Maanplannen zijn in gevaar

De Amerikaanse plannen om het volgende decennium naar de maan terug te keren, en om daarna ook Mars te bezoeken, staan onder zware druk. Deze week presenteerde Michael Griffin, de baas van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA, de begroting voor 2008, die uitgaat van 17,3 miljard dollar, een miljard meer dan in 2007. Het is hoogst onzeker of de Amerikaanse overheid dit extra miljard toekent.

De NASA-begroting voor het lopende jaar wordt pas volgende week behandeld. Daarin vraagt NASA 545 miljoen dollar meer dan in 2006. Maar eind vorig jaar schortte het Amerikaanse congres, met toen nog een Republikeinse meerderheid, een besluit hierover op, en stelde de voorlopige begroting vast op het niveau van 2006.

Nu ligt een voorstel bij het Congres, met Democratische meerderheid, om de 545 miljoen dollar inderdaad af te wijzen. Bovendien worden bezuinigingen geëist op het bemande ruimtevaartprogramma (677 miljoen dollar) en op het programma Exploration Systems (577 miljoen dollar), dat naar toekomstige bemande maan- en Marsmissies toe werkt.

Een cruciaal onderdeel van het Exploration Programma is het werk aan Orioncapsules en Aresraketten. Zij moeten de Space Shuttles opvolgen, die in 2010 met pensioen gaan, en de bemande ruimtevaart een nieuwe impuls geven. NASA werkt daaraan volgens het gebruikelijke ‘go-as-we-pay’-principe, zei Griffin.

Volgens de huidige planning zouden de raketten en capsules in 2014 klaar moeten zijn. Die planning is volgens Griffin in gevaar.

De plannen voor terugkeer naar de maan werden door president George Bush vastgelegd in zijn ‘Vison for Space Exploration’. NASA-baas Griffin is altijd een warm voorstander geweest van de bemande ruimtevaart. Hij noemde die ook nu weer van ‘strategisch belang’ voor de natie, een onderneming die de ‘pioniersgeest’ van de Verenigde Staten benadrukt en waarmee de VS zich al bijna vijftig jaar onderscheiden van andere landen.

Maar in zijn organisatie gaan ook al jaren stemmen op om meer geld te besteden aan (onbemand) wetenschappelijk ruimteonderzoek en aan aardobservatie, waarop de laatste jaren hard bezuinigd is.

Vergeleken met het Europese ruimteonderzoek verkeert NASA nog steeds in een luxe positie. Het budget voor de deelactiviteit Marsonderzoek is even groot als het totale budget van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA.