Israëlische dicht bij tennishistorie

Israël ziet in Shahar Peer (19) een toekomstige grandslamwinnares. In Melbourne zal dat nog niet gebeuren, al was ze dicht bij een historische zege in haar kwartfinale.

Shahar Peer Foto AFP Shahar Peer of Israel gestures after winning the first set in her women's singles quarter-final match against Serena Williams of the US at the Australian Open tennis tournament in Melbourne, 23 January 2007. Peer leads Williams by one set to nil as the match continues. AFP PHOTO/Greg WOOD AFP

Rotterdam, 23 jan. - Nog nooit was een Israëlische tennisster zo dicht bij de halve finale van een grandslam. Het scheelde maar een haar of de 19-jarige Shahar Peer uit Macabim had vanochtend historie geschreven in haar kwartfinalepartij tegen Serena Williams op de Australian Open. Slechts twee punten verwijderd was Peer van de zege, maar na ruim tweeënhalf uur zenuwslopend tennis was het de Amerikaanse die haar handen in de lucht stak.

De bookmakers hadden vooraf al hun kaarten op Williams gezet, die de afgelopen dagen respect afdwong met haar succesvolle comeback. De jongste van de twee Williams-zussen, nummer 81 van de wereldranglijst, speelde vorig jaar slechts vier partijen wegens blessureleed, maar wist in Melbourne twee speelsters uit de toptwintig te verslaan. De relatief onbekende Peer wekte op haar beurt verbazing door in de vierde ronde te winnen van de US Open winnares van 2004, Svetlana Kuznetsova. Maar de lange trofeeënlijst van Williams – 26 titels, waaronder zeven grandslams – sprak beduidend meer tot de verbeelding in het gokcircuit.

Toch was het de Israëlische die aan het eind van de partij in de Rod Laver Arena een staande ovatie kreeg. Peer had haar tegenstandster dan ook tot het eind toe in de houtgreep gehouden. Met een goede opslag, snoeiharde winners en vooral: een ijzersterke wil. Williams was zichtbaar overrompeld door het enorme loopvermogen van Peer, die met name in de eerste set prima retourneerde. Ze brak Williams in haar eerste servicebeurt en liep in slechts twintig minuten uit naar 4-1. Pas nadat Williams de scheidsrechter om toestemming had gevraagd haar aantekeningenboekje uit de locker room te laten ophalen, hervond de Amerikaanse haar kracht. Het boekje werd in de pauzes veelvuldig geraadpleegd en leek haar houvast te geven. Dat nam niet weg dat Peer de eerste set op het vierde setpunt naar zich toetrok: 6-3.

In de tweede set waren de rollen omgedraaid. Williams dwong op 3-2 en 30-30 een breakpunt af en produceerde vervolgens een lovegame op eigen service. De daarop volgende opslagbeurt van Peer brak zij zonder veel moeite: 6-2.

De grote vraag was of Peer, die slechts een keer eerder tegen Williams speelde (en verloor) de klap te boven zou kunnen komen. En of ze niet zou bezwijken onder de torenhoge verwachtingen in haar geboorteland. De afgelopen dagen werden Peers verrichtingen in Melbourne breed uitgemeten in de Israëlische pers; haar wedstrijden hielden duizenden landgenoten aan de televisie gekluisterd. Peer, deeltijd soldaat en een van de beste scherpschutters van haar lichting op de militaire opleiding, zou de eerste Israëliër met een grandslamtitel worden, zo klonk het steeds. En Williams moest haar triomftocht maar even onderbreken.

Dat het nooit zo ver kwam – Peer verloor de derde set met 6-8 – lag niet aan het goede spel van de Amerikaanse, die 49 onnodige fouten produceerde en nauwelijks risico in haar spel durfde te leggen. Op de vraag waarom zij wél doorgaat naar de halve eindstrijd en Peer niet, was haar antwoord: „Ik ben de ultieme concurrent. Of ik nou tennis, een kaartspel speel of een weddenschap aanga wie het snelst handtekeningen kan uitdelen – ik wil altijd de beste zijn.”

In de halve finale speelt Williams tegen de Tsjechische Nicole Vaidisova die gisteren met speels gemak haar landgenote Lucie Safarova aan de kant zette: 6-1 en 6-4. Ook tijdens die partij zal competitive spirit geen overbodige luxe blijken te zijn.

    • Danielle Pinedo