Sjarapova en Clijsters in ‘vervroegde’ finale

Maria Sjarapova en Kim Clijsters plaatsten zich vandaag voor de halve finales van de Australian Open. De twee favorieten voor de eindzege staan morgen tegenover elkaar.

Rotterdam, 24 Jan. - Maria Sjarapova en Kim Clijsters zijn in veel opzichten elkaars tegenpolen. De negentienjarige Russin trekt zich vrijwel niets aan van haar tennissende collega’s. Tot ergernis van haar concurrenten dragen talloze sponsors haar op handen en geldt ze als één van de best verdienende sporters ter wereld. De 23-jarige Belgische is daarentegen het toonbeeld van sportiviteit. Zo stuurde ze haar rivale Justine Henin – die in scheiding ligt met haar man Pierre Yves Hardenne – zelfs een opbeurend sms-je. Sjarapova en Clijsters treffen elkaar morgen in de halve eindstrijd van de Australian Open.

Sjarapova en Clijsters hebben met elkaar gemeen dat ze nog nooit de hoofdprijs in Melbourne hebben gewonnen. Na het afzeggen van Henin en de vroegtijdige uitschakeling van titelverdedigster Amélie Mauresmo gelden beiden als grote favorieten voor de eindzege op de hardcourtbanen van Melbourne Park. Het duel van morgen geldt dan ook als een vervroegde finale. Serena Williams en Nicole Vaidisova, die morgen ook strijden voor een plaats in de eindstrijd, zijn niet meer dan outsiders. Sjarapova hoopt haar eerste finaleplaats af te dwingen in Australië, terwijl Clijsters haar laatste optreden in Melbourne met glans hoopt af te sluiten.

Zowel Sjarapova als Clijsters maakte vandaag in de kwartfinales de verwachtingen waar. De nieuwe nummer één van de wereld moest in een Russisch onderonsje afrekenen met het aanstormende talent Anna Tsjakvetadze. Sjarapova had zichtbaar moeite met haar leeftijdgenote. Maar vooral haar vechtersmentaliteit hield haar op de been. Na twee uur en veertien minuten stonden de setstanden 7-6 en 7-5 op het scorebord van de Rod Laver Arena. Dol van geluk liep Sjarapova naar het net. Op de tribune vierde vader en coach Joeri Sjarapov zijn eigen feestje.

Het gedrag van Sjarapova’s vader wekte wederom irritatie op. Diens constante bemoeienis en geschreeuw op de tribune leidde eerder al tot een breuk met de Nederlandse coach Robert Lansdorp. Tijdens de voorbije US Open riep het gedrag van Sjarapov tal van vragen op. Zo hield hij een bekertje omhoog als zijn dochter diende te drinken en toonde hij een banaan als teken dat ze moest eten. Sjarapova wilde na afloop van haar gewonnen finale niet reageren op de beschuldigingen dat ze op niet reglementaire wijze werd gecoacht. „Ik heb net een grandslamtoernooi gewonnen. Ik ga nu geen vragen over een banaan beantwoorden”, zei ze op een hooghartige toon.

Tijdens de partij met Tsjakvetadze leefde Joeri Sjarapov zo met zijn dochter mee dat scheidsrechter Mariana Alves niets anders kon doen dan ingrijpen. In de zevende game van de tweede set kreeg Sjarapova een waarschuwing voor ‘coaching’. De lange powertennisster speelde de vermoorde onschuld door te stellen dat ze niet eens naar haar vader had gekeken. Achteraf wenste ze weinig woorden vuil te maken aan het incident. „Ach, ik trek elke dag met mijn vader op”, stelde ze na afloop. „Hij wil gewoon graag dat ik win. Ik denk dat dat normaal is.”

Kim Clijsters, dochter van de Belgische oud-voetballer Lei Clijsters, zal op de baan zelden of nooit bestraffend worden toegesproken. Al was ze in haar partij tegen Martina Hingis wel de frustratie nabij. Zo smeet ze tijdens het treffen uit woede haar racket op de grond. Toch wist ze in drie sets 3-6, 6-4 en 6-3 te winnen.

De Vlaamse, die in 2004 al eens in de eindstrijd van Melbourne stond, beseft dat ze tegen Sjarapova het beste in zichzelf naar boven moet halen. „Ik vraag mezelf nu nog af hoe ik verder ben gekomen. Het enige dat ik vandaag goed deed was knokken”, stelde Clijsters na haar totaal van liefst 62 unforced errors. „Ik zal tegen Maria scherp moeten zijn. Ze is een geweldige atlete en knokt voor elk punt.”

Sjarapova en Clijsters leven ieder op geheel eigen wijze toe naar de partij van morgen. Sjarapova weet zich gesteund door haar persoonlijke sponsors, terwijl Clijsters op de sympathie van haar collega’s kan rekenen. Op de tennisbaan telt echter slechts het recht van de sterkste.