Zoektocht naar de totale media-integratie

Op de Consumer Electronics Show in Las Vegas lijkt de digitalisering van de huiskamer bijna voltooid. De innovatie zit hem in diensten, want „gadgets zijn gedoemd te verouderen”.

Prototype van een kinderlaptop. Foto AP A prototype children's laptop, One Laptop Per Child (OLPC), is showcased at the 2007 International Consumer Electronics Show (CES) in Las Vegas, Wednesday, Jan. 10, 2007. (AP Photo/Damian Dovarganes) Associated Press

Met een schaamteloze geeuw begroet de gastvrouw van Creative, leverancier van it-vermaak, haar laatste bezoekers. Het is bijna sluitingstijd en de enige beurskraam waar het nog stormloopt, is die van een handelaar in volautomatische massagestoelen. Daar liggen de standhouders gebroederlijk bij te komen van vier dagen visitekaartjes uitdelen en elkaars producten bekijken. Van een buzz, één productlancering waar alle bezoekers over praten, is op deze Consumer Electronics Show (CES) amper sprake. De meeste herrie komt van een paar honderd kilometer verderop in San Francisco, waar Apple de iPhone introduceert in een zaal vol Macsturbators, zoals een columnist van de The Wall Street Journal het uitdrukte. Apple, multimediafabrikant bij uitstek, weigert hardnekkig in Las Vegas te verschijnen. Gelukkig is Microsoft goed vertegenwoordigd met een enorme stand om de aanstaande lancering van besturingssysteem Windows Vista te vieren. Hetzelfde geldt voor HP, een andere reus uit de industrie.

Op de veertigste editie van de CES spelen it-bedrijven net zo’n belangrijke rol als traditionele elektronicaconcerns als Philips, Pioneer of Sony. De hardware in een digitale videorecorder verschilt maar weinig van die in de personal computer: het nieuwe ‘mediacenter’ van Sony, in de vorm van een witte koektrommel, houdt het midden tussen een tv, pc en videospeler en is bestemd voor de huiskamer. Binnen in die koektrommel draait Windows Vista op een moderne Intel-processor.

„Elk jaar vragen we ons af wat de next thing is, de uitvinding die de elektronicasector innoveert en laat doorgroeien”, zegt Sean Wargo, analist van de Amerikaanse Consumer Electronics Association. „De laatste jaren waren dat bijvoorbeeld mp3-spelers, digitale camera’s en HDTV’s – tv’s met een hoge resolutie. Dit jaar is het beeld minder duidelijk.”

De nieuwigheid lijkt er bij de platte schermen een beetje af te zijn: ging het er de afgelopen jaren steevast om wie de grootste schermoppervlakte plasma of lcd-tv had, dit jaar maakt zowel Philips als Pioneer kenbaar dat het zich liever onderscheidt door beeldkwaliteit. Op zoek naar betere kleuren en ‘nog zwartere zwarten’, zoals dat in tv-jargon heet. Dat weerhoudt Samsung er niet van om het grootste lcd-scherm ter wereld – 274 cm beelddiagonaal – Las Vegas binnen te rijden.

Sean Wargo ziet dezelfde ontwikkeling bij digitale camera’s: „De strijd om de megapixels lijkt gestreden. Cameramerken proberen zich te onderscheiden door slimme diensten bij het toestel te bieden, zodat je bijvoorbeeld je foto’s meteen online kunt zetten.” Wargo vermoedt dat de industrie van karakter verandert nu de digitalisering zijn voltooiing nadert. „Nieuwe gadgets zijn leuk, maar gedoemd te verouderen.” De vernieuwing komt niet zozeer meer van hardware, eerder van diensten en software. Denk aan voice-over-ip [internettelefonie, red.], en het succes van sociale netwerken als MySpace, en online video.”

Ondertussen zit de entertainmentindustrie nog te touwtrekken om de volgende generatie dvd-schijven. HD DVD en Blu-ray zijn de high definition videoformaten die Hollywood, Silicon Valley en de elektronicagiganten in het Verre Oosten in twee kampen verdelen. Afspeelapparatuur van beide smaken kwam vorig jaar op de markt. Consumenten kijken nog de kat uit de boom. Misschien geven de spelcomputers wel de doorslag: Sony PlayStation 3 speelt Blu-Ray films, de Xbox 360 van Microsoft speelt HD DVD.

De kwaliteitsverschillen tussen de dvd-opvolgers zijn echter klein en de vraag is of de massamarkt überhaupt wel geld over heeft voor een duurdere videospeler. Het Koreaanse LG, lid van de Blu-ray-groep, probeert een doorbraak te forceren met een speler die ook het andere formaat speelt. Maar het apparaat kost 1.200 dollar (925 euro).

Filmmaatschappij Warner Bros. probeert consumenten over de streep trekken door films op weer een nieuw type schijf uit te brengen. De Total HD Disc werkt in beide soorten videospelers. Philips-topman Lucas Covers (Blu-ray -groep) is er niet blij mee: „Nog een nieuw formaat schept alleen maar verwarring.”

De tijd dringt voor beide formaten. Waarom zou iemand een dure speler en fysieke disks kopen als films ook via internet te downloaden zijn? Op ruilnetwerken zijn nu al honderden tv-series in HD-kwaliteit beschikbaar; het wachten is op een legaal systeem.

Sean Wargo: „Google Video, YouTube en de videowinkels van Amazon en iTunes zijn sterk in opmars. Ongeveer de helft van de tv-gebruikers zou de inhoud van hun pc’s graag op televisie willen bekijken.” Kabel- en satellietproviders, traditionele doorgevers van tv-signalen zullen uiteindelijk ook overstappen op digitale distributie, denkt de analist.

Veel fabrikanten presenteren in Las Vegas oplossingen om gedown-loade films en muziek van de pc naar de tv over te hevelen. Ook populair: apparaten die opgenomen tv-programma’s kopiëren naar draagbare videospelers en telefoons. Microsoft gaat een stap verder met de nieuwe Windows Home Server, een eenvoudige computer met veel opslagruimte die bestanden van alle digitale apparatuur in huis automatisch verzamelt, synchroniseert en automatisch kopieert. In het bedrijfsleven en bij pc-freaks zijn dit soort oplossingen al langer gebruikelijk. Maar Microsoft denkt dat ook de Familie Doorsnee straks genoeg films en muziek verzamelt om een thuisserver noodzakelijk te maken.

Opvallend is dat Microsoft op deze manier audio- en videobestanden overal ter wereld toegankelijk maakt. Soortgelijke diensten van it-bedrijf Sling Media en van Sony (Locationfree TV) zijn al geschikt voor mobiele telefoons. Dat geeft consumenten de mogelijkheid om via het internet altijd hun eigen tv-programma’s films en muziek bij zich te hebben. De ware technofiel roept nu al om snellere draadloze netwerken, betere mobiele telefoons en videospelers met wifi-ondersteuning. Dat zijn de snufjes waar de industrie het de komende jaren van zal moeten hebben.

    • Marc Hijink