Britse wint Costa Prijs met wolvenboek

Ze moest eerst haar pleinvrees overwinnen om naar de British Library te gaan en heeft nooit een voet in Canada gezet. Toch won de Britse schrijfster Stef Penney (37) gisteren de Costa Prijs voor haar eerste roman The tenderness of wolves, die zich in Canada afspeelt. Het boek gaat over inheemsen en immigranten in het noorden van Ontario in de jaren zestig van de negentiende eeuw. Het verhaal bevat een plotselinge wending door een moord. De jury prees het boek om zijn levendigheid. „Misschien is het wel levendiger omdat ik er niet naar toe wilde gaan”, reageerde Penney. „Wanneer je ergens heen gaat, betekent dat nog niet dat je een eigenaardige of levendige indruk van die plaats opdoet. Ieder verhaal heeft plaats in het landschap van de verbeelding.”

Al jong was Penney gefascineerd door verhalen over poolvorsers. Het kostte haar een paar jaar zichzelf te vermannen en voor onderzoek naar de British Library in Londen te gaan. Daar bestudeerde ze onder meer verslagen van de medewerkers van de Hudson Bay Fur Company, een bontbedrijf.

Aan de Costa Prijs (voorheen de Whitbread Prijs), een van de belangrijkste Britse literaire onderscheidingen, is 25.000 pond (37.500 euro) verbonden. Het koffieconcern Costa nam vorig jaar de sponsoring over. De kwaliteit van Penney’s werk was niet iedereen duidelijk. Verscheidene uitgevers weigerden het manuscript tot ze bij de nieuwe uitgeverij Quercus onderdak vond. De jury van de Costa-prijs kende minder twijfels. Tweederde stemde voor haar boek. Pleinvrees heeft Penney niet meer, ze vliegt nu zelfs soms.