Snelle dribbels van ‘Leo’ passen goed bij Ajax

Ajax2FC Utrecht0

Ruststand 2-0. 10. Heitinga 1-0; 20. Sneijder 2-0. Scheidsrechter: Bossen. Toeschouwers: 44.740.

Hij was nerveus voor zijn eerste optreden in de Arena. Als oud-Feyenoorder heb je in Amsterdam bij voorbaat niet zo veel krediet. Het debuut moest dus goed zijn – en dat in een invalbeurt van 35 minuten.

Halverwege een wedstrijd instappen is sowieso moeilijk. Maar in die relatief korte tijdspanne maakte Leonardo Vitor Santiago duidelijk dat hij een aanwinst kan worden voor Ajax. Het rood-wit stond de Braziliaan goed. Zijn snelle dribbels en andere individuele hoogstandjes passen bij een club als Ajax. Dat is de toegevoegde waarde waarvoor liefhebbers naar het stadion gaan.

In het door Ajax simpel gewonnen duel met FC Utrecht (2-0) deed Leonardo twaalf keer iets goeds met de bal. Zesmaal verloor hij die ook aan een tegenstander. Hoogtepunt was een actie waarbij hij drie spelers van FC Utrecht op het verkeerde been zette. Een goede voortzetting bleef vervolgens achterwege. Leonardo bleek niet zelfzuchtig. Hij betrok regelmatig ook anderen bij zijn spel. Na een slim overstapje had uitblinker Tom de Mul moeten scoren, maar de Belg trapte de bal hoog over het doel.

Henk ten Cate toonde zich tevreden met het competitiedebuut van Leonardo in zijn elftal. „Ik vond hem goed”, meende de Ajax-trainer. „Als hij aan de bal is, gebeurt er wat. Ik beschouw hem als een grote aanwinst. Zijn medespelers moeten alleen leren goed te anticiperen op z’n spel door vrij te lopen.”

Niet alleen in daden, ook in gebaren liet Leonardo zich niet onbetuigd. Als een ploeggenoot hem niet zag staan of in zijn ogen een verkeerde keuze maakte, liet de linksbenige speler dat overduidelijk blijken. De soms emotioneel reagerende Braziliaan kan dan ook bij Ajax door zijn eigen gedrag uit de gratie raken. Ten Cate ziet het als een uitdaging hem in het gareel te houden.

En wie weet waar dat toe leidt. Want als de lichtvoetige speler, die op 9 maart 1983 in de sloppenwijken van Rio de Janeiro werd geboren maar al sinds zijn twaalfde jaar in Nederland woont, zich verder ontwikkelt en zich laat naturaliseren, zou hij ook een aanwinst zijn voor Oranje. Voetballers die een tegenstander kunnen uitspelen, zijn immers schaars.

Officieel is Leonardo in de voorhoede op alle posities inzetbaar. Vooralsnog was hij gisteren de vervanger van Ryan Babel. Klaas Jan Huntelaar functioneerde niet goed (Ten Cate: „De kans die hij kreeg in de eerste helft uit een voorzet van De Mul had er wel in gemogen”), maar toch koos Ten Cate voor de linksbuiten. Wordt Babel, op het lijstje bij Newcastle United, dan het kind van de rekening door de komst van Leonardo? Hij was toch lange tijd de meest constant presterende Ajacied, hoewel Tom de Mul gisteren met zijn wervelende acties op de rechterflank zich manifesteerde als de beste Ajacied. Ten Cate: „De Mul kwam na afloop de kleedkamer binnen met cadeautjes van de sponsor. Ik zei tegen hem: ‘Je hebt jezelf toch tekortgedaan. Ik had liever een doelpunt als geschenk gekregen.”

De Mul speelde tenminste een hele wedstrijd. Kenneth Perez, toch weer doeltreffend in de laatste wedstrijd voor de winterstop tegen NEC, kwam helemaal niet in actie. Markus Rosenberg zat zelfs op de tribune. Ajax is met de komst van ‘Leo’ ook in de breedte versterkt. En dat kan met het oog op de play-offs aan het einde van een vermoeiend seizoen doorslaggevend zijn in de strijd om de voorronden van de Champions League. Hoewel de transferperiode pas op 31 januari eindigt. Wellicht komt er nog een club die Rosenberg uit zijn lijden verlost. En er zou door Juventus getrokken worden aan Zdenek Grygera om hem per direct over te nemen. Lucratief voor Ajax, want aan het einde van het seizoen wandelt de Tsjech gratis de Arena uit omdat dan zijn contract afloopt. Juventus zou ook interesse hebben om na dit seizoen Huntelaar aan te trekken, maar dat doet zijn zaakwaarnemer Arnold Oosterveer af als een „gerucht”.

De centrumspits, die tijdens de oefentrip in Zuid-Afrika voorzichtig wat kritiek had op Ten Cate, kon gisteren weer niet het net vinden. De treffers van Ajax kwamen van de voet van twee middenvelders. Heitinga opende al in de elfde minuut de score na voorbereidend werk van De Mul en Gabri (hakje). Wesley Sneijder besliste tien minuten later de wedstrijd met een fraaie trap na aangeven van Babel.

FC Utrecht, dat zich in eigen stadion altijd zo uitslooft, slofte over het veld als een tam konijn. Ten Cate gaf zijn voorganger Danny Blind nog maar eens een trapje na: „Wij hebben dit seizoen zes punten tegen FC Utrecht gepakt en vorig jaar nul.”