Serena Williams laat oude tijden herleven

Tsjechische Safarova laat zich niet imponeren door de status van de Franse ster.

Serena Williams lijkt terug op oude niveau.

Serbia's Jelena Jankovic plays the ball during her match against Serena Williams of the U.S. at the Australian Open tennis tournament in Melbourne January 21, 2007. REUTERS/Petar Kujundzic (AUSTRALIA) REUTERS

De uitschakeling van de titelverdedigster en de wederopstanding van de winnares uit 2005 zorgden dit weekeinde tijdens de Australian Open voor de meeste opwinding. De Franse krachttennisster Amélie Mauresmo verloor verrassend in de vierde ronde van Lucie Safarova (6-4, 6-3), terwijl Serena Williams met een 6-3, 6-2 overwinning op Jelena Jankovic liet zien dat er weer serieus rekening met haar moet worden gehouden.

Mauresmo, die vorig jaar behalve de Australian Open ook Wimbledon won, leek aanvankelijk op weg naar een vlotte zege. In de eerste set leidde ze met 4-1, maar daarna verloor ze zeven games op rij. De partij duurde 89 minuten. „Ik was niet effectief genoeg in mijn slagen”, sprak Mauresmo. „Zelfs toen ik een voorsprong nam, speelde ik niet geweldig. Ik heb me geen moment in vorm gevoeld. Dat is behoorlijk frustrerend. Natuurlijk ben ik teleurgesteld. Dat ben ik altijd als ik heb verloren, nog meer als dat gebeurt in een grandslam.”

De negentienjarige Safarova uit het Tsjechische Brno geldt als een groot talent. Ze won al drie WTA-toernooien, maar presteerde vreemd genoeg in de grandslams ondermaats. Tot aan de Australian Open had ze in de afgelopen twee jaar in zes deelnames slechts één partij op het allerhoogste niveau gewonnen. De linkshandige speelster, in 2005 finalist in het grastoernooi van Rosmalen, trad voor het eerst aan in de vijftienduizend plaatsen tellende Rod Laver Arena. Toch toonde ze zich geenszins onder de indruk van de entourage of de reputatie van haar tegenspeelster. In rally’s wist ze de voormalige nummer één van de wereld herhaaldelijk met opvallend gemak uit positie te spelen. In de kwartfinales treft Safarova haar landgenote Nicole Vaidisova, die niet in Tsjechië is opgeleid maar in de Verenigde Staten op de tennisacademie van Nick Bollettieri. Vaidisova boekte een overwinning op de Russische Elena Dementieva (tweemaal 6-3).

Serena Williams, kampioen in Melbourne in 2003 en 2005 maar wegens blessures, privéproblemen en andere ongemakken vorig seizoen uit de tophonderd gezakt, maakte een sterke indruk tegen de Servische Jankovic. Hoewel ze nog steeds niet in topconditie lijkt, waren haar slagen krachtig en secuur als in haar gloriedagen. De 25-jarige Amerikaanse won in 2002 en 2003 vijf grandslamtitels, waarvan vier op rij. Ze sloeg Jankovic, die dit jaar uitstekend was begonnen met een toernooioverwinning in Auckland en een finaleplaats in Sydney, liefst 31 winners om de oren. „Ik heb nooit aan mezelf getwijfeld”, sprak Williams na de partij weer vol bravoure. „Ik ben mijn grootste fan. Nou ja, op mijn vader na dan misschien.”

Williams neemt het in de kwartfinale op tegen het Israëlische talent Shahar Peer. Een interessante confrontatie die ze niet zomaar gewonnen heeft. De negentienjarige uit Jerusalem zorgde eveneens voor een verrassing, door de als derde geplaatste Russin Svetlana Koeznetsova met 6-4, 6-2 te bedwingen. Daarmee werd ze de eerste Israëlische speelster die de laatste acht heeft bereikt in een grandslam. Koeznetsova schreef in 2004 de US Open achter haar naam en stond vorig jaar in de finale van Roland Garros.

Peer had slechts 77 minuten nodig om haar uit te schakelen. „Ik heb nog nooit een speelster van dit kaliber verslagen”, sprak ze. „Ik probeerde gewoon mijn eigen spel te spelen en de manier waarop ik dat deed stemde me gelukkig. Mijn service was effectief en ik was agressief. De regenonderbreking beïnvloedde me niet.”

Koeznetsova had in haar eerste drie partijen in Melbourne maar tien games verspeeld. Door de Australian Open te winnen zou ze zeer waarschijnlijk Justine Henin hebben afgelost als nummer één van de wereldranglijst. De Waalse ontbreekt in Australië vanwege relatieproblemen. Ze zou op het punt staan te scheiden van haar man Pierre-Yves Hardenne.

Bij de mannen verspeelde titelverdediger Roger Federer ook in zijn vierde partij geen set. Tijdens zijn duel met de talentvolle Serviër Novak Djokovic was de Zwitser op alle fronten beter: 6-2, 7-5 en 6-3. In de kwartfinale ontmoet hij Tommy Robredo.

Andy Roddick, de laatste speler die Federer versloeg – ook al was dat in een demonstratietoernooi – had het aanzienlijk lastiger. De door tennislegende Jimmy Connors gecoachte Amerikaan had vijf sets nodig om zich te ontdoen van de Kroaat Mario Ancic, 6-3, 3-6, 6-1, 5-7 en 6-4. Roddick moet in de volgende ronde zien af te rekenen met zijn vriend en landgenoot Mardy Fish. De Australiërs treurden om het afscheid van Lleyton Hewitt, die in vier sets onderuit ging tegen de Chileen Fernando Gonzalez. Maar zijn uitschakeling mocht nauwelijks een verrassing heten.

Volg het toernooi op:www.australianopen.com