Herboren Roddick wint titanengevecht

Met hulp van tennislegende Jimmy Connors wil Andy Roddick zich weer onder de mondiale top scharen. Met zijn zege op Safin op de Australian Open nam hij een belangrijke horde.

Andy Roddick gisteren tijdens zijn partij tegen Marat Safin. Foto AP Andy Roddick of the U.S. gestures after his third round match against Russia's Marat Safin at the Australian Open tennis tournament in Melbourne, Friday, Jan. 19, 2007. Roddick won in four sets 7-6 2-6 6-4 7-6 (AP Photo/Rob Griffith) Associated Press

Tennisser Andy Roddick staat bekend om zijn licht ontvlambare karakter. Sinds het begin van zijn profcarrière, ruim zes jaar geleden, heeft de Amerikaanse hardhitter al heel wat scheidsrechters de huid vol gescholden. Zo ook afgelopen maandag, in zijn openingspartij op de Australian Open tegen de onbekende Fransman Jo-Wilfried Tsonga. „Ik denk dat we een elektronische lijnrechter nodig hebben”, beet hij de umpire toe na een zijns inziens zoveelste dubieuze beslissing. Enigszins schuldbewust gaf A-Rod na afloop van de gewonnen viersetter toe dat de scheidsrechter de enige persoon is op wie hij zijn frustraties kan botvieren. „Soms moet hij er helaas aan geloven.”

In het titanengevecht met Marat Safin liet Roddick het gemopper gisteren over aan zijn Russische collega. Safin, winnaar van de Australian Open in 2005, toonde zich halverwege de partij ontevreden over de condities van de baan na een regenbui. Een dozijn ballenjongens was minutenlang met handdoeken in de weer geweest, maar Mad Marat vond de baan niet droog genoeg. Ook nadat hoofdscheidsrechter Wayne McKewen de ondergrond na een grondige inspectie had goedgekeurd, hield Safin koppig vol dat zijn veiligheid in het geding was.

Gaandeweg de prestigieuze partij – beide tennissers voerden ooit de wereldranglijst aan en zijn bezig aan een comeback – profiteerde Roddick meer en meer van de strapatsen van zijn tegenstander. De Rus kreeg in de vierde set nog voldoende kansen om in de wedstrijd te blijven, maar hij liet zich steeds meer afleiden. In de tiebreak besliste Roddick de partij in zijn voordeel: 7-6, 2-6, 6-4 en 7-6. De Amerikaan krijgt een dag de tijd om bij te komen van de fysieke uitputtingsslag: zondag treft hij in de vierde ronde de als negende geplaatste Kroaat Mario Ancic, die gisteren op imposante wijze de Slowaak Dominik Hrbaty in drie sets aan de kant zette.

Het eerste grandslamtoernooi van het jaar roept gemengde gevoelens op bij de in Texas woonachtige Roddick. Vier jaar geleden bereikte hij er de halve finale, na een vijf uur lange marathonwedstrijd tegen de Marokkaan Younes El Aynaoui. Aan het eind van dat jaar mocht hij zich nummer een van de wereld noemen – een positie die hij negen weken wist vast te houden. In 2006 verloor hij daarentegen in de vierde ronde van de Cypriotische publiekslieveling Marcos Baghdatis. Na die nederlaag verdween hij in amper zes maanden tijd uit de toptien.

De man die hem nieuw elan gaf, tennislegende Jimmy Connors, volgde gisteren zichtbaar tevreden de verrichtingen van Roddick vanuit de spelersbox. Na een teleurstellend optreden op Wimbledon – Roddick verloor kansloos in de derde ronde van Andy Murray – had de Amerikaan zijn 54-jarige landgenoot vorige zomer benaderd met de vraag of hij diens ‘adviseur’ wilde worden. Connors stemde toe en dat leidde al snel tot een aantal opmerkelijke ingrepen. Roddick verscheen meer aan het net en gebruikte vaker dan ooit een ‘sliced-backhand’ om een aanval op te zetten. Dat vertaalde zich in de laatste maanden van 2006 in fraaie resultaten: finale Indianapolis, kwartfinale Los Angeles, winst Cincinatti en finale US Open. Aan de vooravond van de Australian Open wist hij bovendien voor het eerst in drie jaar lijstaanvoerder Roger Federer te verslaan, in de finale van een demonstratietoernooi in Melbourne. Die overwinning leverde Roddick weliswaar geen punten op voor de wereldranglijst, maar vergrootte wel zijn zelfvertrouwen.

Na de dood van zijn moeder Gloria was het lange tijd onduidelijk of Connors er in Melbourne bij kon zijn. Donderdag arriveerde hij dan toch in Australië en zat op de tribune om zijn pupil in de partij tegen Safin bij te staan. „Het was echt geweldig dat Jim er was na alles wat hij heeft doorstaan”, zei een ingetogen Roddick na afloop van de wedstrijd. Zijn komende tegenstander – van wie hij nog nooit verloor in zijn carrière – noemde hij „een serieuze bedreiging”. Maar aan de zijde van de zevenvoudig grandslamwinnaar lijkt niets hem meer af te schrikken.