Rel om Indiase actrice in Britse Big Brother

Een Indiase actrice in het Britse Big Brother-huis beschuldigt medebewoners van racisme. De zaak loopt zo hoog op dat de politie een onderzoek begint.

Het concept van het reality-televisieprogramma Big Brother, Endemols bijdrage aan de westerse beschaving, leek wat versleten. Maar er blijkt nog leven in de formule te zitten, zij het volgens velen van bedenkelijke kwaliteit. Verbouwereerde Britse politici moeten zich ineens door Big Brother in allerlei bochten wringen om het verwijt te ontzenuwen dat de Britten eigenlijk racisten zijn.

De reden van hun verlegenheid is een reeks grievende uitlatingen over de Indiase actrice Shilpa Shetty in het programma Celebrity Big Brother van Channel 4. Daarin delen enkele Britse en buitenlandse bekende personen het Big Brother-huis voor enkele weken. De bewoners maken van hun hart geen moordkuil en vooral Shetty moet het voortdurend ontgelden, zodat ze al eens in huilen is uitgebarsten.

Een van de bewoners noemde haar „een hond”. Gisteren kreeg ze er weer van langs van een zekere Jade Goody, die in 2002 uitgroeide tot een beroemdheid door haar deelname aan Big Brother. „Ga terug naar de sloppenwijken en ontdek hoe het echte leven is”, snauwde ze Shetty toe. Eerder had een ander bij een kookbeurt van Shetty verklaard: „Ze eten met hun handen in India. Of is dat China? Je weet niet waaraan die handen gezeten hebben.”

De opeenstapeling van beledigingen heeft geleid tot een lawine van woedende reacties bij Channel 4. Ruim 21.000 mensen reageerden, een Brits record. Een stuitend geval van racisme, stellen velen. Ook Shetty zelf verklaarde gisteren dat ze het slachtoffer van racisme is. De Britse politie heeft al een onderzoek aangekondigd.

Anderen menen echter dat de beledigingen, hoe smakeloos ook, op zichzelf geen racisme vormen. Channel 4, dat de kwakkelende kijkcijfers voor het programma door de affaire rap heeft zien stijgen, zei dat het om een „botsing van culturen” gaat.

De Britse politiek buigt zich intussen met tegenzin over de affaire. Premier Tony Blair zei gisteren bij het vragenuurtje in het Lagerhuis dat hij het programma niet had gezien. Zijn woordvoerder stelde later dat niet de indruk mag ontstaan „dat wij racisme in dit land toelaten”. Zijn gedoodverfde opvolger, minister van Financiën Gordon Brown, is toevallig net voor het eerst in India op bezoek. Journalisten hingen aan zijn lippen voor reacties. Hij keek ongemakkelijk en liet het bij politiek correcte platitudes.

En in India zelf? Daar tilt men minder zwaar aan de zaak dan in Groot-Brittannië, lijkt het, al merkte filmregisseur Mahesh Bhatt meteen op dat zo de ware aard van de Britten naar boven kwam. De teneur van de meeste reacties is echter bedaard. Shetty zielig? Die moet niet zeuren. Ze verdient ruim een half miljoen euro met haar optreden. De hele affaire is opgeblazen. Op de website van het Indiase televisiestation NDTV is de discussie over de zaak onderkoeld van aard en niet zonder zelfkritiek. Ook in de rest van het land is er, op een enkel incident na, relatief rustig gereageerd op de rel.

Niettemin vindt de Indiase minister van Informatie, Priyaranyan Dasmunsi dat Shetty zich na afloop van de show bij de Indiase ambassade in Londen moet melden om tekst en uitleg te geven over mogelijk racisme. De Indiase minister van Financiën Palaniappan Chidambaram sprak echter relativerende woorden. Volgens hem zal de affaire snel overwaaien. In het blad The Indian Express stelde columniste Farah Baraia bovendien dat Indiërs eerst eens naar zich zelf moeten kijken als het gaat om vooroordelen. Sommigen wijzen erop dat de rel goed kan zijn voor Shetty, wel de actrice genoemd met het beste lichaam van Bollywood, omdat haar carrière best een zetje kan gebruiken.

    • Floris van Straaten Enphilip de Wit