Serena Williams snoert critici de mond

Serena Williams is pas de tweede ongeplaatste speler die erin slaagt een grandslamtoernooi te winnen. Dankzij haar indrukwekkende zege op Maria Sjarapova stijgt de Amerikaanse naar de veertiende plek op de wereldranglijst.

Serena Williams viert haar overwinning. Foto Reuters Serena Williams of the U.S. reacts after winning the women's final match against Russia's Maria Sharapova at the Australian Open tennis tournament in Melbourne January 27, 2007. REUTERS/David Gray (AUSTRALIA) REUTERS

Aan de vooravond van de Australian Open gaf Serena Williams een vragenuurtje in Melbourne. Zoals gebruikelijk kaartten journalisten tal van randzaken aan. Nadat haar nieuwe outfit, haar honden en haar acteerervaring de revue waren gepasseerd wilde iemand nog weten aan wie de Amerikaanse tennisster zich spiegelde. ‘Roger Federer’, zei zij zonder nadenken. Het kwam haar op besmuikt gelach te staan.

Met haar overwinning op de Russische Maria Sjarapova in de finale van de Australian Open – haar achtste grandslamtitel – snoerde Williams haar critici zaterdag op hardhandige wijze de mond. De manier waarop zij de Russische in straight sets aan de kant zette, deed denken aan de wijze waarop Federer twee dagen eerder Andy Roddick declasseerde. Slechts drie games sleepte Sjarapova binnen – een score waarmee ze op een haar na het record van Arantxa Sanchez-Vicario uit 1994 evenaarde. De Spaanse schreef in haar finalepartij tegen Steffi Graf destijds maar twee games achter haar naam.

De wedstrijd tussen Williams en Sjarapova in de Rod Laver Areana was van meet af aan een ongelijke strijd. Mentaal waren de twee survivors aan elkaar gewaagd. Maar in kracht en techniek was Williams veruit de meerdere van haar zes jaar jongere collega. Al in haar eerste opslagbeurt maakte Sjarapova het zichzelf moeilijk. Ze sloeg twee dubbele fouten en moest een breekpunt incasseren. Williams, die als een roofdier op de baan stond, hapte onmiddellijk toe. Vervolgens won de speelster die door blessureleed vorig jaar nauwelijks aan tennissen toekwam negen punten op rij en sloot zij de set met 6-1 af.

Sjarapova was zichtbaar overrompeld door het krachtsverschil. Na ieder punt zocht ze de ogen van haar vader en coach Joeri Sjaparov, die het schouwspel misnoegd aanzag. Bij een stand van 5-0 in de eerste set raakte ze zelfs zo gefrustreerd, dat ze een hoge bal – ogenschijnlijk bewust – op het lichaam van haar tegenstandster mepte. Williams wierp haar een vernietigende blik toe en beloofde revanche: ‘You’ll pay for that’. Het incident, dat gemakkelijk in een psychologische oorlogsvoering had kunnen ontaarden, bracht Williams geen moment uit balans. Sterker nog, ze leek er juist door te worden gesterkt. Een kat in het nauw maakt rare sprongen, moet de Amerikaanse hebben gedacht.

In de tweede set wist Sjarapova haar eerste servicepercentage – dat tot dan toe niet boven de 50 procent reikte – iets op te trekken. Ze dwong in de tweede game zelfs een breekpunt af, dat Williams echter met twee sterke opslagen wist weg te werken. De Amerikaanse, die het toernooi in 2003 en 2005 ook al op haar naam schreef – twijfelde geen seconde aan een goede afloop. Kende ze in haar kwartfinalepartij tegen het Israëlische talent Sharar Peer nog zwakke momenten, aan Sjarapova gaf ze weinig punten cadeau. Haar returns waren snoeihard en goed geplaatst. In totaal produceerde ze 28 winners, waarvan 9 aan het net.

Nadat Williams de wedstrijd met een love game had afgesloten, huppelde ze als een klein meisje over de baan van geluk. De Amerikaanse stak voor de camera’s drie vingers omhoog om haar derde titel op het Australische hardcourt te onderstrepen. ‘Now I gotta get three from the rest’ zei ze, verwijzend naar de overige grandslamtoernooien, die ze allemaal al minstens een keer won. Dankzij haar overwinning stijgt Williams naar de veertiende plek op de wereldranglijst; ze begon het toernooi als nummer 81.

Sjarapova zag het vreugdedansje van haar opponente stilzwijgend aan. Vanaf vandaag mag de Russin zich weliswaar weer de nummer een van de wereld noemen – in 2005 voerde ze de ranglijst ook al enkele weken aan – maar ze had zich haar machtsovername van Justine Henin toch anders voorgesteld. In haar dankwoord zei Sjarapova uit te zien naar de toekomstige confrontaties met comeback queen Williams, die zij drie jaar geleden nog in Wimbledon onttroonde. „Velen hier Serena al afgeschreven, maar ik heb haar geen moment onderschat. Ze is een groot kampioen.”

    • Danielle Pinedo