Dino met vier vleugels vloog als tweedekker

Reconstructie van Microraptor gui. Illustratie Houston museum of Natural Science Reconstructie van Microraptor gui. (Illustratie Houston museum of Natural Science) Houston museum of Natural Science

Prachtig geconserveerde fossielen uit China hebben in de afgelopen jaren wel aangetoond dat sommige dinosauriërs veel weg hadden van moderne vogels. Het beeld van de dino als vroege vogel is onder de meeste paleontologen zo langzamerhand gemeengoed. Toch heeft de ontdekking van Microraptor gui hen in verwarring gebracht. Deze 125 miljoen jaar oude dinosauriër-formaat-kip had twee in plaats van één paar vleugels. In het wetenschappelijke tijdschrift Nature berichtten zijn Chinese ontdekkers in 2003 dat Microraptor gevlogen moet hebben als een libelle: met vleugels die naast elkaar op en neer klapten.

Maar klopt die reconstructie wel? In het concurrerende blad Proceedings of the National Academy of Sciences meldden een Amerikaanse paleontoloog en een vliegtuigdeskundige gisteren dat de Chinezen het bij het verkeerde eind hadden. Een gedetailleerde studie van het skelet van Microraptor gui maakt duidelijk dat deze dinosaurus onmogelijk als een libelle kon vliegen. In plaats daarvan, schrijven Sankar Chatterjee (Texas Tech University) en Jack Templin (University of Massachusetts) hield hij zijn met vliegveren beklede voor- en achterpoten parallel onder elkaar. Volgens de auteurs leek hij daarbij nog het meest op een tweedekker; een vliegtuig met twee parallelle vleugelvlakken.

Zijn bouw maakte het Microraptor welhaast onmogelijk om over de grond te lopen, zo concluderen Chatterjee en Templin. Misschien gebruikte hij zijn vleugels om van boom tot boom te zweven. Volgens de auteurs is Microraptor gui ‘het mooiste voorbeeld’ dat aantoont dat vliegende dinosauriërs hun eerste vluchten vanuit bomen kunnen hebben gemaakt. Pas later in de evolutie zouden dieren zich vleugelwiekend van de grond leren verheffen.

Chatterjee en Templin formuleren terecht voorzichtig. In de tijd van Microraptor gui bestonden er al veel verschillende vogelachtige dinosauriërs en sommigen lijken nog meer op moderne vogels dan Microraptor. Misschien zat deze tweedekkerdinosauriër op een dood spoor en moeten de directe voorouders van moderne vogels elders worden gezocht.