VS arresteren Iraakse onderminister

Kort na het officiële begin van het nieuwe grote Amerikaans-Iraakse veiligheidsoffensief in Bagdad hebben Amerikaanse en Iraakse troepen vandaag een Iraakse onderminister van Gezondheid gearresteerd, een volgeling van de radicale shi’itische geestelijke Muqtada Sadr.

De Amerikaans-Iraakse eenheid bestormde het ministerie van Gezondheid in het noorden van Bagdad, en hield onderminister Hakim al-Zamily aan in zijn kantoor. Ook de minister van Gezondheid, Ali al-Shemari, is een aanhanger van Muqtada Sadr. Volgens een Amerikaanse mededeling wordt Zamily beschuldigd van corruptie en van verantwoordelijkheid voor militie-infiltratie in het ministerie. Een woordvoerder van Sadr beschuldigde Washington ervan een confrontatie te willen uitlokken, en eiste dat de Iraakse regering onmiddellijk in actie zou komen om Zamily te bevrijden.

Sadrs beweging is met 30 parlementsleden een van de sterkste facties binnen de regerende, fundamentalistisch-shi’itische Verenigde Iraakse Alliantie (UIA). Maar zijn militie, het Leger van de Heer, wordt door de Amerikanen beschouwd als de gevaarlijkste gewapende organisatie in Irak.

De sadristen zijn sinds een paar weken het belangrijkste doelwit van het Amerikaanse leger. Honderden sadristen zijn opgepakt en verscheidene zijn gedood. Premier Maliki, lid van de Dawa-factie van de UIA en met Sadrs steun aan de macht gebracht, heeft zijn bescherming van Sadrs beweging kort geleden onder zware Amerikaanse druk moeten intrekken. Veel leden van het Leger van de Mahdi zijn ondergedoken en hun controleposten in de straten van de hoofdstad zijn verdwenen, wat volgens veel inwoners een recente reeks zware bomaanslagen in de hand heeft gewerkt.

Voor het nieuwe veiligheidsoffensief, het derde in negen maanden, worden in totaal 17.000 extra Amerikaanse militairen naar Bagdad gestuurd. Een Amerikaanse legerwoordvoerder maakte gisteren bekend dat de operatie nu aan de gang is, maar pas later haar volle omvang zal bereiken.

De woordvoerder bevestigde ook dat een Amerikaanse Sea Knight transporthelikopter eerder op de dag 30 kilometer ten noordwesten van Bagdad was neergestort, de vijfde helikopter die in ruim twee weken in Irak is verloren gegaan. De zeven inzittenden verloren het leven. Volgens een Iraakse officier is het toestel door rebellen met een raket neergehaald, maar dat is niet door de Amerikanen bevestigd.

Bij een bomaanslag op een markt in de shi’itische stad Aziziya, 70 kilometer ten zuidoosten van Bagdad, werden vanochtend zeker 20 mensen gedood. In Bagdad werden 10 mensen gedood bij een bomaanslag op een sunnitische moskee. De politie van de hoofdstad meldde gisteren in totaal 33 lijken her en der op straat te hebben gevonden. (AP, AFP)