Nu ‘sportief’ slagen

Vanaf vandaag speelt de Chinees Sun Xiang bij PSV.

Dat betekent miljoenen Chinese fans – en commerciële mogelijkheden, denkt de club.

Erik van der Walle

Schrik niet als binnenkort de reclameborden langs het veld bij PSV niet meer te lezen zijn. Met de komst vandaag van linksback Sun Xiang bij PSV is de kans groot dat miljoenen Chinezen de wedstrijden in Eindhoven op tv gaan volgen. En dat is aantrekkelijk voor de sponsors langs het veld.

„Die impact moet je niet onderschatten. Als Sun meedoet, heb je er zo 50 of 100 miljoen kijkers in China bij”, zegt Frank van den Wall Bake, specialist in sportmarketing. „De shirtsponsor van het Engelse Everton bijvoorbeeld, is het Aziatische biermerk Chang Beer. Dat is amper in Engeland verkrijgbaar. Maar ze hadden daar wél een Chinese speler rondlopen. Die trok in Azië zoveel aandacht, dat het voor de brouwer aantrekkelijk werd op het shirt van Everton te staan.” Toen Everton een competitiewedstrijd speelde tegen Manchester City (met de Chinees Sun Jihai) zaten 140 miljoen Chinezen voor de buis.

Ook voormalig PSV-voorzitter Rob Westerhof is enthousiast over de commerciële mogelijkheden. „Als Sun echt gaat spelen, kan het interessant worden. PSV speelde in 2002 een vriendschappelijke wedstrijd tegen de nationale ploeg van China. Die wedstrijd werd door 400 miljoen mensen bekeken”, zegt hij.

Commercieel kan het nauwelijks misgaan, denkt Westerhof, die ook Philips-directeur in China was. „Stel je voor dat Sun de eerste Chinees wordt in de Champions League. Dat is historisch. Daar kijken misschien wel een miljard Chinezen naar.”

Als Philips-directeur zette Westerhof in China een universiteitscompetitie op. Ook maakte hij het Eindhovense concern hoofdsponsor van de nationale ploeg. „Ik heb van vrienden uit China begrepen dat Sun een slimme jongen is. Dat is een voordeel.”

Sun Xiang, die goed Engels spreekt, liep in november vorig jaar stage bij PSV, samen met zijn tweelingbroer Sun Ji. De technische staf zag de voetballers niet direct als een versterking. Pas toen pogingen om drie andere linksbacks te contracteren op niets waren uitgelopen, kwam Sun Xiang alsnog in beeld.

Suns club Shanghai Shenhua zag eerst weinig in de overgang, dit tot woede van de voetballer zelf. De 25-jarige Sun riskeerde zelfs een conflict, toen hij vasthield aan een buitenlands vertrek. „Een man moet het avontuur aangaan, dat ben je aan jezelf verplicht. Ik zou de eerste Chinees in de Champions League kunnen worden”, zei de international in het blad Titan Sports. „Als Shenhua mijn lichaam dwingt te blijven, zou het ook mijn hart moeten winnen.” De club ging op 15 januari alsnog akkoord met PSV, waar hij het komende half jaar op huurbasis actief wordt.

Is Sun een goede voetballer? Voetbaltrainer en oud-international Theo de Jong, van december 2002 tot november 2004 assistent van de toenmalige Chinese bondscoach Arie Haan, haalde Sun bij het nationale elftal. De Jong: „Hij is een snelle linkervleugelverdediger, met een goede sliding. En hij beschikt over een goede mentaliteit. Hij gaat niet naast zijn schoenen lopen. Een rustige jongen.”

De Jong denkt dat Sun kan slagen in Eindhoven. „Een paar jaar geleden hebben we hem ook al aangeprezen bij Guus Hiddink [toenmalig coach van PSV, red.] Waarom het toen niet tot een transfer kwam, weet ik niet. Sun heeft als voordeel dat hij links is. Goede ‘linkspoten’ zijn schaars. De vraag wordt vooral of hij in tactisch opzicht het niveau van de eredivisie aan kan. Het voetbal gaat hier toch wat sneller.”

De komende weken moet de nieuwe nummer 28 van PSV onder coach Ronald Koeman speelminuten zien te krijgen. Bij PSV hebben ze er vertrouwen in. „Je trekt zo’n jongen aan omdat je verwacht dat hij sportief slaagt”, zegt marketing-manager Peter Kentie van PSV.

Als Sun het redt, biedt dat ook commerciële kansen, weet Kentie: „Uitgever Sport CM beheert onze Chinese website. Zij zeiden: een toernee met PSV door China zou fantastisch zijn. Maar nog mooier is het als een Chinees bij jullie komt spelen.”

Op de commerciële mogelijkheden wil PSV niet verder vooruitlopen. Wat dat betreft hebben PSV en hoofdsponsor Philips leergeld betaald. Want dachten PSV en Philips niet dat met de komst van Hiddink in 2002 gouden tijden zouden aanbreken?

Met Zuid-Korea was Hiddink vierde geworden bij het WK, een prestatie die van hem in Azië een heiligenstatus verleende. Maar van het gedroomde ambassadeurschap voor Philips in Azië van Hiddink kwam niets terecht: hij bleef eigenwijs het uithangbord van Philips’ concurrent Samsung.

Toch blijft het belang van Azië voor Philips groot. China is een consumentenmarkt van 1,2 miljard mensen. En met 25.000 medewerkers behoort Philips tot de grootste buitenlandse werkgevers in China.

Ook Philips wil niet vooruitlopen op de commerciële mogelijkheden met Sun. „Dat is nu nog geen item bij ons”, zegt een woordvoerster. „Een speler moet eerst populair worden. Kijk naar de Braziliaanse keeper Gomes die nu, na twee seizoenen, zo populair is dat hij reclame kan maken voor scheerapparaten.”

PSV heeft nóg een reden voorzichtig te zijn. De Zuid-Koreaanse voetballers Young-Pyo Lee en Ji-Sung Park, die in 2002 naar PSV kwamen, waren sportief gezien versterkingen. Hoewel ze veel Zuid-Koreaanse media naar Eindhoven lokten, bleef hun commerciële meerwaarde beperkt.

Daar komt nog bij dat PSV in het geval van Sun problemen voorziet met de merchandising in China. Tegen namaak valt daar weinig te beginnen. Marketingdeskundige Van den Wall Bake: „Ze naaien een naam op de rug van een nagemaakt shirt en verkopen het voor een euro. Daar valt niets aan te verdienen.” Volgens PSV-marketeer Kentie zou je via de Chinese site van PSV wel gesigneerde shirts kunnen verkopen. „Of bijvoorbeeld sokken waarin Sun heeft gespeeld.”

Van den Wall Bake verwacht dat het alleen van Suns voetbalkwaliteiten zal afhangen of hij daadwerkelijk aan spelen toekomt. „Trainer Ronald Koeman zal een zuiver sportieve afweging maken. Commercie speelt voor hem geen rol.”

Of dat zo blijft? Van den Wall Bake: „Dat is lastig te voorspellen. De druk van het grote geld in het voetbal wordt steeds groter.”