Moraal moet wijken voor strategie

ABN Amro steunt de veroordeelde topman van de Italiaanse bank Capitalia. Een bijzondere stap, met het oog op de toekomstige uitbreiding in Italië.

Cesare Geronzi, president-commissaris van Capitalia, bij het verlaten van het justitiekantoor in Parma, in 2005. Foto Bloomberg Capitalia SpA's Chairman Cesare Geronzi is seen leaving the magistracy office in Parma, Italy on Wednesday, September 21, 2005. The newspaper Il Sole/24 reported on September 17, 2005 that Geronzi was summoned by magistrates probing the collapse of the Italian dairy company Parmalat Finanziaria SpA. Photographer: Giuseppe Aresu/Bloomberg News BLOOMBERG NEWS

Ze hebben waarschijnlijk even flink moeten slikken op het Amsterdamse hoofdkantoor.

ABN Amro is een bank die zegt fair play heel belangrijk te vinden. Nog tijdens de overnamestrijd in 2005 rond de Italiaanse bank Antonveneta weigerde de bank het spel van modder gooien mee te spelen. Niet direct een instituut dat snel veroordeelde bankiers steunt en hen een bank waarin het de belangrijkste aandeelhouder is laat leiden.

Toch is dat wat de Amsterdammers gisteren aankondigden. President-commissaris Cesare Geronzi zal vandaag tijdens een speciale aandeelhoudersvergadering met steun van ABN Amro zijn functie terugkrijgen, een functie die hij in december tijdelijk moest neerleggen nadat hij was veroordeeld tot een gevangenisstraf voor fraude bij een Italiaanse projectontwikkelaar.

De Nederlanders stellen dat dit het beste is voor Capitalia, de vierde bank van Italië. Waarschijnlijker is dat ABN Amro, met 8,6 procent de grootste aandeelhouder, onvoldoende steun had om een terugkeer tegen te houden. Ook de toekomstplannen van ABN Amro in Italië spelen een grote rol. Geronzi is een machtig man in de Italiaanse zakenwereld. En ABN Amro wil groeien in het land dat zij ziet als een van de vier zogenoemde thuismarkten, samen met Nederland, het mid-westen van de Verenigde Staten en Brazilië.

Uitbreiding in Italië is cruciaal. De groeimogelijkheden in Nederland en de VS zijn beperkt: in Nederland omdat de markt overvol en volwassen is, in de VS omdat het onwaarschijnlijk is dat de bank van de autoriteiten overnames mag doen nadat zij forse boetes had gekregen voor het schenden van witwasregels en voor fraude bij hypotheekgaranties.

De bank was lang op zoek naar een vierde markt waar ze actief kon worden. Italië was een logische stap. De bankensector staat in dat land aan het begin van een consolidatie en is nog niet erg ontwikkeld. Er valt veel te verdienen. ABN Amro kwam er binnen nadat zij op het nippertje de overnamestrijd had gewonnen rond Banca Antonveneta, de negende bank van het land, gevestigd in het noordelijke Padua.

Maar ABN wil meer. Ze wil een grote speler zijn in haar thuismarkten en dus kondigde ze al aan dat nieuwe overnames zeer wel mogelijk zijn. Eerder dit jaar maakte Geronzi publiek dat ABN-topman Groenink een overnamevoorstel had gedaan, maar dat hij dit had afgeslagen. Deze schoffering, want zo werd de uitspraak gezien, was een klap voor de bank. Ze had Geronzi juist gesteund. De zeventiger werd in 2006 namelijk ook al veroordeeld voor zijn betrokkenheid bij het boekhoudschandaal rondom Parmalat.

Volgens de Italiaanse wet werd hij geschorst als voorman van Capitalia, maar zoals in Italië mogelijk is, werd deze schorsing opgeheven door de aandeelhouders. Overigens rekent de Nederlandse bank wellicht ook op een veroordeling van Geronzi in het hoger beroep dat hij heeft aangetekend. Als hij opnieuw schuldig wordt bevonden is hij definitief zijn functie kwijt.

Met het steunen van Geronzi hoopt ABN Amro wellicht op zijn hulp voor een toekomstige overname. Het verdwijnen van de topman zou de weg vrijmaken voor een overname van Capitalia. Bestuursvoorzitter Arpe zou happiger zijn op een samenwerking. Overigens kan een overname sowieso pas volgend jaar plaatsvinden. ABN Amro heeft zich verbonden in een aandeelhouderspact tot juli 2008. Het pact werd afgelopen zomer verlengd, nadat Geronzi Groenink met lege handen naar huis had gestuurd. De vijftien leden van het pact hebben samen 31 procent van de aandelen Capitalia en hebben afgesproken geen aandelenpakketten bij te kopen gedurende de samenwerking.

Capitalia kopen zou ABN’s positie in Italië flink versterken. Capitalia, het product van een fusie van drie banken, waaronder Banca di Roma, is sterk in Centraal- en Zuid-Italië. Met een samensmelting zou ABN Amro bovendien de aansluiting vinden bij de echt grote spelers in het land zoals de nieuwe combinatie van Banca Intesa, Sanpaolo en Unicredito, de grootste bank van Italië. De consolidatie van de financiële sector in het land werd ingezet door de overname van Antonveneta door ABN en zal de komende jaren waarschijnlijk in fors tempo doorzetten.

ABN Amro is de meest logische partner voor Capitalia, maar deze bank gaat zeker zo’n 16 miljard euro kosten, een bedrag dat ABN Amro niet zomaar kan ophoesten. Een optie is om de Amerikaanse operatie te verkopen, de thuismarkt met weinig mogelijkheden voor groei.