SEC vordert data bij tien banken

Beurstoezichthouder SEC wil van tien Wall Street-banken weten of hun werknemers vertrouwelijke informatie doorgespeeld hebben in ruil voor meer werk. Hedgefondsen konden daardoor mogelijk met voorkennis handelen.

Beurstoezichthouder SEC wil het weer eens weten: wat is de waarde van het woord ‘vertrouwelijk’ op Wall Street?

Gisteren werd bekend dat de Securities and Exchange Commission, de Amerikaanse beursautoriteit, onderzoek doet naar het mogelijk doorspelen van vertrouwelijke gegevens over aandelentransacties door werknemers van grote banken.

De SEC heeft tien effectenbanken gevraagd om inzage in al het handelsverkeer van de laatste twee weken van september vorig jaar. Merrill Lynch, Morgan Stanley, UBS en Deutsche Bank behoren volgens Amerikaanse zakenmedia tot deze tien. De banken wilden gisteren geen commentaar geven.

De SEC onderzoekt of werknemers van de banken informatie over omvangrijke transacties die ze namens fondsbeheerders moeten uitvoeren, doorgespeeld hebben aan derden, zoals hedgefondsen. Die kunnen met die informatie op hun beurt anticiperen op mogelijke koerswijzigingen. Dit wordt front running, op kop lopen, genoemd.

Grote fondsbeheerders beschuldigen de groeiende groep hedgefondsen al langer van het inwinnen van vertrouwelijke informatie – en het daaropvolgende handelen. Hedgefondsen zijn voor banken de meest winstgevende klanten. Ze kunnen de informatieverstrekker voor de tip belonen door simpelweg vaker via die bank te handelen. Een van de genoemde banken, Morgan Stanley, behaalt volgens analisten op jaarbasis 2 miljard dollar (1,5 miljard euro) aan inkomsten uit het uitvoeren van aan- en verkoopopdrachten van hedgefondsen.

„Wanneer een bank een hedgefonds informeert over een transactie die wij willen doen met Dell-aandelen, dan moeten al die mensen naar de gevangenis”, zo zegt bestuurder A. Brooks van de Amerikaanse fondsbeheerder T. Rowe Price bij wijze van voorbeeld. Brooks zegt in The New York Times dat zijn ondernemingen „buitengewoon ongerust en bezorgd en paranoïde zijn over het lekken van informatie. Iemand anders kan ons met dat soort informatie over onze aanstaande transacties vóór zijn, en gaan handelen.”

Volgens de SEC is er nog geen officiële verdenking tegen de banken, hun werknemers of de derde partijen die mogelijk met voorkennis hebben gehandeld. De toezichthouder wint nu slechts op grote schaal inlichtingen in om „de feiten op een systematische wijze te onderzoeken”, zegt SEC-bestuurder L. Richards.

Vorig jaar heeft de SEC 2.400 verdachte transacties van handelaren, fondsbeheerders en andere financieel adviseurs onderzocht. Iets minder dan een tiende daarvan werd doorgespeeld aan de eigen afdeling die op handhaving van de beursregels moet toezien.

Het is niet eenvoudig overtredingen te constateren, benadrukt de SEC. Voor het gedrag van banken zijn er bijvoorbeeld aanzienlijke grijze gebieden. De effectenbanken vergaren kennis over transacties omdat fondsbeheerders hun verzoeken bij andere klanten interesse op te wekken voor de aandelen die op de markt komen. In dat geval wordt dus juist van de banken verwacht dat ze met derde partijen over de aankomende transacties spreken.

De partijen die van bankwerknemers informatie krijgen, gaan bovendien naar een andere bank om te handelen in de aandelen waar koersbeweging wordt verwacht. Daarmee is het aanwijzen van een verband gecompliceerd. Ook groeit het aantal derivaten dat niet verhandeld wordt op de beurs maar waarvan de waarde wel in verband staat met de koers van een bepaald aandeel of een optie daarin. Allemaal factoren die het constateren van overtredingen bemoeilijken.

„Een voorkenniszaak in elkaar zetten kan een zorgvuldig en complex proces zijn”, zei een andere SEC-bestuurder, L. Chatman Thomson, toen ze vorig jaar in het Congres getuigde over dit type overtredingen. „Je vindt zelden keihard bewijs. Aan bijna alle zaken ligt indirect bewijs ten grondslag.”

Om een zo breed mogelijk beeld te krijgen heeft de SEC de tien banken verzocht alle handelsinformatie, waaronder aan- en verkoopgegevens over aandelen en opties, van de laatste twee weken van september vorig jaar over te dragen. Dat waren de laatste weken van het derde kwartaal, een periode waarin traditioneel veel gehandeld wordt. De SEC wil door het samenvoegen van de miljoenen gegevens van de verschillende banken verdachte handelingen opsporen.

Meer informatie over het werk van de Securities and Exchange Commission op www.sec.gov.

    • Freek Staps