Maria Sjarapova op weg terug naar de top

Sjarapova, Clijsters en Hingis plaatsten zich op de Australian Open bij de laatste acht. Het toernooi raakte in een weekeinde vol verrassingen kampioene Mauresmo kwijt.

Maria Sjarapova is op de Australian Open bezig aan een nieuwe greep naar de macht. De Russische tennisster mag zich volgende week sowieso de nieuwe nummer één van de wereldranglijst noemen. Het is Sjarapova in Melbourne echter vooral te doen om de eerste grandslamtitel van het jaar binnen te slepen. Vandaag vervolgde ze haar opmars door haar landgenote Vera Zvonareva in twee sets te verslaan: 7-5 en 6-4.

Sjarapova had met name in de eerste set moeite om het klasseverschil in punten uit te drukken. Na een reeks van gemiste breakpoints sloeg de tweevoudig winnares van een grandslamtoernooi pas aan het einde van de eerste set toe. In de tweede reeks liet Sjarapova haar tegenstandster nog even terugkomen, maar voor het oog van haar vader en coach Joeri Sjarapov bleef ze toch het koelbloedigste in het Russische onderonsje. In de kwartfinales stuit Sjarapova op een andere landgenote: Anna Tsjakvetadze. Dit talent won overtuigend in twee sets van de Zwitserse Patty Schnyder.

Kim Clijsters en Martina Hingis voldeden vandaag met zeges tegen respectievelijk Daniela Huntuchova en Na Li ook aan de verwachtingen na een weekeinde vol met verrassingen.

De uitschakeling van titelverdedigster Amélie Mauresmo en de wederopstanding van Serena Williams zorgden voor de meeste opwinding. De Franse krachttennisster verloor verrassend in de vierde ronde van Lucie Safarova (6-4 en 6-3), terwijl de winnares van 2005 met een 6-3 en 6-2 overwinning op Jelena Jankovic liet zien dat er weer serieus rekening met haar moet worden gehouden.

Mauresmo, die vorig jaar behalve de Australian Open ook Wimbledon won, leek aanvankelijk op weg naar een vlotte zege. In de eerste set leidde ze met 4-1, maar daarna verloor ze zeven games op rij. De partij duurde 89 minuten. „Ik heb me geen moment in vorm gevoeld. Dat is behoorlijk frustrerend”, sprak Mauresmo.

De negentienjarige Safarova uit het Tsjechische Brno geldt als een groot talent. Ze won al drie WTA-toernooien, maar presteerde vreemd genoeg in de grandslams ondermaats. In de kwartfinales treft Safarova haar landgenote Nicole Vaidisova, die niet in Tsjechië is opgeleid maar in de Verenigde Staten op de tennisacademie van Nick Bollettieri. Vaidisova boekte een overwinning op de Russische Elena Dementieva (tweemaal 6-3).

Serena Williams, kampioen in Melbourne in 2003 en 2005 maar wegens blessures, privéproblemen en andere ongemakken vorig seizoen uit de tophonderd gezakt, maakte een sterke indruk tegen de Servische Jankovic. Hoewel ze nog steeds niet in topconditie lijkt, waren haar slagen krachtig en secuur als in haar gloriedagen. De 25-jarige Amerikaanse won in 2002 en 2003 vijf grandslamtitels, waarvan vier op rij. Ze sloeg Jankovic, die dit jaar uitstekend was begonnen met een toernooioverwinning in Auckland en een finaleplaats in Sydney, liefst 31 winners om de oren. „Ik heb nooit aan mezelf getwijfeld”, sprak Williams na de partij weer vol bravoure. „Ik ben mijn grootste fan. Nou ja, op mijn vader na dan misschien.”

Williams neemt het in de kwartfinale op tegen het Israëlische talent Shahar Peer. De tennisster uit Jerusalem zorgde eveneens voor een verrassing, door de als derde geplaatste Russin Svetlana Koeznetsova met 6-4 en 6-2 te bedwingen. Niet eerder stond een speelster uit Israël bij de laatste acht.

Bij de mannen begint Fernando González steeds meer zijn draai te vinden in de internationale tennistop. Met zijn winst op de als vijfde geplaatste James Blake (7-5, 6-4 en 7-6) bezorgde de Chileense tennisser zichzelf voor het eerst een plaats in de kwartfinales van de Australian Open.

González dankt zijn progressie vooral aan zijn ervaren coach Larry Stefanki. Hij was in het verleden de begeleider van John McEnroe, Jevgeni Kafelnikov en Tim Henman. Met al zijn kennis wijst hij Gonzalez de weg naar de mondiale top.

Blake had tot zijn ontmoeting met González dit jaar nog geen wedstrijd verloren. Maar de Amerikaan had vandaag zijn dag niet. Hij maakte 34 onnodige fouten en moest vijf keer zijn servicebeurt inleveren. In de derde set kreeg hij nog wel een opleving en werkte bij een stand van 5-3 voor González twee wedstrijdpunten weg. Maar in de tiebreak moest hij de winst toch aan González laten.

Ook de Duitser Tommy Haas verraste door in de vierde ronde met 4-6, 6-3, 6-2 en 6-3 een einde aan het optreden van de als achtste geplaatste Argentijn David Nalbandian.