Liever een veiling dan een slepende strijd

Vanochtend wordt bekend of Corus in handen komt van Tata Steel of van CSN.

De knoop is doorgehakt op een manier die haast nooit voorkomt: door een veiling.

Het terrein van de Hoogovens in IJmuiden, onderdeel van Corus, is te groot om werknemers te laten lopen. Foto Leo van Velzen ijmuiden, 15/2/02. george vd. kroft werknemer bij corus foto leo van velzenb/nrc.hb. Velzen, Leo van

Corus ging vannacht op een unieke manier over in andere handen. Het Brits-Nederlandse staalconcern werd geveild.

Initiatiefnemer van de veiling, die gistermiddag om half zes begon, was niet Corus, maar het Britse Takeover Panel, een onafhankelijke instelling zonder Nederlandse evenknie. Op het moment dat deze krant in de bus ligt, is waarschijnlijk de winnaar bekend: het Indiase Tata Steel of het Braziliaanse CSN.

Het Takeover Panel, opgericht in 1968, heeft als voornaamste taak slepende overnames – of wat een slepende overname dreigt te gaan worden – tot een goed einde te brengen. Vaak lukt dat door een uiterste datum te stellen aan de biedingenstrijd. Weigeren de bieders een definitief hoogste bod op tafel te leggen vóór de deadline, zoals het geval was bij CSN en Tata Steel, dan moet een veiling uitkomst brengen.

Het ingrijpen van het Takeover Panel dient maar één belang: dat van de aandeelhouders. Immers, als de top van een bedrijf maandenlang in beslag wordt genomen door een overnamestrijd, blijft er weinig tijd over voor de dagelijkse bedrijfsvoering. Als die in het gedrang dreigt te komen, dan mag het Takeover Panel ingrijpen. Het bestaat uit 34 vertegenwoordigers van belangrijke zakelijke instellingen, zoals het Verbond van Britse verzekeraars, het Verbond van investeringsmaatschappijen en de Nationale Associatie van Pensioenfondsen.

Hoewel Corus dus volledig buitenspel stond bij de veiling en alles draaide om de hoogste prijs, blijven afspraken die het bedrijf heeft gemaakt met beide overnamekandidaten, over onder meer pensioenen en werkgelegenheid, overeind.

Slechts twee maal eerder in de recente Britse historie werd de nieuwe eigenaar van een bedrijf door een veiling bepaald. In 2004 werd de strijd tussen twee investeringsmaatschappijen om de Britse vastgoedmaatschappij Canary Wharf – bekend van de ontwikkeling van het havengebied in Oost-Londen en het gelijknamige kantoorgebouw – door een veiling beslecht. Een jaar later kwam het Britse internetveilingbedrijf QXL Ricardo onder de hamer toen de twee biedende partijen er onderling niet uitkwamen. „Dit is echt zeldzaam”, zegt Roy Montague-Jones, partner van het Londense advocatenkantoor Reed Smith Richards Butler, die als adviseur betrokken was bij de overname van QXL Ricardo.

Hoewel de strijd tussen CSN en Tata Steel officieel pas sinds oktober gaande is, doen geruchten over een ophanden zijnde overname van Corus al een jaar de ronde – met alle koersschommelingen van dien. Het Takeover Panel bepaalde in december dan ook dat CSN en Tata tot 30 januari de tijd kregen een definitief bod op tafel te leggen. Zo niet, dan zou er een veiling komen.

Een woordvoerder van het Takeover Panel wilde gisteren niets kwijt over de gang van zaken, maar marktkenners vermoeden dat het panel met beide bieders heeft gesproken hoe zij de veiling het liefst georganiseerd zouden zien. Dat heeft geleid tot een strak tijdschema: in nog geen half etmaal maximaal negen biedingsrondes.

„Corus vond een veiling wel een goed idee”, volgens Mark Beveridge van vakblad Metal Bulletin. „Een veiling drijft de prijs op en de onzekerheid is snel voorbij.” Beveridge is wel „verrast dat de vakbonden niet harder hebben geprotesteerd tegen de procedure. Een veiling mag de prijs opdrijven voor de aandeelhouders, een hogere prijs betekent ook meer schulden voor Corus.” Tot nu toe boden de bedrijven bedragen rond de 7 miljard euro.

Volgens Wim Plaizier, staaldeskundige bij consultant AT Kearney, heeft „Corus de veiling een beetje over zichzelf afgeroepen door niet duidelijk voor een van beide bieders te kiezen. Dat was ook moeilijk omdat beide partijen voor- en nadelen hebben.”