Met vlag, pet en beschilderd gezicht

Vooral dankzij de rugzaktoeristen zijn tribunes bij de Australian Open een smeltkroes aan nationaliteiten. Het is het kleurrijkste van de vier grandslamtoernooien.

Wat maakt de Australian Open in Melbourne nu zo anders dan de grandslamtoernooien in Parijs, Londen en New York? De langzame hardcourtbanen, de overdekte stadions, de verzengende hitte en de agressieve vliegen die de tennisprofs lastigvallen zijn handicaps, maar het meest kenmerkend zijn de tennisfans. Van 15 tot en met 28 januari is Melbourne Park een smeltkroes van nationaliteiten. Het kleurrijk uitgedoste publiek doet in niets denken aan de chique Franse toeschouwers, de Engelse high class of de hamburgers etende en cola drinkende Amerikanen. De ambiance in Melbourne doet nog het meest denken aan het toernooi om de Davis Cup. Alleen staat er op het uitgestrekte park niet één maar talloze ‘landenontmoetingen’ op het programma.

Groepjes tennisfans – voor en na het toernooi gaan ze vooral door het leven als rugzaktoeristen – verzamelen zich ’s morgens bij de tramhaltes in de binnenstad van Melbourne. Anderen lopen met hun geschilderde gezichten, vlaggen en petjes langs de rivier Jara in de richting van de Rod Laver Arena.

Het grote contingent Zweden maakte zich vandaag op voor een ontmoeting op het centre court. Dat routinier Jonas Björkman aan een kansloze missie moest beginnen tegen de ongenaakbare Zwitser Roger Federer deerde de Scandinaviërs niet. Tijdens de slechts 95 minuten durende partij begeleidden de Zweedse toeschouwers ieder punt van Björkman met gezang. „That’s the way, ah-hah, ah-hah, we like it”, galmde door de Rod Laver Arena. Helpen deed het niet voor de Zweedse prof. Federer won eenvoudig in drie sets: 6-2, 6-3 en 6-2. Daarmee schakelde de titelverdediger de laatst overgebleven Zweedse deelnemer aan de Australian Open uit. Players entered 5, players remaining 0, staat erachter Sweden op het landenscorebord van de Australian Open. De geelblauwe shirts, petjes en sjaaltjes kunnen weer worden opgeborgen in de rugzakken.

De veel kleinere schare Russische fans kwam vandaag weer ogen en oren tekort om alles bij te kunnen houden. Maar liefst 26 tennissers uit het grootste land ter wereld wisten zich bij de mannen en de vrouwen te plaatsen voor het hoofdtoernooi. Jelena Dementjeva, Nadia Petrova, Svetlana Koetznetsova en Maria Kirilenko sloegen zich vandaag naar de derde ronde.

De meeste aandacht van de Russische toeschouwers ging echter uit naar Marat Safin. De grillige oud-winnaar van de Australian Open streed vandaag tegen de onbekende Dudi Sela uit Israël. Het werd een typisch ‘Safin-partij’. De voormalige nummer één van de wereld wisselde tot vermaak van het publiek geniale momenten af met knullige fouten. Naarmate de wedstrijd vorderde overstemden de Israëlische fans de Russen. Dansend en springend met keppeltjes op hun hoofden probeerden ze Sela naar de zege te schreeuwen. Twee punten was hij verwijderd van een stunt toen regen verder spelen even onmogelijk maakte. Na de onderbreking stelde Safin orde op zaken en liet hij de Russen juichen: 6-3, 5-7, 4-6, 7-6 en 6-0. Israël heeft alleen Sharar Peer nog in het toernooi.

Groepen Servische en Kroatische fans stelden zich deze week tijdens de ‘landenstrijd’ zo fanatiek op dat de ordedienst moest ingrijpen om supportersrellen te voorkomen. Tennishooligans, dat fenomeen kennen ze in Parijs, Londen en New York niet.

    • Koen Greven