González in tennisfinale Melbourne

De Chileen Fernando González heeft zich vandaag geplaatst voor de finale van de Australian Open. De 26-jarige tennisser rekende op overtuigende wijze in drie sets af met Tommy Haas: 6-1, 6-3 en 6-1.

González staat morgen in zijn eerste finale van een grandslamtoernooi tegenover titelverdediger Roger Federer. De Zwitserse nummer één van de wereld won gisteren al met groots machtsvertoon van Andy Roddick in drie sets: 6-4, 6-0 en 6-2.

González groeide in Melbourne uit tot dé revelatie van het toernooi. Mano de piedra, oftewel hand van steen, rekende op de hardcourtbanen af met onder anderen publiekslieveling Lleyton Hewitt, de als vijfde geplaatste Amerikaan James Blake en Rafael Nadal, nummer twee op de plaatsingslijst. Geen van deze toppers had iets in te brengen tegen het ‘alles-of-niets tennis’ van de Zuid-Amerikaan.

De Duitser Haas dichtte zich vooraf een goede kans toe tegen de Chileen, maar op de baan was hij volstrekt kansloos tegen González. Slechts 91 minuten had de powertennisser nodig om de eindstrijd van de Australian Open te bereiken. Daarmee trad hij in de voetsporen van zijn landgenoot Marcelo Rios, die in 1998 verloor van de Tsjech Petr Korda.

In tegenstelling tot de meeste Zuid-Amerikanen kan González behalve op gravel ook op hardcourtbanen goed uit de voeten. Op zijn twaalfde jaar werd hij als talent uitgenodigd om in het Amerikaanse Florida te gaan spelen bij de Chileense coach Patricio Apey. Samen met zijn ouders en twee zussen emigreerde González naar de VS en bracht hij drie jaar door op de hardcourts bij de voormalige trainer van de vroegere Argentijnse tennisster Gabriela Sabatini. Als grote belofte keerde González op zijn vijftiende terug naar zijn eigen land.

Samen met zijn minder talentvolle vriend Nicolas Massu moest hij gaan zorgen voor de opvolging van Rios, de Chileense sporter van de vorige eeuw. Het duurde lang voordat González eindelijk de verwachting wist in te lossen, maar langzaam maar zeker treedt hij nu uit de schaduw van Rios. Op de Olympische Spelen van Athene in 2004 veroverde hij samen met Massu een gouden medaille in het dubbelspel. De finale van de Australian Open spreekt echter meer tot de verbeelding.

González is een typische laatbloeier. Pas op zijn 22ste maakte hij na jarenlang in de marge van het proftennis te hebben gefigureerd zijn doorbraak. In 2002 zette hij op de US Open zijn eerste grote prestatie neer. Destijds verloor hij in vijf sets in de kwartfinales van de Nederlander Sjeng Schalken. „Ik ga van mijn eigen kracht uit en zal zoals altijd ‘alles of niets’ spelen. Ik verlies liever een keer vechtend als een leeuw dan dat ik drie keer als een pussy win”, zei González destijds tegen NRC Handelsblad.

González wist met zijn speelwijze de voorbije jaren slechts sporadisch goede resultaten te behalen. Het ontbrak de speler die in 2005 de Dutch Open won aan het juiste tactisch inzicht. Maar sinds hij vorig jaar de succescoach Larry Stefanki in dienst nam weet hij zijn wapens op de goede momenten te gebruiken. Met zijn machtige opslag en zijn dodelijke forehand wist hij in Melbourne zijn tegenstanders tot wanhoop te drijven. Dol van geluk vierde hij vandaag zijn overwinning op Haas.

González zal zijn speelwijze tegen Federer niet veranderen, al spreken de cijfers niet in zijn voordeel. De Chileen probeerde zijn alles-of-niets tactiek negen keer uit tegen de Zwitser. En negen keer moest González constateren dat het ‘niets’ was geworden.