Ajax kan zijn geluk niet op in Euroborg

FC Groningen2Ajax3

Ruststand 2-0. 20. Levtsjenko 1-0 (pen), 40. Suarez 2-0, 53. Stam 2-1, 82. Heitinga 2-2, 90+2. Leonardo 2-3. Scheidsrechter: Wegereef. Toeschouwers: 19.500.

Koen Greven

Ajax liet zich gistermiddag tegen FC Groningen van zijn slechtste en beste kant zien. Dat het wisselvallige optreden in de Euroborg na negentig minuten werd beloond met drie punten (2-3) was vooral een kwestie van geluk.

Voor de Ajacieden voelde het winnende doelpunt in blessuretijd van Leonardo als een bevrijding. De spelers van FC Groningen grepen na de 3-2 nederlaag vertwijfeld naar hun hoofd. Dé winnaar was het publiek, dat een van de aantrekkelijkste wedstrijden van het seizoen voorgeschoteld had gekregen.

In het sfeervolle Euroborg droegen de toeschouwers ook bij aan een enerverende voetbalmiddag. Voordat beide ploegen het kletsnatte veld betraden, hield de fanatieke aanhang van de thuisclub een gigantisch spandoek omhoog waarop een boer in de clubkleuren te zien was. Uit de luidsprekers schalde het liedje Thank God I’m a Country Boy van John Denver.

Vanaf de eerste minuut speelde de thuisclub zoals het Groningse publiek dat het liefste ziet: met passie.

Het strijdplan van FC Groningen functioneerde in de eerste helft uitstekend. Het gezapig spelende Ajax wist zich totaal geen raad met het spel van de thuisclub. Trainer Henk ten Cate, die het duel met drie verdedigers begon, zag met lede ogen aan hoe zijn ploeg bij vlagen werd weggespeeld. Jaap Stam en Zdenek Grygera maakten kinderlijke fouten en kregen beiden al snel een gele kaart. Bovendien stelde de controlerend spelende Hedwiges Maduro opnieuw teleur. Hij werd in de rust gewisseld werd voor George Ogararu.

Met Maduro in de ploeg, leek Ajax rechtstreeks op weg naar de vijfde nederlaag van het seizoen. FC Groningen kwam op een voorsprong door een benutte strafschop van Evgeni Levtsjenko. Scheidsrechter Jan Wegereef legde de bal op de stip na een overtreding van Maduro op Goran Lovre.

Vlak voor rust liet de Uruguayaan Luís Suárez opnieuw het Groningse lijflied van John Denver door het stadion schallen. De spits rondde een afgeslagen schot behendig af, waarna hij met de fans een uitbundig feestje vierde.

Onmiddellijk na rust had Suárez de kans om uit te groeien tot de man van de wedstrijd. De Zuid-Amerikaan ging alleen op Maarten Stekelenburg af, maar in plaats van de doelman van Ajax te omspelen produceerde hij een slap schot. Ook een tweede kans was niet besteed aan de spits.

Trainer Jans noemde die gemiste kans van na afloop „het breekpunt in de wedstrijd”. Suárez toonde zich na afloop schuldbewust. „Ik had moeten scoren. Ik had te veel tijd om na te denken en wachtte te lang. Erg frustrerend.”

Even verderop liepen de spelers van Ajax lachend rond. Ze konden nauwelijks geloven dat ze het duel nog in winst hadden weten om te zetten. Stam had de achterstand van de Amsterdamse club vier minuten na de misser van Suárez met een gemikt schot in de bovenhoek verkleind naar 2-1. Vanaf dat moment keerde de hoop terug bij Ajax. En de treffer betekende een mentale tik voor de met hun krachten smijtende spelers van FC Groningen.

Met Leonardo voor de opnieuw slecht spelende Gabri ging Ajax op zoek naar de gelijkmaker. FC Groningen loerde slechts nog op de counter. Een kwartier voor tijd leek FC Groningen opgelucht adem te kunnen halen toen Ajax door een blessure van Grygera met tien spelers verder moest, omdat Ten Cate al drie keer had gewisseld. Maar zelfs de tien van Ajax hadden meer kracht dat het uitgebluste FC Groningen.

John Heitinga maakte acht minuten voor tijd de gelijkmaker, nadat de bal wat gelukkig voor zijn voeten was beland. En in blessuretijd schoot Leonardo de winnende treffer voor Ajax binnen. „De meest gelukkige heeft gewonnen”, vatte een grijnzende Ten Cate de wedstrijd in één zin realistisch samen.