Nachtelijke veiling beslecht overname Corus Staalconcern wordt bij opbod verkocht

Staalfabrikant Corus heeft morgen een andere eigenaar. Twee partijen schrijven vannacht geschiedenis op een veiling waarmee de slepende overnamestrijd wordt afgerond.

Walserij van Corus in IJmuiden, waar stalen halffabricaten worden uitgewalst tot plaatstaal voor onder meer de auto- en verpakkingsindustrie. (Foto NRC Handelsblad, Leo van Velzen) De hallen van de staalfabriek van Corus, het voormalige Hoogovens, in IJmuiden zijn zo groot dat er fietsen klaar staan voor de werknemers. (Foto NRC Handelsblad, Leo van Velzen) Velzen, Leo van

Corus schrijft geschiedenis. Het Brits-Nederlandse staalconcern gaat vanavond of vannacht op een unieke manier over in andere handen: via een veiling.

Initiatiefnemer van de veiling, die vanmiddag om half zes Nederlandse tijd begint, is niet Corus maar het Britse Takeover Panel, een onafhankelijke instelling zonder Nederlandse evenknie. Het Takeover Panel, opgericht in 1968, heeft als voornaamste taak slepende overnames – of wat een slepende overname dreigt te gaan worden – tot een goed einde te brengen. Vaak lukt dat door een uiterste datum te stellen aan de biedingenstrijd. Weigeren de bieders een definitief hoogste bod op tafel te leggen vóór de deadline, zoals het geval was bij het Braziliaanse CSN en het Indiase Tata Steel, die beide hun oog hebben laten vallen op Corus, dan moet een veiling uitkomst brengen.

Het ingrijpen van het Takeover Panel dient maar één belang: dat van de aandeelhouders. Immers, als de top van een bedrijf maandenlang in beslag wordt genomen door een overnamestrijd, blijft er weinig tijd over voor de dagelijkse bedrijfsvoering. Als die in het gedrang dreigt te komen, dan mag het Takeover Panel ingrijpen. Het bestaat uit 34 vertegenwoordigers van belangrijke zakelijke instellingen, zoals het Verbond van Britse verzekeraars, het Verbond van investeringsmaatschappijen en de Nationale Associatie van Pensioenfondsen.

Hoewel Corus dus volledig buitenspel staat bij de veiling en alles draait om de hoogste prijs, blijven afspraken die het bedrijf heeft gemaakt met beide overnamekandidaten, over onder meer pensioenen en werkgelegenheid, overeind.

De veiling is een historische gebeurtenis. Slechts twee maal eerder in de recente Britse historie werd de nieuwe eigenaar van een bedrijf op die manier bepaald. In 2004 werd de strijd tussen twee investeringsmaatschappijen om de Britse vastgoedmaatschappij Canary Wharf – bekend van de ontwikkeling van het havengebied in Oost-Londen en het gelijknamige kantoorgebouw – door een veiling beslecht. Een jaar later kwam het Britse internetveilingbedrijf QXL Ricardo onder de hamer toen de twee biedende partijen er onderling niet uitkwamen. „Dit is echt zeldzaam”, zegt Roy Montague-Jones, partner van het Londense advocatenkantoor Reed Smith Richards Butler, die als adviseur betrokken was bij de overname van QXL Ricardo.

Hoewel de strijd tussen CSN en Tata Steel officieel pas sinds oktober gaande is, doen geruchten over een ophanden zijnde overname van Corus al een jaar de ronde – met alle koersschommelingen van dien.

Het Takeover Panel bepaalde in december dat CSN en Tata tot 30 januari de tijd kregen een definitief bod op tafel te leggen. Zo niet, dan zou er een veiling komen. Een woordvoerder van het Takeover Panel wil niets kwijt over de gang van zaken, maar marktkenners vermoeden dat het panel met beide bieders heeft gesproken hoe zij de veiling het liefst georganiseerd zien. Dat heeft geleid tot een strak tijdschema: in nog geen half etmaal worden maximaal negen biedingsrondes afgewerkt.

Vervolg Corus: pagina 15

CORUS

Staalconcern wordt bij opbod verkocht

Vervolg van pagina 1

„Corus vindt een veiling wel een goed idee”, denkt Mark Beveridge van vakblad Metal Bulletin. „Een veiling drijft de prijs op en de onzekerheid is snel voorbij.” Beveridge is wel „verrast dat de vakbonden niet harder protesteren tegen de procedure. Een veiling mag de prijs opdrijven voor de aandeelhouders, een hogere prijs betekent ook meer schulden voor Corus.”

Volgens Wim Plaizier, staaldeskundige bij consultant AT Kearney, heeft „Corus de veiling een beetje over zichzelf afgeroepen door niet duidelijk voor een van beide bieders te kiezen. Dat was ook moeilijk omdat beide partijen voor- en nadelen hebben.”

De locatie van de veiling is geheim, maar deskundigen vermoeden een prozaïsch verloop: geen overleg in een gerenommeerd hotel, maar mails en telefoontjes vanuit de hoofdkantoren van CSN en Tata Steel naar het Takeover Panel in Londen. Vannacht om vier uur is de nieuwe eigenaar bekend.

    • Friederike de Raat