Tennisfans juichen voor landgenoten

Melbourne Park is twee weken lang een smeltkroes van nationaliteiten.

Griekse fans druipen teleurgesteld af na verlies van Cyprioot Marcos Baghdatis.

De Rus Marat Safin wordt door een groep vrouwelijke fans gefeliciteerd met zijn overwinning. (Foto Reuters) Marat Safin of Russia (R) is embraced by a group of female fans after his match against Dudi Sela of Israel at the Australian Open tennis tournament in Melbourne January 17, 2007. REUTERS/Tim Wimborne (AUSTRALIA) REUTERS

Wat maakt de Australian Open in Melbourne nu zo anders dan de grandslam-toernooien in Parijs, Londen en New York? De langzame hardcourtbanen, de overdekte stadions, de verzengende hitte en de agressieve vliegen die de tennisprofs lastigvallen zijn opvallend, maar het meest kenmerkend zijn de tennisfans. Van 15 tot en met 28 januari is Melbourne Park een smeltkroes van nationaliteiten. Het kleurrijk uitgedoste publiek doet in niets denken aan de chique Franse toeschouwers, de Engelse high class of de hamburgers etende en cola drinkende Amerikanen. De ambiance in Melbourne laat zich nog het best vergelijken met het toernooi om de Davis Cup. Alleen staat er op het uitgestrekte park niet één maar talloze ‘landenontmoetingen’ op het programma.

Groepjes tennisfans – voor en na het toernooi gaan velen door het leven als rugzaktoeristen – verzamelen zich ’s morgens bij de tramhaltes in het centrum van Melbourne. Anderen lopen met geschilderde gezichten, vlaggen en petjes langs de rivier Jara naar de Rod Laver Arena.

Het grote contingent Zweden maakte zich gisteren op voor een ontmoeting op het centre court. Dat routinier Jonas Björkman aan een kansloze missie moest beginnen tegen de ongenaakbare Zwitser Roger Federer deerde de Scandinaviërs niet. Tijdens de slechts 95 minuten durende partij begeleidden de Zweedse toeschouwers elk punt van Björkman met gezang. „That’s the way, ah-hah, ah-hah, we like it”, galmde door de Rod Laver Arena. Helpen deed het niet voor de Zweedse prof. Federer won eenvoudig in drie sets: 6-2, 6-3 en 6-2. Daarmee schakelde de titelverdediger de laatst overgebleven Zweedse deelnemer aan de Australian Open uit. Players entered 5, players remaining 0, staat erachter Sweden op het landenscorebord. De geel-blauwe shirts, petjes en sjaaltjes kunnen weer worden opgeborgen in de rugzakken.

De veel kleinere schare Russische fans komt ogen en oren tekort om alles bij te kunnen houden. Maar liefst 26 tennissers uit het grootste land ter wereld wisten zich bij de mannen en de vrouwen te plaatsen voor het hoofdtoernooi. Jelena Dementjeva, Nadia Petrova, Svetlana Koetznetsova en Maria Kirilenko sloegen zich al naar de derde ronde.

De meeste aandacht van de Russische toeschouwers ging echter uit naar Marat Safin. De grillige oud-winnaar van de Australian Open streed gisteren tegen de onbekende Dudi Sela uit Israël. Het werd een typische ‘Safin-partij’. De voormalige nummer één van de wereld wisselde geniale momenten af met knullige fouten. Naarmate de wedstrijd vorderde overstemden de Israëlische fans de Russen. Dansend en springend met keppeltjes op hun hoofden probeerden ze Sela naar de zege te schreeuwen. Na een onderbreking voor de regen stelde Safin orde op zaken en liet hij de Russen juichen.

De grote Griekse gemeenschap in Melbourne heeft sinds vorig jaar de Cyprioot Marcos Baghdatis in de armen gesloten. De luidruchtige fans konden niet voorkomen dat de finalist van 2006 werd uitgeschakeld door de Fransman Gaël Monfils. Teleurgesteld droop de blauw-witte massa af. Groepen Servische en Kroatische fans stelden zich deze week tijdens de ‘landenstrijd’ zo fanatiek op dat de ordedienst moest ingrijpen om rellen te voorkomen. Tennishooligans, dat fenomeen kennen ze in Parijs, Londen en New York niet.

    • Koen Greven