De maan in meters

Alle maanmissies van de NASA moeten voortaan worden uitgevoerd in SI-eenheden. foto nasa Daedalus Crater viewed from orbit PHOTO: NASA Nasa

Ook op de maan zullen lengtes voortaan standaard worden uitgedrukt in meters. En niet in inches, yards of mijlen. Dat is de uitkomst van een half jaar delibereren door de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA, en vertegenwoordigers van dertien andere ruimtevaartorganisaties.

Op de maan zal voortaan, zo maakten zij deze week bekend, het Système Internationale worden gebruikt. Het SI-eenhedenstelsel dus, waarin gewicht uitgedrukt wordt in kilogrammen (en niet in pounds en ounces), temperatuur in Kelvin (en niet in Fahrenheit of Celsius) enzovoorts.

Dat ligt minder voor de hand dan het lijkt. De SI-eenheden worden weliswaar in nagenoeg elk land op aarde gebruikt, maar het systeem is uitgerekend niet doorgedrongen tot de Verenigde Staten, de thuisbasis van NASA, ’s werelds grootste ruimtevaartorganisatie.

Dat werd pijnlijk duidelijk in 1999 toen de Mars Climate Orbiter verloren ging. De sonde verdween op het moment dat hij in zijn baan rond Mars gebracht werd. Achteraf bleek dat de remraketten rekenden op hoogtegegevens in (kilo)meters, maar ze doorkregen in mijlen en inches.

NASA zelf werkt al sinds 1990 met SI-eenheden. Het probleem zat en zit vooral in de Amerikaanse toeleveranciers die daaraan maar niet kunnen wennen.

Om problemen met maanmissies te voorkomen is daarom nu bepaald dat alles wat voortaan naar de maan gaat in SI-eenheden gebouwd en berekend moet worden. En dat is natuurlijk ook een overwinning voor het SI-stelsel zelf. De VS zijn nog steeds niet om, maar met de maan is het SI-grondgebied toch zomaar met 27 procent uitgebreid.

    • Margriet van der Heijden