Het slechtste en het beste in één duel

FC Groningen-Ajax (2-3) was een van de leukste wedstrijden van het seizoen.

De gemiste kans van Suárez is volgens Groningen-trainer Ron Jans het breekpunt.

Leonardo heeft gescoord in blessuretijd. Heel Ajax viert de goal als een bevrijding. Foto WFA WFA39:VOETBAL FC GRONINGEN - AJAX:GRONINGEN;28JAN2007- Leonardo heeft het winnend doelpunt gescoord en viert het met Snijder, Ogararu, Stam en Emanuelson. WFA/wc/str. Dennis Beek WFA WFA

Ajax liet zich gistermiddag in de Euroborg van zijn slechtste en beste kant zien. Dat het wisselvallige optreden van de formatie van Henk ten Cate na negentig minuten werd beloond met drie punten had meer met geluk dan met kunde te maken. De Ajacieden vierden het winnende doelpunt van Leonardo in de blessuretijd als een bevrijding. De spelers van FC Groningen grepen na de 3-2 nederlaag vertwijfeld naar hun hoofd. Dé grote winnaar was echter het publiek dat een van de aantrekkelijkste wedstrijden van het seizoen voorgeschoteld kreeg.

In het sfeervolle Euroborg maakten de toeschouwers zelf ook onderdeel uit van een enerverende voetbalmiddag. Voordat beide ploegen het kletsnatte veld betraden, hield de fanatieke aanhang van de thuisclub een gigantisch spandoek omhoog waarop een groenwitte boer te zien was. Uit de luidsprekers schalde het liedje Thank God I’m a Country Boy van John Denver. Vanaf de eerste minuut speelde de ploeg van Ron Jans het voetbal dat het legioen van FC Groningen het liefste ziet: risicovol voetbal, waarbij strijdlust en passie het gebrek aan kwaliteit compenseren.

Het strijdplan van FC Groningen functioneerde in de eerste helft uitstekend. Het gezapig spelende Ajax wist zich geen moment raad met het spel van de thuisclub. Ten Cate, die het duel met drie verdedigers begon, zag met lede ogen aan hoe zijn ploeg bij vlagen werd weggespeeld. Jaap Stam en Zdenek Grygera maakten kinderlijke fouten en liepen beiden al snel tegen een gele kaart aan. De controlerend spelende Hedwiges Maduro stelde opnieuw zwaar teleur. De speler die een paar jaar geleden als een groot talent werd gezien ontbreekt het zichtbaar aan zelfvertrouwen. Dat Maduro in de rust geslachtofferd werd voor verdediger George Ogararu maakte de situatie er voor hem niet beter op.

Op het moment dat Maduro werd gewisseld leek Ajax op weg naar de vijfde nederlaag van het seizoen. Na negentien minuten kwam FC Groningen op een voorsprong door een benutte strafschop van Evgeni Levtsjenko. Scheidsrechter Jan Wegereef legde de bal op de stip na een overtreding van Maduro op Goran Lovre. Vijf minuten voor rust was het de Uruguayaan Luís Suárez die opnieuw het liedje van John Denver door het stadion liet schallen. De twintigjarige spits rondde een afgeslagen schot doeltreffend af. Samen met de fans vierde de publiekslieveling een feestje. Met de 2-0 voorsprong op het scorebord vloeide het bier rijkelijk in de pauze van vijftien minuten.

Direct na rust had Suárez de kans om uit te groeien tot de man van de wedstrijd. De Zuid-Amerikaan ging met de bal aan de voet alleen op Maarten Stekelenburg af, maar in plaats van de doelman van Ajax te omspelen produceerde hij een slap schot. Ook de rebound was niet besteed aan de oud-voetballer van Nacional Montevideo. Trainer Jans noemde de gemiste kans van Suárez na afloop „het breekpunt van de wedstrijd”. De voetballer was na afloop schuldbewust. „Ik had moeten scoren. Ik had te veel tijd om na te denken en wachtte daarom te lang. Dit is heel frustrerend”, sprak Suárez in de catacomben van Euroborg.

Even verderop liepen de spelers van Ajax lachend rond. Ze konden nauwelijks geloven dat ze het duel nog in winst hadden weten om te zetten. Stam had de achterstand van de Amsterdamse club vier minuten na de misser van Suárez met een droge knal verkleind naar 2-1. De hoop was terug bij Ajax. De treffer betekende een mentale tik voor het met krachten smijtende FC Groningen.

Met Leonardo voor de opnieuw flets spelende Gabri ging Ajax op zoek naar de gelijkmaker. FC Groningen loerde slechts nog op de counter. Levtsjenko kreeg tot twee keer toe een uitgelezen mogelijkheid de wedstrijd alsnog te beslissen, maar de middenvelder zag zijn pogingen stranden. Een kwartier voor tijd leek FC Groningen opgelucht adem te kunnen halen toen Ajax door een blessure van Grygera met een man minder over bleef. Maar zelfs de tien van Ajax hadden meer kracht dat het uitgebluste elftal van FC Groningen. John Heitinga maakte acht minuten voor tijd de gelijkmaker. In de blessuretijd schoot Leonardo de winnende treffer voor Ajax binnen. „De meest gelukkige heeft gewonnen”, zo vatte een grijnzende Ten Cate de wedstrijd met de twee gezichten samen.