Powertennisser sloopt technicus

Rafael Nadal is vooral fysiek sterker dan het Schotse tennistalent Andy Murray.

De Spanjaard wint in vijf sets van zijn generatiegenoot.

Rafael Nadal is uitzinnig van vreugde na zijn overwinning tegen Andy Murray. Foto Reuters Spain's Rafael Nadal celebrates winning the match against Andy Murray of Britain at the Australian Open tennis tournament in Melbourne January 23, 2007. REUTERS/Petar Kujundzic (AUSTRALIA) REUTERS

Ze schelen maar een paar maanden in leeftijd. Ze komen beiden uit een voetbalgekke familie. En ze stonden op hun derde al op de tennisbaan. Maar daar houdt de vergelijking tussen Andy Murray (19) en Rafael Nadal (20) op.

Gisteren stonden de twee tennissers voor het eerst in hun carrière tegenover elkaar, in de vierde ronde van de Australian Open. De één: een atletische hardhitter. De ander: een tactisch begaafde, slungelachtige speler. Ook in ander opzicht verschillen de Schot en de Spanjaard hemelsbreed van elkaar. De als vijftiende geplaatste Murray heeft slechts één toernooi op zijn naam staan: dat van San Jose, in februari vorig jaar. Nadal won er zeventien, waaronder twee grandslamtoernooien. De eerste is een spreekwoordelijke langeafstandsloper, de tweede een sprinter.

Anderhalve set lang leek het er gisteren op dat het krachttennis van Nadal het ging afleggen tegen de fluwelen techniek van Murray. De Schot schreef vol overtuiging de eerste set op zijn naam, middels een tiebreak, en liep in de tweede in hoog tempo uit naar 4-1. A staggering point, almost Federer-like exclameerde BBC-commentator John Loyd, nadat Murray zijn tegenstander voor de zoveelste keer het nakijken gaf met een winner langs de lijn. En hij was niet de enige die voelde dat Nadal langzaam maar zeker in het defensief werd gedrongen. Naarmate de wedstrijd vorderde, werd het geroezemoes in de Margaret Court Arena steeds luider: hing er een sensatie in de lucht?

Maar toen kwam de ommekeer, als een donderslag bij heldere hemel. Murray produceerde de ene na de andere afzwaaier. Zijn dropshots, die tot dan toe steeds goed uitpakten, verdwenen in het net. Voor hij er erg in had stond de Spanjaard op gelijke hoogte. Bij 4-4 in de tweede set dwong Nadal twee breakpunten af, die hij niet eens op eigen kracht hoefde te verzilveren: Murray sloeg een dubbele fout. In twintig minuten tijd was de Schot zijn grip op de wedstrijd totaal verloren en stond het weer gelijk in sets. Met tranen in de ogen slenterde hij naar zijn stoel. Hoe héb ik dit uit handen kunnen geven, zag je hem denken.

In de derde set herstelde de Britse nummer een zich echter knap. Hij leverde weliswaar zijn tweede servicebeurt in, maar wist zijn tegenstander in de zesde game terug te breken. In de negende game overleefde hij weer twee breakpunten, waarna hij de set met een paar goede returns naar zich toetrok: 6-4. Ook zijn coach Brad Gilbert, die eerder Andre Agassi en Andy Roddick naar het hoogste podium begeleidde, leek steeds meer te gaan geloven in een wonder. De Amerikaan, die zijn pupil vooraf had opgedragen Nadal uit diens comfort zone op de baseline te halen, stak menigmaal zijn duimen omhoog vanuit de spelersbox. Met een plaatsing bij de laatste acht in Melbourne zou Murray weliswaar voor op schema lopen, maar ja, had hij niet vorig jaar als een van de weinig tennissers Roger Federer verslagen, in Cincinnati?

Zover kwam het echter niet. Murray, die in zijn eerste drie rondes in Melbourne geen set had afgestaan, moest uiteindelijk ook de vierde set bij de Spanjaard inleveren. Aanvankelijk leek hij nog het voortouw te nemen en dwong hij zijn tegenstander in diens tweede servicebeurt met vijf breakpunten in het nauw. Maar Nadal, die het spel van Murray steeds beter begon te ‘lezen’, hield het hoofd koel en bleef geloven in een goede afloop. Hij won de vierde set uiteindelijk met 6-3, waarna het moreel van de Schot gebroken was. De bijna vier uur lange partij ging uiteindelijk als een nachtkaars uit: 6-1.

Dat het geen gemakkelijke partij zou worden, had Nadal al voorspeld. „Andy heeft het in zich om van mij te winnen, door te stoten naar de finale en het toernooi te winnen”, had de doorgaans niet erg complimenteuze Spanjaard opgemerkt. Zover kwam het (nog) niet.

Volg het toernooi op:www.australianopen.com

    • Danielle Pinedo