Engelachtige tenor in The Mamas & The Papas

Dennis Doherty, de tenor van The Mamas & The Papas, die op 66-jarige leeftijd overleed, was voor tijdgenoten de beste zanger van zijn generatie.

Denny Doherty in het midden, rechts Mama Cass Foto AP, 1966 **FILE**The Mamas and the Papas perform onstage, on August 20, 1966, in Los Angeles, California. From left are :John Phillips, his wife Michelle Phillips, Dennis Doherty and Cass Elliott. His sister Frances Arnold said the singer-songwriter died at his home in Mississauga, a city just west of Toronto, on Friday, Jan. 19, 2007,after a short illness. He was 66 (AP Photo) Denny Doherty zong bij folktrio The Halifax Three en trok met zijn krachtige stem de aandacht van de pasgehuwde John en Michelle Phillips. Toen Doherty’s groep uit elkaar ging en ook de imposante Cass Elliot zich bij hen voegde, vonden ze de meerstemmige sound die ze zochten. Associated Press

De hemelse stem van Denny Doherty was volgens producer Lou Adler een van de magische ingrediënten van The Mamas & The Papas, de groep die samen met de Beach Boys de Californische sound van de jaren zestig belichaamde in songs als Monday Monday en California dreamin’.

Dennis Doherty, de engelachtige zanger die vrijdag in Nova Scotia op 66-jarige leeftijd overleed aan de gevolgen van een nierziekte, was de Canadees voor wie de Amerikaanse droom werkelijkheid werd. Hij was de beste popzanger van zijn generatie, vonden tijdgenoten Barry McGuire en John Sebastian die zich net als Doherty uit de folkstroming van begin jaren zestig losmaakten voor popsucces.

Denny Doherty zong bij folktrio The Halifax Three en trok met zijn krachtige stem de aandacht van de pasgehuwde John en Michelle Phillips. Toen Doherty’s groep uit elkaar ging en ook de imposante Cass Elliot zich bij hen voegde, vonden ze de meerstemmige sound die ze zochten. In een documentaire over de Hell’s Angels zagen ze dat vriendinnen van de motorduivels zich ‘Mamas’ noemen. „Als jullie de Mamas zijn noemen wij ons Papas”, opperde Doherty en de groepsnaam was geboren. Denny Doherty hielp John Phillips aan de gouden formule voor hun eerste successen. Hij draaide het eerste album van The Beatles voor hem en stimuleerde Phillips om zo veel mogelijk liedjes in die stijl te componeren.

Dat de instant-tophits California dreamin’ en Monday monday zo origineel uitpakten, was voor een belangrijk deel te danken aan de gestapelde koorzang waar Doherty’s heldere tenor bovenuit torende. Gregoriaanse zang stond model en de muziek werd laag voor laag opgenomen, gebruik makend van de nog prille overdubtechniek. Een productief songschrijver was hij niet, maar Doherty droeg bij aan For the love of Ivy en vooral I saw her again, geënt op de liefdesaffaire die Denny en Michelle kortstondig onderhielden. Hits als Dedicated to the one I love en Creeque Alley volgden elkaar snel op. In hun korte bestaan van twee en een half jaar maakten The Mamas and The Papas vijf elpees. Opnamesessies waren soms zo uitputtend, dat Doherty zijn zangpartijen liggend op de piano opnam.

„Het was over voordat het begon”, zei Denny Doherty over de bliksemcarrière die in 1968 voorbij was. Mama Cass Elliott ging solo en overleed in 1974; John Phillips moest zijn ongezonde levensstijl in 2001 bekopen met een fatale hartkwaal.

Denny Doherty keerde na een geflopte solopoging terug naar Canada waar hij televisiepresentator werd. Zijn favoriete Mamas & Papas-song bleef Dancing bear, een roerend liedje over een schoorsteenveger. „Ik zou het geen rock & roll willen noemen”, zei hij, „liever gewoon een mooi nummer.”

Michelle Phillips’ favoriete Mamas & Papas-moment was de sessie waarbij Denny Doherty te vroeg inviel aan het eind van I saw her again: „Zo goed dat we het er wel in móesten laten zitten.”

    • Jan Vollaard