Oranje uitgedoste fans hebben Smeets nog

Een Australiër afkomstig uit Oud-Alblas moet de Nederlandse eer hoog houden bij de Australian Open. „Ik speel het liefst voor Australië”, sprak de tennisser verontschuldigend in Melbourne.

De Nederlandse Australiër Robert Smeets vandaag tijdens zijn gewonnen partij tegen Lukas Lacko. Foto Omnipress Robert Smeets (AUS) Tennis - 2007 Australian Open Melbourne Park, Australia Tuesday, 16 January 2007 © Sport the library/Jeff Crow/omnipress OMNIPRESS

Rotterdam, 16 Jan. - Eigenlijk is alles Nederlands aan Robert Smeets. De 21-jarige tennisprof werd op 10 november 1985 geboren in Sliedrecht, is 1,87 meter lang en heeft blauwe ogen en blonde krullen. Als kleine jongen leerde hij aan de hand van zijn Nederlandse vader Joe tennissen in Zuid-Holland. De Nederlandse taal beheerst Smeets nog altijd perfect. Maar zijn overwinning vandaag in de eerste ronde van de Australian Open op de Slowaak Lukas Lacko gaat desondanks de boeken in als een zege voor Australië. „Ik speel het liefst voor Australië. De mogelijkheden zijn hier groter. Bovendien heb je hier de Australian Open”, sprak Smeets op de hardcourtbanen van Melbourne Park enigszins verontschuldigend tegen de Nederlandse televisie.

Als twaalfjarige emigreerde hij samen met zijn ouders van het Nederlandse Oud-Alblas naar het Australische Queensland. In het plaatsje Ipswich zette de linkshandige tennisser zijn tennisloopbaan voort. In Nederland behoorde de zoon van een tennisleraar al tot de beste jeugdspelers en al snel gold hij in Australië als een belofte. Als junior streed hij tegen Nederlandse talenten als Jesse Huta Galung, Coen van Keulen en Michel Koning. Vier jaar geleden mocht Smeets zich de nummer 21 van de wereld bij de jeugd noemen. Maar daar was het hem nooit om te doen geweest. Al van jongs af aan droomde hij van een carrière als tennisprof. Vandaag beleefde de nummer 360 van de wereld zijn voorlopige hoogtepunt met een overwinning op het eerste grandslamtoernooi van het tennisjaar.

De Nederlandse talenten Huta Galung, Van Keulen en Koning maakten in de verste verte geen aanspraak om deel te mogen nemen aan de Australian Open. Routinier Raemon Sluiter en de jonge belofte Robin Haase werden in het kwalificatietoernooi van de Australian Open uitgeschakeld. En daarmee wist voor het eerst sinds jaren geen enkele Nederlandse man zich te plaatsen voor het hardcourttoernooi. Smeets was met een wildcard toegelaten tot het hoofdtoernooi in Melbourne. Die ‘uitnodiging’ wist hij te veroveren in een kleine competitie tegen andere Australiërs.

Op baan zeven van het tennispark maakte de laagst geklasseerde speler van alle 128 deelnemers vandaag zijn debuut. Smeets bleek het beste bestand tegen de zeer zware omstandigheden. Terwijl de temperatuur boven de dertig graden was, zette de Dutch born Aussie zijn eerste stappen op een groot podium waar vandaag ook toppers als Rafael Nadal en Lleyton Hewitt acteerden. Al hadden de wereldtoppers het geluk dat ze in een overdekt stadion mochten aantreden.

Smeets speelde met bravoure en kreeg naar mate de partij vorderde langzaam maar zeker het gevoel dat het zijn dag zou gaan worden. Gedragen door het enthousiaste tennispubliek gaf hij alles wat hij in zich had. Het bleek voldoende. „Lacko zag er heel moe uit en ik denk niet dat hij een vijfde set had kunnen spelen”, legde Smeets na de partij uit tegen de Australian Associated Press. „Hij ging steeds minder voor de ballen. Hoe meer ik in de hoeken sloeg, hoe meer hij in de problemen kwam. Ik zag dat hij wankelde. Ik wist dat hij de hitte ook zou voelen. Hij komt uit Oost-Europa en is dat niet gewend.”

Smeets, die eigenlijk alleen in de tweede set de mindere was van Lacko, pepte zich op en trok de partij in vier sets naar zich toe. Met de setstanden 6-2, 3-6, 6-1 en 6-4 op het scorebord schudde de lange tennisser zijn tegenstander de hand. Winnen op de banen van Melbourne is voor iedere Australiër – zelfs als die in Sliedrecht geboren is – een droom. De zege leverde Smeets een flink aantal punten voor de wereldranglijst op, enkele tienduizenden euro’s en een treffen met de subtopper Tomas Berdych. De Tsjech won vandaag overtuigend in drie sets van de Zuid-Koreaan Hyung Taik Lee: 6-1, 6-2 en 6-2.

Smeets kwam Berdych deze maand ook al tegen tijdens de eerste ronde van het toernooi van Sydney. In een van de weinige profpartijen uit zijn nog korte carrière was de nummer dertien van de wereld met 6-2 en 7-5 de betere. Desondanks begint Smeets vol goede moed aan zijn partij in de tweede ronde van de Australian Open. Het Nederlandse tennispubliek zal zijn verrichtingen met meer dan normale belangstelling volgen. Al was het maar omdat de talloze oranje gekleurde toeschouwers niemand anders meer hebben om voor te juichen.

    • Koen Greven