelen, fuseren Tele2 en Versatel.

De tegenstribbelende aandeelhouders blijven nu zitten met hun aandelen.

Tele2 heeft gewonnen, Centaurus en drie andere hedgefondsen verloren. Althans, daar lijkt het sinds gisteren op. Het Zweedse Tele2 wil sinds anderhalf jaar het Nederlandse kabelbedrijf Versatel inlijven. Dat gaat nu gebeuren. Centaurus en de zijnen wilden snel rendement halen op hun investeringen in Versatel. Maar voorlopig mogen ze al blij zijn als ze hun geld terugkrijgen.

Eerst wat voorgeschiedenis. In de zomer van 2005 kondigde Tele2 aan Versatel te willen overnemen, om het netwerkbedrijf samen te voegen met Tele2 Benelux. Tele2 was tot dan toe vooral verkoper van goedkope telefoontikken, maar wilde uitgroeien tot een internet- telefoon- en televisieaanbieder. Daarvoor had het bedrijf het netwerk van Versatel nodig.

De overname leek een inkoppertje. Het investeringsvehikel van John de Mol, toen nog Talpa geheten, had 42 procent van Versatel en ging akkoord met het bod. Maar de hedgefondsen vonden het bod te laag en dachten dat Tele2 het zou verhogen. Om daarvan te profiteren kochten zij aandelen Versatel bij, deels voor een hogere prijs dan de biedprijs van 2,20 euro.

Maar Tele2 verhoogde zijn bod niet. Dus de hedgefondsen verkochten hun aandelen niet. Uiteindelijk werd 80 procent van Versatel aan Tele2 verkocht en moest het bedrijf een manier verzinnen om 100 procent te verwerven en de fusie te kunnen doorzetten. Alle trucs die Tele2 bedacht, vochten de hedgefonden bij de rechter met succes aan. Tot gisteren.

Tele2 krijgt Versatel via een ingewikkelde constructie alsnog in handen. Officieel koopt Versatel nu Tele2 Benelux, in plaats van andersom. Een laatste poging om deze constructie bij de Ondernemingskamer tegen te houden, strandde gisteren. Een uur na deze uitspraak begon de aandeelhoudersvergadering waar de omgekeerde overname werd goedgekeurd.

De hedgefondsen zijn hier niet blij mee, want inmiddels dreigen zij hun aandelen niet meer kwijt te raken. Versatel is nog aan de beurs genoteerd, maar er wordt nauwelijks meer in het aandeel gehandeld. Als de hedgefondsen hun aandelen op de beurs zouden aanbieden, keldert de prijs en krijgen ze hun inleg nooit terug. De periode dat zij hun aandelen aan Tele2 konden aanbieden tegen de oorspronkelijke biedprijs, is verstreken.

En nu het bedrijf aan de winnende hand is, is Tele2 niet bepaald happig om de hedgefondsen uit Versatel te ‘bevrijden’. Tijdens de aandeelhoudersvergadering gisteren zei Tele2 voor het eerst dat het voorlopig niet per se 100 procent van Versatel in handen hoeft te krijgen. Met andere woorden: het bedrijf hoeft de aandelen van de hedgefondsen niet. En als Tele2 ze al niet wil, wie dan wel?

Op de vraag hoe lang hij de hedgefondsen denkt te laten zweten, moest topman Lars-Johan Jarnheimer van Tele2 gisteren lachen. „Wij zijn degenen die lang hebben moeten zweten.” Het langdurige conflict heeft Tele2 ook schade berokkend. Het bedrijf heeft de afgelopen anderhalf jaar niet kunnen profiteren van de synergievoordelen die het door de overname wilde behalen, zei Jarnheimer. Neem daarbij alle juridische kosten die het bedrijf heeft moeten maken. Jarnheimer: „In ieder geval heeft de Nederlandse advocatuur dankzij Versatel goed kunnen eten.”

Het is afwachten hoe Centaurus – ook als aandeelhouder van Stork op een zijspoor gezet – en de andere hedgefondsen er vanaf zullen komen. Tegen welke prijs is Tele2 bereid toch hun aandelen te kopen? Komt de rechter ze alsnog te hulp? Want de fusie mag nu doorgaan, er lopen nog allerlei procedures om dat rendement waar de hedgefondsen aanvankelijk op hoopten, er alsnog uit te slepen.