Eenmaal andermaal

De biedingsstrijd om het Brits-Nederlandse Corus, waar het voormalige Hoogovens deel van uitmaakt, nadert zijn hoogtepunt. Hetzelfde geldt voor de aandelenkoers van het staalconcern. Nadat vorig jaar het Indiase Mittal de Europese staalgigant Arcelor inlijfde, is Corus het tweede overnamedoel geworden in een wereldwijde consolidatiegolf. Tata Steel, evenals Mittal van Indiase origine, gaf de aftrap in oktober met een bod van 455 pence per aandeel (6,89 euro) om al snel te worden afgetroefd door het Braziliaanse CSN, met 475 pence. Tata volgde in december met 500, CSN verhoogde tot 515.

Sindsdien is het stil. De Britse beursautoriteiten vinden het nu welletjes en hebben een veiling uitgeschreven die wordt gehouden als beide kemphanen morgen geen definitief bod uitbrengen. In negen rondes zullen zij dan in een besloten omgeving morgenmiddag tegen elkaar moeten opbieden met een verhoging van minimaal 5 pence per bod – waarbij de negende ronde hoe dan ook uitsluitsel geven zal. Niet toevallig steeg de koers van Corus vrijdag en vanmorgen tot 560 pence – negen maal 5 pence boven het laatste CSN-bod van 515 pence.

Hoe de strijd zal aflopen, is nog onbekend, en het kan heel goed dat een van de twee partijen voor aanvang van de veiling alsnog een knock out-bod zal uitbrengen. Voor aandeelhouders van Corus kan het niet beter. De koers is ver opgedreven door de biedingsstrijd en staat nu al tweemaal zo hoog als een jaar geleden. Vier jaar geleden, toen de staalsector in crisis was, waren aandelen Corus nog voor een paar dubbeltjes te koop. De veiling kan ertoe leiden dat de prijs zeer ver wordt opgedreven. Veilen lijkt een wondermiddel, maar kan evengoed leiden tot excessen. Zie de veiling voor de UMTS-frequenties in diverse Europese landen waartoe telefoonmaatschappijen rond de eeuwwisseling werden verplicht. De miljarden euro’s die destijds door het opbieden voor de licenties werden betaald, moesten in de jaren daarna in hoog tempo worden afgeschreven.

Voor de betrokken bedrijven is de biedingsstrijd een eigen keuze, maar dat geldt niet voor Corus. Van zowel Tata als CSN wordt aangenomen dat zij veel zullen moeten lenen om de overname te financieren. Uit de praktijk van het overnamecircus van de laatste jaren is inmiddels bekend wie uiteindelijk de overname betaalt: het overnamedoel zelf. Dat maakt immers straks deel uit van het nieuwe concern, en deelt in de lasten.

De financiering zal moeten komen uit de kasstroom van de onderneming. Daarmee zat het de laatste jaren wel goed: evenals andere grondstoffen en halffabricaten is de prijs van staal op de wereldmarkt fors opgelopen. Ook hier doen de jaren van economische voorspoed en het effect van de groeiexplosie in China en India zich voelen. Maar intussen vertoont de markt kenmerken van verzadiging. De Chinese productie komt op stoom en de prijzen dalen. De staalsector is notoir conjunctuurgevoelig, en het risico bestaat dat Corus ‘omhoog’ wordt geboden in een markt die al aan het dalen is. Laat deze veiling niet de volgende worden die in tranen eindigt.