Problemen bij BP dwingen topman Browne tot vertrek

BP-topman Lord Browne, een van de meest gevierde mensen uit het Britse bedrijfsleven, stapt vervroegd op in verband met hardnekkige problemen bij het olieconcern in de Verenigde Staten. Hij wordt per 1 augustus opgevolgd door Tony Hayward, nu nog verantwoordelijk voor exploratie en productie.

De aankondiging van Browne’s vertrek hangt naar wordt aangenomen samen met de publicatie, die morgen verwacht wordt, van een kritisch rapport over de gebrekkige wijze waarop BP omging met de veiligheidsvoorschriften bij zijn raffinaderijen in de Verenigde Staten. Het rapport, samengesteld door de Amerikaanse oud-minister van Buitenlandse Zaken James Baker, is ingegeven door een explosie bij een raffinaderij in Texas in 2005. Daarbij kwamen vijftien mensen om het leven.

Ook in ander opzicht maakt BP een moeilijke periode door. Het bedrijf maakte vorige week bekend dat de productie in het laatste kwartaal van 2006 was tegengevallen, bij lagere prijzen dan verwacht. De koers van het aandeel BP op de Londense effectenbeurs is het afgelopen jaar met een kwart gedaald. Bovendien is de vraag of de Russische autoriteiten BP zullen toestaan een lucratief samenwerkingsverband in Rusland voort te zetten.

De nieuwe topman, de 49-jarige geoloog Tony Hayward, werkt al sinds 1982 bij BP. Als hoofd van het belangrijkste onderdeel van BP gold hij al enige tijd als Browne’s kroonprins, al mist hij volgens velen de eigenschappen die van de huidige topman een soort staatsman maken.

Browne, die BP al ruim elf jaar leidt, was afgelopen zomer overeengekomen tot eind 2008 aan te blijven. Moeilijkheden in de Verenigde Staten, die de winstcijfers van BP en de koers van de aandelen drukken, nopen hem nu alsnog eerder het veld te ruimen als topman.

De ironie wil dat juist afgelopen weekeinde uit een jaarlijkse peiling onder ‘captains of industry’ bleek dat de BP-topman wederom was uitverkoren als de meest indrukwekkende zakenman van het land. Het was de zevende keer in acht jaar dat Browne die eer te beurt viel.

Browne, die BP dankzij een aantal gedurfde fusies deed uitgroeien tot een van de grootste energieconcerns ter wereld, heeft echter een zwaar jaar achter de rug. Vooral in de Verenigde Staten, vanouds een cruciale markt voor BP, stapelden de problemen zich op. Naast de kwestie van de veiligheid bij een aantal grote raffinaderijen van BP zorgde ook een lek bij een pijpleiding in Alaska voor veel hoofdbrekens. Voorts loopt er nog een onderzoek tegen BP wegens een vermeende poging de propaanhandel op ongeoorloofde wijze te manipuleren.